In der Implosion von CNN+

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David Zaslav war einige Stunden lang Geschäftsführer von Warner Bros. Discovery, als er erfuhr, dass er ein Problem hatte.

Am 11. April, dem Tag, an dem sein neu fusioniertes Unternehmen den Handel an der Nasdaq aufnahm, begrüßte Herr Zaslav die New Yorker Mitarbeiter mit Kuchen und Eiscremeriegeln und überbrachte seinen neuen Schützlingen einen spontanen Schlachtruf. Er war auf dem Weg nach Washington, der nächsten Station der Krönungstour, als ein Anruf einging.

Sein Team hatte gerade einen ersten Blick auf Daten von CNN+ geworfen, dem viel beworbenen Abonnement-Streaming-Dienst, der zwei gestartet war Wochen zuvor, und die Nachrichten waren düster. Weniger als 10.000 Zuschauer sahen zu einem bestimmten Zeitpunkt zu, trotz einer millionenschweren Namenskampagne und großen Anstellungen wie Chris Wallace. Sie empfahlen eine kaltäugige Überprüfung.

Drei Tage später, kurz nachdem Mr. Zaslav mit Oprah Winfrey zu einem Rah-Rah-Rathaus der Firma erschienen war, versammelte er seine Stellvertreter in einem niedrigen Stuckgebäude in Burbank, Kalifornien, auf der Warner Bros. Studio viel, und sagte, er stimme ihrer Schlussfolgerung zu: schließe es.

. Karrieren im Umbruch. Das Tauziehen der Unternehmen um ihr Schicksal offenbarte tiefe Gräben über die Zukunft der digitalen Medien, während Führungskräfte darum kämpfen, sich auf einem schnelllebigen Markt zurechtzufinden, auf dem sich Technologie und Verbrauchergewohnheiten von Tag zu Tag ändern.

Und es spiegelte den unbeholfenen regulatorischen Tanz zweier Mediengiganten wider, die fusionierten, selbst als ein hochkarätiges Projekt auf die Fertigstellung zuraste. Discovery hatte einige Bedenken in Bezug auf CNN+, war jedoch gezwungen, einen seiner Streaming-Konkurrenten bis zum Abschluss des Deals direkt zu führen.

CNN muss nun aus einer der chaotischsten Perioden seiner Geschichte hervorgehen: die Entlassung seines erstklassigen Moderators Chris Cuomo; der Sturz seines langjährigen Präsidenten Jeff Zucker wegen einer Affäre mit einem Kollegen; und die Übernahme der Muttergesellschaft WarnerMedia durch Mr. Zaslav’s Discovery.

Zu den Kollateralschäden gehört die lange Freundschaft zwischen Herrn Zaslav und Herrn Zucker, einst Verbündete im Geschäft und im Leben. Mr. Zucker, der den Discovery-Chef zuvor als „den besten Freund, den man sich nur wünschen kann, und ich bin glücklich, dass er meiner ist“ bezeichnete, hat seit seinem Ausstieg am 2. Februar

nicht mehr mit Mr. Zaslav gesprochen ) Innerhalb von CNN bleiben die Mitarbeiter fassungslos. „Das sind keine einfachen Neuigkeiten, und ich möchte das nicht kleinreden“, sagte Chris Licht, der neue Vorsitzende des Netzwerks, den Mitarbeitern von CNN+ in einem feierlichen Anruf, in dem die Schließung angekündigt wurde. „Ich bin stolz darauf“, fügte er hinzu. „Ich bin stolz auf dieses Team, und ich bin enttäuscht, was das für Sie bedeutet.“

Dieser Bericht basiert auf Interviews mit einem Dutzend Personen, die mit dem Aufstieg und plötzlichen Niedergang des Streaming-Dienstes bestens vertraut sind. Sie sprachen unter der Bedingung der Anonymität, um die Details sensibler Gespräche mitzuteilen.

Jeff Zucker, langjähriger Vizepräsident von CNN, war der prominenteste Verfechter des Streaming-Dienstes. Kredit… Paul Sancya/Associated Press
(980070) ) )CNN+ wurde der Welt am 28. März, einen Tag vor seinem Debüt, mit einer spritzigen Party im 101. Stock von 30 Hudson Yards vorgestellt, dem futuristischen Wolkenkratzer in Manhattan, in dem CNN untergebracht ist. Network-Stars posierten für Fotos neben einer riesigen Fiberglas-Skulptur des CNN+-Logos, New York City breitete sich unter ihren Füßen aus.

