Wie zwei beste Freunde Amazon schlagen

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In den ersten dunklen Tagen der Pandemie, als ein Amazon-Mitarbeiter namens Christian Smalls einen kleinen, panischen Streik wegen der Sicherheitsbedingungen im einzigen Versandzentrum des Einzelhändlers in New York City plante, mobilisierte das Unternehmen leise.

Amazon bildete ein Reaktionsteam aus 10 Abteilungen, darunter das Global Intelligence Program, eine Sicherheitsgruppe mit vielen Militärveteranen. Das Unternehmen benannte einen „Incident Commander“ und stützte sich auf ein „Protest Response Playbook“ und ein „Labor Activity Playbook“, um „Geschäftsunterbrechungen“ abzuwehren, wie aus neu veröffentlichten Gerichtsdokumenten hervorgeht.

Am Ende wurden mehr Führungskräfte – darunter 11 Vizepräsidenten – über den Protest informiert als Arbeiter, die daran teilnahmen. Der Chefanwalt von Amazon, der Mr. Smalls in einer E-Mail, die fälschlicherweise an mehr als 1.000 Personen gesendet wurde, als „nicht schlau oder artikuliert“ bezeichnete, empfahl, ihn zum „Gesicht“ der Bemühungen der organisierten Arbeiter zu machen. Das Unternehmen entließ Mr. Smalls und sagte, er habe gegen die Quarantäneregeln verstoßen, indem er an der Streik teilgenommen habe.

Bei der Entlassung und Verunglimpfung stützte sich das Unternehmen auf die Hardball-Taktik, die seine Dominanz auf dem Markt vorangetrieben hatte. Aber am Freitag gewann er die erste erfolgreiche gewerkschaftliche Organisierung in einem Amazon-Lagerhaus in den Vereinigten Staaten, einer der bedeutendsten Arbeitssiege seit einer Generation. Die Reaktion des Unternehmens auf seinen winzigen anfänglichen Protest könnte es in den kommenden Jahren verfolgen.

Mr. Smalls und sein bester Freund aus dem Lager, Derrick Palmer, hatten es sich zum Ziel gesetzt, sich gewerkschaftlich zu organisieren, nachdem er aus dem Unternehmen gedrängt worden war. Zusammen mit einer wachsenden Gruppe von Kollegen – und ohne Zugehörigkeit zu einer nationalen Arbeitsorganisation – verbrachten die beiden Männer die letzten 11 Monate damit, gegen Amazon anzutreten, das mit 1,1 Millionen Beschäftigten in den Vereinigten Staaten der zweitgrößte private Arbeitgeber des Landes ist.

An der Bushaltestelle vor dem Lagerhaus, einem Ort auf Staten Island, der als JFK8 bekannt ist, entzündeten sie Freudenfeuer, um die Kollegen zu wärmen, die vor Tagesanbruch darauf warteten, nach Hause zu gehen. Sie machten TikTok-Videos, um Arbeiter in der ganzen Stadt zu erreichen. Mr. Palmer brachte hausgemachte gebackene Ziti auf die Baustelle; andere trugen Empanadas und westafrikanische Reisgerichte, um eingewanderte Arbeiter anzusprechen. Sie stellten Schilder mit der Aufschrift „Free Weed and Food“ auf.

Laut Mr. Smalls gab die Gewerkschaft insgesamt 120.000 US-Dollar aus, die über GoFundMe aufgebracht wurden. „Wir haben mit nichts angefangen, mit zwei Tischen, zwei Stühlen und einem Zelt“, erinnert er sich. Laut Bundesunterlagen gab Amazon im vergangenen Jahr allein für gewerkschaftsfeindliche Berater landesweit mehr als 4,3 Millionen US-Dollar aus.

Die gewerkschaftliche Abstimmung spiegelt eine Ära steigender Arbeitermacht wider. In den letzten Monaten hat eine Reihe von Starbucks-Läden ebenfalls für eine Organisation gestimmt. Aber JFK8 mit 8.000 Mitarbeitern ist eines der Markenzeichen von Amazon, seine wichtigste Pipeline zu seinem wichtigsten Markt.

