Prognostiker stehen vor dem Verlust von Veri, da Wetterballonflüge eingestellt werden

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Der nationale Wetterdienst hat die Starts von Wetterballons an einigen seiner Standorte aufgrund von Wasserstoff- und Heliumknappheit, die zum Aufsteigen verwendet werden, eingeschränkt, was möglicherweise Prognosen sowie die Wetter- und Klimaforschung beeinträchtigt.

Die Kürzungen in Verbindung mit der Schließung eines Startplatzes auf Cape Cod im vergangenen Jahr, der noch nicht wiedereröffnet werden muss, könnten die Vorhersagen in der Region New York-Neuengland besonders beeinträchtigen, sagten einige Wissenschaftler.

Die Agentur sagte, dass sie Daten von Ballons verwenden würde, die an nahe gelegenen Orten gestartet wurden, und von ihren anderen Quellen, einschließlich bodengestützter Sensoren, Satelliten und Verkehrsflugzeugen. Während Ballons bestimmte Vorteile haben, einschließlich der Fähigkeit, Beobachtungen bis zu einer Höhe von etwa 20 Meilen durchzuführen, „wird diese vorübergehende Anpassung keine Auswirkungen auf Wettervorhersagen und Warnungen haben“, sagte die Agentur bei der Ankündigung der Kürzungen letzte Woche.

Troy Kimmel, ein Meteorologe in Austin, Texas, und Dozent an der dortigen University of Texas, sagte jedoch, dass jede Verringerung der Beobachtungen besorgniserregend sei. „Für unsere atmosphärische Modellierung ist es sehr wichtig, diese Informationen zu haben“, sagte er.

„Wir können nicht zurückgehen und diese Daten abrufen“, sagte Sandra Yuter, Professorin an der North Carolina State University und Expertin für meteorologische Fernerkundung Daten. „Wir werden große Lücken haben.“

Yuter sagte, die Kürzungen zeigten, dass der Wetterdienst den Wetterballons, die seit fast einem Jahrhundert ein fester Bestandteil der Beobachtungen der Agentur sind, keine hohe Priorität einräumt.

Die Gasknappheit sei ein lösbares Problem, sagte sie: „Wenn man etwas für wichtig hält, dann löst man das Problem.“

Susan Buchanan, eine Sprecherin des Nationalen Wetterdienstes, sagte: „Wir nehmen diese Situation ernst und verfolgen alle Möglichkeiten, sie zu lösen.“

„Das Programm zur Beobachtung der oberen Luft bleibt ein Schlüsselfaktor für unsere Analysen, die Assimilation von Modelldaten und für das Situationsbewusstsein unserer Prognostiker“, sagte sie.

Wetterballons, die beim Start einen Durchmesser von etwa 5 Fuß haben, tragen ein kleines, verbrauchbares Paket von Instrumenten, die als Radiosonde bezeichnet werden und Daten über Temperatur, Druck und relative Luftfeuchtigkeit übertragen, wenn der Ballon in die obere Atmosphäre aufsteigt. Der Ballon platzt schließlich und die Radiosonde sinkt mit dem Fallschirm auf den Boden, wo sie geborgen und wiederverwendet werden kann.

Ballons werden auf der ganzen Welt verwendet und normalerweise zweimal täglich zu bestimmten Zeiten im Abstand von 12 Stunden gestartet. Die Daten werden in Computermodelle eingespeist, die kurz- und längerfristige Wettervorhersagen liefern, und werden auch Teil großer Langzeitdatenbanken, die in der Wetter- und Klimaforschung verwendet werden.

Der Wetterdienst gab am 29. März bekannt, dass mit sofortiger Wirkung Flüge von neun seiner 101 Startplätze in den Vereinigten Staaten und der Karibik „fällig“ reduziert würden zu einer Unterbrechung der globalen Lieferkette von Helium und einem vorübergehenden Problem mit dem Vertrag eines Wasserstofflieferanten.“ Die Agentur sagte, sie gehe davon aus, dass weitere Standorte betroffen sein würden.