Aber innerhalb des Netzwerks fehlte dem Dienst sein prominentester Verfechter.

Zucker, der größte Fürsprecher von CNN+, war draußen. Jason Kilar, der Geschäftsführer von WarnerMedia, war ein Streaming-Evangelist; Er führte einen Toast auf der CNN + Party aus, aber es war einer seiner letzten öffentlichen Auftritte, bevor er das Unternehmen eine Woche später verließ. Um die Plattform intern zu verteidigen, blieb ihr interner Guru, Andrew Morse, Chief Digital Officer von CNN, der zuvor Bloomberg Television leitete.

. , schloss eine Vereinbarung zur Fusion mit Discovery Inc. in einer der größten Medienakquisitionen des Landes ab.

  • CNN+: Nach der Fusion beschloss Warner Bros. Discovery, den Streaming-Dienst von CNN etwa einen Monat nach seinem fulminanten Debüt einzustellen.
  • Chris Cuomo: Der Star-Moderator wurde gefeuert, weil er versucht hatte, seinem Bruder Andrew Cuomo bei der Abwehr eines Skandals wegen sexueller Belästigung zu helfen. Er verlangt jetzt von CNN 125 Millionen Dollar wegen unrechtmäßiger Kündigung.
  • Jeff Zucker tritt zurück: Der Präsident des Netzwerks trat zurück, nachdem er eine Beziehung am Arbeitsplatz nicht offengelegt hatte, die während der Untersuchung von Chris Cuomo aufgedeckt wurde.
  • Ein neuer Anführer: Chris Licht, ein altgedienter Fernsehproduzent, der bei MSNBC an der Entstehung von „Morning Joe“ mitgewirkt hat, soll die Nachfolge von Herrn Zucker antreten
  • So sollte es nicht gehen.

    CNN gab Pläne für CNN+ im Juli 2021 bekannt und bezeichnete es als das wichtigste Unternehmen des Netzwerks seit seiner Gründung im Jahr 1980. Herr Zucker nannte es einen mutigen und notwendigen Ausflug in abonnementbasierte digitale Nachrichten zu einer Zeit, als die Verbraucher gaben das traditionelle Kabelfernsehen auf. Hunderte neuer Mitarbeiter würden eingestellt, um täglich acht bis zwölf Stunden Live-Programme zu produzieren.

    Entscheidend war, dass AT&T – das damals WarnerMedia und CNN kontrollierte – an Bord war.

    AT&T hatte bereits zugestimmt, WarnerMedia an Discovery auszugliedern und das Unterhaltungs- und Nachrichtengeschäft zu verlassen. Aber im Juni 2021 trafen sich die Führungskräfte des Telekommunikationsriesen mit Herrn Zucker in Dallas und genehmigten ein Budget von 1 Milliarde US-Dollar über vier Jahre für CNN+.

    Zucker ging auf Einstellungstour und lockte Stars wie Eva Longoria, die für eine in Mexiko ansässige Reiseshow unterschrieb, und Audie Cornish, den ehemaligen NPR-Star. Als Starttermin wurde März 2022 festgelegt.

    Dann trat Herr Zucker abrupt zurück, gefolgt von seiner obersten Stellvertreterin Allison Gollust, eine Woche später. Die beiden gaben nicht nur ihre Beziehung nicht preis, sondern wurden auch beschuldigt, gegen die Nachrichtenstandards des Netzwerks verstoßen zu haben. (Beide bestritten dies.)

    Morse, der alle globalen digitalen Operationen von CNN beaufsichtigte, beschloss zu handeln. Ende Februar und erneut Anfang März fragte er, ob sein Team seine Vision für CNN+ mit Vertretern von Discovery teilen könne, bevor die Fusion abgeschlossen sei. Er dachte, dass es der beste Weg sei, Discovery frühzeitig davon zu überzeugen, dass CNN+ die Zukunft verkörpere.