Amazons Lager JFK8 auf Staten Island läuft rund um die Uhr und beschäftigt Tausende. Das Geschäft boomte während der Pandemie, da der Standort New York City unter Verschluss hielt. Kredit…

Amazon kämpft seit Jahren gegen gewerkschaftliche Organisierung und betrachtet sie als eine ernsthafte Bedrohung für sein Geschäftsmodell. Seine Fähigkeit, Pakete zu den Verbrauchern zu beschleunigen, basiert auf einer riesigen Kette manueller Arbeit, die bis auf die Sekunde überwacht wird. Niemand weiß, was passieren wird, wenn die neu organisierten Arbeiter versuchen, dieses Modell zu ändern oder den Betrieb zu stören – oder wenn ihre Gewerkschaft in den mehr als 1.000 Amazon-Versandzentren und anderen Einrichtungen im ganzen Land repliziert wird.

Bei allen David-gegen-Goliath-Nachteilen hatten die Organisatoren von Staten Island den kulturellen Moment auf ihrer Seite. Sie wurden von einem angespannten Arbeitsmarkt, einer Abrechnung darüber, was Arbeitgeber ihren Arbeitnehmern schulden, und einem unter Präsident Biden ermutigten National Labor Relations Board getragen, das eine wichtige Entscheidung zu ihren Gunsten traf. Der hausgemachte Low-Budget-Vorstoß ihrer unabhängigen Amazonas-Gewerkschaft übertraf traditionelle Gewerkschaftsorganisatoren, die daran scheiterten, Amazon von außen gewerkschaftlich zu organisieren, zuletzt in Bessemer, Alabama.

„Ich denke, es wird die Arbeiterbewegung aufrütteln und stellen Sie die Orthodoxie auf den Kopf“, sagte Justine Medina, eine Kistenpackerin und Gewerkschaftsorganisatorin am JFK8, die mit einer überschwänglichen Menge in Brooklyn auf die Abstimmungsergebnisse gewartet hatte.

Die Zukunft der amerikanischen gewerkschaftlichen Bemühungen „darf nicht darin bestehen, dass Leute von außen kommen mit einem Organisationsplan, dem die Leute folgen müssen“, sagte Sara Nelson, Vorsitzende der Flugbegleitergewerkschaft, in einem Interview . „Es muss aus dem Betrieb kommen.“

Jetzt stehen sowohl die aufstrebende Gewerkschaft JFK8 als auch Amazon vor dringenden Fragen. Die Gewerkschaft, die keine traditionelle Infrastruktur, Erfahrung oder Führung hat, wird wahrscheinlich mit einem legitimen Kampf um die Abstimmung und herausfordernden Vertragsverhandlungen konfrontiert sein. Das Unternehmen, das auf eine Bitte um Stellungnahme zu diesem Artikel nicht geantwortet hat, muss entscheiden, ob es einige seiner Taktiken überdenken und die zugrunde liegende Unzufriedenheit der Arbeitnehmer ansprechen soll, die ihm eine so umfassende Niederlage beschert hat.

„Amazon wollte mich zum Gesicht der ganzen Gewerkschaftsbemühungen gegen sie machen“, schrieb Mr. Smalls am Freitag in einem Tweet und schien von der bevorstehenden Aufgabe unerschrocken. „Guten Tag, bitte!“

The Walkout

Als Amazon 2018 die weitläufige Website JFK8 eröffnete, war das Unternehmen von New York, Amerikas wichtigstem Verbrauchermarkt, angezogen und misstrauisch zugleich. Die etablierte Einzelhandels-, Großhandels- und Kaufhausgewerkschaft kündigte ein ehrgeiziges Ziel an: JFK8 zum ersten organisierten Amazon-Warenhaus des Landes zu machen.

Bald zog sich Amazon von seinem hochgepriesenen Plan zurück, einen zweiten Hauptsitz in der Stadt zu eröffnen, als die Reaktion auf die öffentlichen Subventionen, die es erhalten würde, und seine Geschichte des Widerstands zunahm Gewerkschaften. Aber das Gerede über die Organisation von JFK8 ging nirgendwo hin. In Arbeitskreisen glaubten viele, dass der Umsatz von Amazon zu hoch und seine Taktik zu kämpferisch sei, als dass eine Gewerkschaft erfolgreich sein könnte.

Als im März 2020 die ersten Coronavirus-Fälle am JFK8 bestätigt wurden, konfrontierten Herr Palmer und Herr Smalls Manager mit Sicherheitsbedenken. Die Mitarbeiter machten sich zunehmend Sorgen über steigende Infektionsraten und fühlten sich von Amazon nicht rechtzeitig über Fälle informiert, dokumentierten Manager in neu veröffentlichten Gerichtsakten.