Der Heliummarkt wurde dieses Jahr von Problemen an der wichtigsten heimischen Quelle in Amarillo, Texas, und von einem Brand in einer großen neuen Anlage in Russland im Januar beeinträchtigt.

Die betroffenen Standorte befinden sich alle im Osten, von Tallahassee, Florida, im Norden bis Buffalo und Albany in New York. Fünf verwenden Helium und vier verwenden Wasserstoff. Die Flüge würden auf einen Tag pro Tag reduziert und an Tagen mit gutem Wetter ganz gestrichen, um Benzin für Starts bei gefährlichem Wetter zu sparen, sagte der Dienst.

Am Montag sagte Frau Buchanan, Helium sei an einen Standort in Greensboro, NC, geliefert worden, und ein voller Startplan sei wieder aufgenommen worden. Aber einige der anderen betroffenen Standorte hatten oder würden bald vollständig kein Benzin mehr haben, sagte sie. Das Problem mit dem Wasserstofflieferanten war gelöst, aber es war unklar, wann die Lieferungen des Gases wieder aufgenommen würden.

Durch die Messung der Bedingungen durch die Luftsäule liefern Radiosonden Informationen, die für das Verständnis und die Vorhersage der Entwicklung von Sturmsystemen entscheidend sind. Selbst wenn das Wetter ruhig ist, könnte das Sammeln dieser Daten wichtig sein, sagte Herr Kimmel.

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„Wer sagt, dass dieses ruhige Wettermuster nicht beeinflussen wird, was sie für andere vorhersagen setzt?“ er sagte.

Yuter sagte, dass Ballondaten Wissenschaftlern helfen, die Struktur der Atmosphäre zu verstehen, und „in unser Verständnis dessen einfließen, was passieren wird, wenn sich das Klima ändert“.

Einer der betroffenen Heliumstandorte befindet sich in Upton, NY, auf Long Island. Es ist der nächstgelegene Startplatz von New York City, das etwa 50 Meilen westlich liegt.

Der Wetterdienst musste seine Station in Chatham, Massachusetts, auf Cape Cod im März 2021 wegen Erosion schließen. Die Agentur arbeitet daran, so schnell wie möglich einen Standort für eine neue Station auszuwählen, sagte Frau Buchanan.

Ohne Upton und Chatham ist ein großer Teil der Ostküste von Wallops Island, Virginia, bis Portland, Maine, nicht von Ballonstarts abgedeckt.

Adam Sobel, ein Atmosphärenwissenschaftler an der Columbia University, sagte, dass der Wetterdienst zwar mit einer „schwierigen Situation“ konfrontiert sei, er aber nicht an ihre Aussage geglaubt habe keine Auswirkung auf Prognosen hätte, sei glaubwürdig.

„Die NWS-Behauptung, dass der Verlust mehrerer Radiosondenstationen in einer bevölkerungsreichen Region keinen Einfluss auf die Vorhersage hat, wurde von keinen unterstützenden Beweisen begleitet“, sagte er.

Der Wetterdienst war in den letzten Jahren mit einer weiteren Unterbrechung seiner Datenerfassung konfrontiert. Auf der ganzen Welt liefern Verkehrsflugzeuge routinemäßig und automatisch Wetterdaten an den Wetterdienst und ähnliche Agenturen in anderen Ländern. In den ersten Monaten der Coronavirus-Pandemie im Jahr 2020, als der Flugverkehr um etwa 75 Prozent zurückging, gingen diese Beobachtungen um etwa den gleichen Betrag zurück.

Eine Studie von Wissenschaftlern der National Oceanic and Atmospheric Administration ergab, dass der Datenverlust die Qualität eines ihrer Wettervorhersagemodelle beeinträchtigte.

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