    Beide Male wurde den Anträgen nicht stattgegeben. Bei Transaktionen zwischen großen Unternehmen scheuen sich Führungskräfte davor, gegen Regeln zu verstoßen, die „Gun-Jumping“ ausschließen: die Koordinierung ihrer Geschäftsaktivitäten in den kritischen Tagen vor Abschluss der Geschäfte.

    Dann kam ein unheilvolles Zeichen. Am 14. März, zwei Wochen vor dem Start von CNN+, erschien Gunnar Wiedenfels, Chief Financial Officer von Discovery, auf einer Konferenz der Deutschen Bank und erklärte, dass Discovery+ und HBO Max von WarnerMedia zu einer einzigen riesigen „Blowout“-Megaplattform zusammengeführt würden.

    Wiedenfels erwähnte CNN+ nicht. Nach dieser Konferenz fragte Morse erneut, ob sein Team mit Discovery sprechen könne; zum dritten Mal fand ein solches Treffen nicht statt.

    Seine Bedenken waren begründet.

    Führungskräfte von Discovery waren skeptisch gegenüber CNN+. Herr Zaslav und sein Team hatten Pech mit Einzelthema-Streaming-Diensten; Ihre Nischenplattformen für Autos, Lebensmittel und Golf waren kostspielig und scheiterten.

    Ein Kabelfernsehpionier, der in der Branche einfach als „Zas“ bekannt ist, Herr Zaslav hatte den Deal ausgearbeitet, der Discovery und Warner Bros. zusammenbrachte, ein später Karriereschritt, der ihn zu einem der mächtigsten Menschen in der Branche machte Medien.

    Discovery glaubte an die Macht von Big-Tent-Streaming-Diensten, insbesondere angesichts des überfüllten Marktes. Es stand auch kurz davor, Schulden in Höhe von 55 Milliarden US-Dollar aus der Fusion zu übernehmen, und die Führungskräfte mussten Einsparungen in Höhe von 3 Milliarden US-Dollar aufbringen.

    Jason Kilar, Chief Executive von WarnerMedia, glaubte nicht, dass CNN+ im Widerspruch zu Discoverys „All-in-One“-Streaming-Philosophie stehe. Kredit… Allison V. Smith für die New York Times

    Trotz der Skepsis, die Discovery ausstrahlte, zog Mr. Kilar – der Mr. Zuckers Ausstieg überwachte und als Bilderstürmer bekannt ist – nicht in Betracht, den Start von CNN+ abzubrechen. Er ging davon aus, dass Discovery, als es der Fusion zustimmte, vollständig verstanden hatte, dass WarnerMedia ein ehrgeiziges neues digitales CNN-Produkt vorbereitete.

    Außerdem war Herr Kilar nicht der Meinung, dass CNN+ im Widerspruch zu Discoverys „All-in-One“-Streaming-Philosophie steht. Er hatte bereits geplant, einige CNN+-Inhalte in HBO Max aufzunehmen, CNN+ aber weiterhin als eigenständigen Dienst anzubieten.

    Er ging voran. „Es ist schwer zu übertreiben, wie wichtig dieser Moment für CNN ist“, schrieb er am Tag des Beginns des Dienstes auf Twitter.

    Zaslav und sein Team waren verwirrt. Discovery war bereit, das Unternehmen innerhalb weniger Wochen zu übernehmen. Warum nicht einfach verzögern?

    Dennoch räumten die Helfer von Herrn Zaslav einen Vorteil ein: Sie würden einen Blick auf die Leistung von CNN+ werfen, ähnlich wie bei der Premierenkasse eines Films. Vielleicht würde CNN+ ihre niedrigen Erwartungen übertreffen, bevor sie unter die Haube schauten.

    Unmittelbar nach Abschluss der Fusion am 8. April begannen Beamte von Discovery, Daten über die Fortschritte von CNN+ anzufordern. Was sie sahen, gefiel ihnen nicht. Es ist ein beunruhigendes Zeichen, dass die Downloads für den Dienst trotz des großen Marketingschubs zurückgingen.

    Am 11. April, als das Tickersymbol „WBD“ an der Nasdaq live ging, trafen sich Vertreter von CNN+ mit dem neuen Management von Warner Bros. Discovery und brachten ihre Argumente vor, eine Gelegenheit, um die sie seit Februar gebeten hatten.