Amazon weigerte sich jedoch, den Betrieb zu unterbrechen, und sagte, es habe „extreme Maßnahmen“ ergriffen, um die Sicherheit der Arbeiter zu gewährleisten. Die Pandemie hatte JFK8 zu einer Lebensader für die Stadt gemacht, wo 24/7-Schichten und eine Flotte von Lastwagen Nachschub lieferten, als es in die Sperrung ging.

Ein Streik im März 2020 wegen der Bedenken der Mitarbeiter bezüglich Covid-19 begann die Organisierungsbewegung am JFK8. Kredit… )Als Amazon im März Smalls feuerte, bezweifelten zwei Mitarbeiter der Personalabteilung von JFK8 die Weisheit seiner Entlassung. „Komm schon“, meldete sich einer. Mr. Smalls war draußen, friedlich und sozial distanziert, schrieb sie. Seine Entlassung, sagte sie voraus, würde „als Vergeltung wahrgenommen“. Aber die Kündigung ging weiter.

Nach der Entlassung, der Verleumdung des Chief Counsel gegen Mr. Smalls – eine vollständige Entschuldigung kam erst später – und der Entlassung eines anderen Demonstranten beschlossen die beiden Freunde, Maßnahmen zu ergreifen. Mr. Smalls war offen, Mr. Palmer nachdenklich. Sie waren beide schwarze Männer aus New Jersey und im gleichen Alter (damals 31, heute 33). Beide hatten das Community College abgebrochen, waren stolz auf ihre hohen Punktzahlen bei den Leistungskennzahlen von Amazon und hatten zuvor gehofft, innerhalb des Unternehmens aufzusteigen.

Jetzt schmiedeten sie neue Pläne. Mr. Palmer würde weiter bei JFK8 arbeiten, um es besser von innen zu ändern.

Anfang 2021 unternahmen sie einen Ausflug zu einem anderen Amazon-Lagerhaus. Als Arbeiter in Bessemer, Alabama, eine Gewerkschaftskampagne abhielten, wollten Mr. Palmer und Mr. Smalls dabei sein. Aber sie fanden Organisatoren der Einzelhandelsgewerkschaft – die zuvor ihr Interesse an JFK8 bekundet hatte – alles andere als willkommen und dachten, die Fachleute schienen wie Außenseiter zu sein, die in die Gemeinde eingedrungen waren.

Vertreter der Einzelhandels-, Großhandels- und Warenhausgewerkschaft außerhalb des Amazon-Lagers in Bessemer, Alabama. Gutschrift … Dustin Chambers/Reuters

Bis April hatten die Arbeiter in Bessemer die Gewerkschaft abgelehnt um mehr als 2 zu 1. Mr. Palmer und Mr. Smalls erklärten ihre Absicht, JFK8 zu organisieren, aber nur wenige nahmen sie ernst. Warum sollten sie gewinnen, wenn besser finanzierte, erfahrenere Agenten geschlagen worden waren?

Umsatz und Arbeitsmoral

Als sie sich an ihre erste Aufgabe machten – Tausende von Unterschriften von Arbeitern zu sammeln, um eine gewerkschaftliche Abstimmung auszulösen – waren Risse im Beschäftigungsmodell von Amazon deutlich zu erkennen.

JFK8 hatte Arbeitern, die während der Pandemie von anderen Branchen entlassen wurden, Arbeitsplätze angeboten. Aber eine Untersuchung der New York Times im vergangenen Juni ergab, dass das Lagerhaus Mitarbeiter niederbrannte, andere wegen Kommunikations- und Technologiefehlern entließ und Arbeitern fälschlicherweise Sozialleistungen vorenthielt.

Laut einem internen Dokument war die Wahrscheinlichkeit, dass schwarze Mitarbeiter am JFK8 entlassen wurden, fast 50 Prozent höher als bei ihren weißen Kollegen. Schon bevor die Pandemie die Arbeit auf den Kopf stellte, hatten Amazon-Warenlager eine erstaunliche Fluktuationsrate von 150 Prozent.

Als Mr. Palmer und Mr. Smalls sich den Arbeitern an der Bushaltestelle näherten, änderte sich der Ton von Amazon gegenüber seinen Mitarbeitern ständig. Jeff Bezos, der Gründer des Unternehmens, übergab die Rolle des Vorstandsvorsitzenden an Andy Jassy, ​​und das Unternehmen erhöhte die Löhne und fügte das Ziel, „der beste Arbeitgeber der Erde“ zu sein, zu seinen Leitsätzen hinzu. Sie verpflichtete sich, Beschwerden anzuhören und die Arbeitsbedingungen zu verbessern.