    Morse sagte, dass CNN+ in den ersten zwei Wochen 150.000 zahlende Abonnenten gewonnen habe und auf dem besten Weg sei, seine Ziele für das erste Jahr zu erreichen. Er argumentierte, dass die Verbraucher bereit seien, für qualitativ hochwertige digitale Nachrichten (CNN+ kostet 6 Dollar pro Monat) zu teilen, und verwies auf den Erfolg der New York Times.

    Die Vertreter von Zaslav – darunter Mr. Licht, der neue CNN-Vorsitzende, und JB Perrette, der langjährige Streaming-Leiter von Discovery – waren nicht überzeugt. Sie sagten, dass sie das externe Marketing für CNN+ für zwei Wochen bis zu einer formellen Überprüfung aussetzen würden.

    Am nächsten Tag wurden einige wenig schmeichelhafte Statistiken von CNBC und Axios gemeldet. CNN-Führungskräfte waren bestürzt. Und sie wurden misstrauisch gegenüber ihren neuen Vorgesetzten von Discovery, weil sie glaubten, sie hätten die Daten durchgesickert, um einen Vorwand zu schaffen, um den Dienst zu schließen.

    Zaslav kam nach Treffen mit CNN-Mitarbeitern in Washington und Atlanta am 14. April auf dem Grundstück von Warner Bros. in Burbank an. Er rekrutierte Frau Winfrey, die zusammen mit Herrn Zaslav ihr EIGENES Kabelnetz gründete Discovery, um ihn auf der Bühne für ein einführendes Rathaus mit Mitarbeitern zu interviewen.

    Später am Nachmittag berief Mr. Zaslav seinen Brain Trust in ein Gebäude ein, in dem Jack Warner, ein Hollywood-Mogul aus einer früheren Ära, von den 1930er bis 1960er Jahren arbeitete.

    Sie waren sich einig, dass CNN+ zu viele Ressourcen verschlingt und dass sein Potenzial als digitales Ziel sein kleines Publikum und seine enormen Kosten nicht rechtfertigen kann. Herr Perrette, der aus London anrief, sagte, es sei an der Zeit, den Betrieb einzustellen. Herr Zaslav stimmte zu.

    Andrew Morse, Chief Digital Officer von CNN, wurde erst am Morgen des 21. April über die Entscheidung informiert, den Streaming-Dienst einzustellen. Credit… Monica Schipper/Getty Images

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    nächste Woche stellte das Zaslav-Team die Details fertig. Herr Licht argumentierte zusammen mit Adria Alpert Romm, dem Chief People Officer von Warner Bros. Discovery, dass CNN+-Mitarbeiter drei Monate Aktien und die Möglichkeit erhalten sollten, im Unternehmen zu bleiben; Jeder, der entlassen wurde, würde weitere sechs Monate Abfindung erhalten.

    Früh am 21. April überbrachte Herr Licht führenden CNN-Beamten die Nachricht, dass der Dienst am 30. April enden würde. Auch Herrn Morse wurde bis zu diesem Morgen nichts gesagt. Mr. Licht rief Mr. Wallace, Ms. Cornish und andere Spitzenmoderatoren an, um ihnen mitzuteilen, dass CNN versuchen würde, einen Platz für sie zu finden. Die von Ms. Cornish und Ms. Longoria moderierten Shows hatten noch nicht begonnen.

    Unterstützer von CNN+ beklagten, dass dem Streaming-Dienst keine große Chance gegeben wurde, und argumentierten, dass die Entscheidung der Marke CNN schade, ein Fehltritt, der das Netzwerk unvorbereitet auf eine Zukunft zurücklassen würde, in der nur noch wenige Amerikaner zuschauen Kabelfernsehen.

    Für die Basis war es ein brutaler Schlag. Rebecca Kutler, die Programmleiterin von CNN+, sagte den Mitarbeitern, die Donuts bemitleideten, dass sie nicht ins Büro kommen müssten, wenn sie keine besondere Verantwortung hätten.

    Kasie Hunt, die einen MSNBC-Job für CNN + verließ, beendete ihre letzte Show am Freitag mit einer Hommage an ihre Mitarbeiter. „Sie haben stabile Jobs aufgegeben, einige von ihnen sind ins ganze Land gezogen, sie sind alle große Risiken eingegangen“, sagte sie. „Wenn Sie Journalisten einstellen, sind sie die Klassenbesten.“

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