Die Geschwindigkeit der Arbeiter im JFK8-Lagerhaus wird sekundengenau überwacht. Kredit… Chang W. Lee/The New York Times
Pakete werden zur Lieferung in der Region New York, dem wichtigsten Markt von Amazon, versandt. Kredit… Chang W. Lee/The New York Times

Zu anderen Zeiten war es umstritten. In einem weit verbreiteten Twitter-Austausch über die Organisierung von Bessemer klang Amazon so abweisend gegenüber Arbeitern, die keine Toilettenpausen machen konnten und in Flaschen urinieren mussten, dass es sich entschuldigen musste.

Im Mai bei JFK8 nannte ein gewerkschaftsfeindlicher Berater die meist schwarzen Arbeiterorganisatoren „Schläger“, laut einer Beschwerde, die von der NLRB gegen Amazon eingereicht wurde. Der Einzelhändler bestritt die Episode.

Und im November sagte die Arbeitsagentur, Amazon habe das Gesetz „eklatant missachtet“ und die Ergebnisse der Bessemer-Lagerabstimmung verworfen und eine neue angeordnet.

In diesem Herbst überreichten die New Yorker Gewerkschaftsorganisatoren nach monatelangem Sammeln von Unterstützung mehr als 2.000 Unterschriften an den Arbeitsausschuss, aber sie wurden abgelehnt, weil sie nicht die Mindestanforderungen erfüllten, um eine Wahl abzuhalten. Herr Smalls sagte, Amazon habe Gehaltsabrechnungsdaten übermittelt, aus denen hervorgeht, dass das Unternehmen glaubte, dass die Hälfte der Personen, die Karten unterschrieben hatten, nicht mehr im Lager arbeiteten.

„Nach all den Monaten harter Arbeit schien es, als wäre der Schwung weg“, erinnerte sich Herr Palmer in einem Interview. Zwischen seiner Schichtarbeit und der Organisation bei JFK8 in seiner Freizeit hatte er monatelang kaum einen Tag außerhalb des Lagers verbracht. Einige der Mitarbeiter, die er ansprach, waren skeptisch gegenüber Gewerkschaften oder Gebühren oder einfach nur dankbar für Amazons Gesundheitsdeva und Aktien, die bei JFK8 über 18 US-Dollar pro Stunde beginnen. Andere schienen zu erschöpft und vorsichtig zu sein, um sich überhaupt zu engagieren.

The Path to Victory

Um weiterzumachen: Die Gewerkschaftsführer posteten die TikTok-Videos, machten S’mores im Freien und sangen zu Hip-Hop und Marvin Gaye mit. Als Arbeiter mit Familienkrisen konfrontiert waren, betete die aufstrebende Gewerkschaft. Ein entlassener Mitarbeiter wurde obdachlos, und die Gruppe startete eine Spendenaktion.

Ihre nahezu ständige Anwesenheit im Lager half. „Je wohler sie sich bei uns fühlen, desto mehr öffnen sie sich uns gegenüber“, sagte Herr Palmer über andere Arbeiter.

Laut Ms. Medina, die unter ihnen war, nahmen einige Gewerkschaftssympathisanten Jobs bei JFK8 an, speziell um die Organisierungsbemühungen zu unterstützen.

Amazon konterte mit der ganzen Kraft seines gewerkschaftsfeindlichen Apparats. Sie überwachte die sozialen Medien der Organisatoren, zeigte Gerichtsakten, bewarf Arbeiter mit Textnachrichten und bedeckte das Lagerhaus mit Schildern mit der Aufschrift „Stimme NEIN“ oder behauptete, die Gewerkschaftsführer seien Außenseiter. Das Unternehmen hielt oft mehr als 20 obligatorische Besprechungen mit Arbeitern pro Tag ab, berichtete die Times letzten Monat, in denen Manager und Berater die Bemühungen in Frage stellten.

„Die Amazonas-Gewerkschaft hat noch nie einen Vertrag ausgehandelt“, hieß es in einer Präsentation. Die Gebühren seien teuer, hieß es weiter, und die Gewerkschaft „hat keine Erfahrung mit der Verwaltung dieser enormen Geldsumme“.

Andro Perez, 35, arbeitet in einem kleineren Amazon-Lager in der Nähe von JFK8, wo diesen Monat eine weitere Gewerkschaftsabstimmung angesetzt ist. Er neige dazu, mit Ja zu stimmen, sagte er, weil die obligatorischen Treffen von Amazon hauptsächlich Gewerkschaften sind. Am liebsten würde er seinem Arbeitgeber die Frage stellen: „Was könnten Sie besser machen?“

Mr. Smalls, rechts, veranstaltete ein Barbecue vor dem Lagerhaus, um die Arbeiter zu ermutigen, Gewerkschaftsausweise zu unterschreiben. Kredit…

Mr. Palmer sprach mit einem Amazon-Lkw-Fahrer über den Wunsch der Arbeiter, sich zu organisieren. Kredit…

Die Organisatoren von JFK8 wehrten sich und reichten Dutzende von Beschwerden beim NLRB ein, in denen sie behaupteten, Amazon habe das Vereinigungsrecht der Arbeitnehmer verletzt. Amazon hat dies bestritten, aber die Arbeitsbehörde hielt viele für glaubwürdig und verfolgte sie vor dem Verwaltungsgericht.

Zu Weihnachten erzielten die Organisatoren einen rechtmäßigen Hauptgewinn. Amazon stimmte einer landesweiten Einigung zu, die zu den größten in der Geschichte der Agentur gehörte und besagte, dass Arbeiter in den Gebäuden bleiben könnten, um sich zu organisieren, wenn sie Feierabend hätten.

Damit verlegten die Organisatoren ihre Potlucks nach drinnen und gaben ihnen mehr Zugang und Legitimität. Die Tante von Mr. Smalls sorgte für hausgemachtes Soul Food: Makkaroni und Käse, kandierte Süßkartoffeln, Blattkohl und gebackenes Hähnchen.

„Sie schaffen eine Community, die Amazon nie wirklich für Arbeiter hatte“, sagte Seth Goldstein, ein Anwalt, der die Organisatoren kostenlos vertrat.

An einem Tag im Februar dieses Jahres brachte Mr. Smalls das Mittagessen in den Pausenraum, als Amazon die Polizei rief und sagte, er habe Hausfriedensbruch begangen. Er und zwei aktuelle Mitarbeiter wurden festgenommen. Die Reaktion dürfte nach hinten losgegangen sein: Die Videos der Gewerkschaft zur Folge auf TikTok wurden hunderttausendfach aufgerufen.

Kathleen Lejuez, 41, seit neun Jahren bei Amazon beschäftigt, sagte, sie sei kein „Gewerkschaftsfan“, aber sie habe für die Organisierungsbemühungen gestimmt, um eine Nachricht an ein Unternehmen zu senden, das ihrer Meinung nach die Verbindung zu den Arbeitnehmern verloren habe . „Die Menschlichkeit bei Amazon ist weg“, sagte sie in einem Interview.

In den Wochen vor der Zählung legte Amazon, das immer wieder betonte, dass seinen Arbeitern am besten durch eine direkte Beziehung zum Unternehmen gedient ist, den Grundstein für potenzielle Anfechtungen der Wahl – und argumentierte in legitimen Akten, dass die Arbeitsbehörde habe „die Neutralität ihres Amtes“ zugunsten der Gewerkschaft aufgegeben.

Am Freitagmorgen saß Mr. Smalls in sirenenroter Straßenkleidung in den Büros der Agentur in Brooklyn neben dem Anwalt von Amazon, um jeden Stimmzettel zu überprüfen. Sein Knie zitterte bei jeder Stimmabgabe.

Mitglieder der neuen Gewerkschaft feierten am Freitagabend in Brooklyn. Eduardo Munoz Avarez/Associated Press

Die Stimmen wurden ausgezählt – 2.654 für die Gewerkschaft, 2.131 dagegen. Mit einem sicheren Vorsprung traten Mr. Palmer, Mr. Smalls und andere Repräsentanten in das Frühlingslicht, schrien vor Freude und umklammerten einander in einem engen Kreis.

Ein paar Meilen entfernt, am JFK8, überwachten Arbeiter heimlich die Ergebnisse zwischen dem Packen und Verstauen von Kisten. Es gab keine formelle Ankündigung. Stattdessen ertönte von irgendwo auf dem Boden ein Ruf: „Wir haben es geschafft! Wir haben gewonnen!“

Grace Ashford und Noam Scheiber trugen zur Berichterstattung bei.

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