Xi Jinpings Vision für Tech-Eigenständigkeit in China wird Wirklichkeit

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In einem Laborkittel inspiziert Chinas oberster Führer, Xi Jinping, eine Tochtergesellschaft der Yangtze Memory Technologies Company, einem nationalen Halbleiterunternehmen mit Sitz in Wuhan. Es war April 2018, kurz nachdem die US-Regierung dem chinesischen Telekommunikationsunternehmen ZTE Geschäfte mit amerikanischen Zulieferern untersagt hatte.

Das Verbot war ein Sputnik-Moment für Chinas Technologieindustrie und ihre Führer. Trotz des Erfolgs des Landes beim Bau von Smartphones, E-Commerce-Plattformen und Hochgeschwindigkeitszügen erkannten sie, dass der Technologieboom größtenteils auf westlichen Technologien aufgebaut wurde, insbesondere auf Chips, die fast alles antreiben. Das mussten sie ändern – und zwar schnell.

Herr Xi sagte den Führungskräften von Yangtze Memory oder YMTC, dass Halbleiter für die Herstellung genauso wichtig seien wie Herzen für Menschen. „Wenn dein Herz nicht stark ist, egal wie groß du bist, bist du nicht wirklich stark“, berichteten staatliche Medien über ihn. Er forderte sie auf, sich zu beeilen und technische Durchbrüche zu erzielen, um zur Verjüngung der chinesischen Nation beizutragen.

Herr Xi hat diese Botschaft seitdem mit wachsender Dringlichkeit wiederholt, da die Vereinigten Staaten versuchen, Chinas Zugang zu wichtigen Halbleitertechnologien einzuschränken. Aber eine Reihe von Korruptionsuntersuchungen im letzten Monat im Who is Who der Halbleiterindustrie des Landes deuten darauf hin, dass Herr Xi möglicherweise nicht das bekommt, was er erwartet hat, oder zumindest nicht schnell genug.

Zu den Ermittlungspersonen gehören der ehemalige Vorsitzende des YMTC, der Herrn Xi bei seinem Besuch im Jahr 2018 herumgeführt hat, und der Leiter eines riesigen Staatsfonds, bekannt als Big Fund, der in Dutzende von Chinas größten Chipprojekten investiert hat.

Die von ihnen geleiteten Firmen stehen im Mittelpunkt des Vorstoßes des Landes in Richtung Halbleiter, die kleinen Siliziumscheiben, die als Gehirne von Computern und anderen Geräten fungieren. Ihre Niederlagen sind ein öffentliches Eingeständnis, dass China seinen Goldrausch-Ansatz überdenkt, Geld auf Projekte zu werfen, in der Hoffnung, dass einige davon funktionieren. Und es ist ein klarer Rückschlag für das Bestreben des Landes, technologisch autark zu werden.

Hinter der Säuberung steckt eine Spannung zwischen der Vision von Herrn Xi von der regierungsgeführten Technologie-Eigenständigkeit und der eigentlichen Natur von Halbleitern.

Eine Halbleiterfabrik in Suining, China. Die Komplexität der Branche macht die nationale Eigenständigkeit zu einer großen Herausforderung. Anerkennung… Zhong Min/Feature China/Future Publishing, über Getty Images

Die Chipindustrie ist hochkomplex und vernetzt. Es hängt von einer integrierten globalen Lieferkette ab und stützt sich auf Fachwissen aus verschiedenen Regionen: Design in den Vereinigten Staaten; Herstellung in Taiwan und Südkorea; Montage, Verpackung und Prüfung in China; und Ausrüstung aus den Niederlanden. Die komparativen Vorteile jeder Region wurden durch jahrzehntelange Investitionen sowie Forschung und Entwicklung aufgebaut.

„Jede Regierung, die einen Schub für Eigenständigkeit bei Halbleitern erwägt, muss sich der harten Realität stellen“, sagte Christopher A. Thomas, ein nicht ansässiger Senior Fellow an der Brookings Institution und ehemaliger General Manager von Intel in China, in einem Interview. „Halbleiter sind die höchste Form menschlicher Ingenieursleistung. Sie sind das Schwierigste, was wir als Spezies erschaffen. Wie kann ein Land allein ‚alles gewinnen‘?“

Charles Kau, ein taiwanesischer Halbleiterveteran, der auf beiden Seiten der Taiwanstraße gearbeitet hat, sagte kürzlich in einem Zeitungsinterview, dass er viele Male versucht habe, Führungskräften aus der Technologiebranche auf dem Festland zu sagen, dass es 30 – oder sogar 50 – Jahre dauern könnte, bis China eine Industrie wird Führer.

Solche Äußerungen sind wahrscheinlich nicht das, was Herr Xi hören möchte. Er wird voraussichtlich in diesem Jahr eine dritte Amtszeit auf einem wichtigen Kongress der Kommunistischen Partei erreichen und ist zunehmend besessen von technischen „Engpässen“, die China im Handelskrieg mit den Vereinigten Staaten verwundbar gemacht haben, einschließlich Verboten für Unternehmen wie ZTE, das potenzielle Ende des Krieges die Taiwanstraße und Russlands Invasion in der Ukraine. In diesem Monat unterzeichnete Präsident Biden ein Gesetz über 280 Milliarden US-Dollar, das darauf abzielt, die heimische Halbleiterherstellung, das Design und die Forschung zu stärken, um mit China zu konkurrieren.

Um diesen Herausforderungen zu begegnen, griff Herr Xi zunehmend auf Mao Zedongs Spielbuch zurück, als China eine Planwirtschaft betrieb und nur wenige Freunde hatte und Eigenständigkeit eine Notwendigkeit war. Er verhehlt seine Vorliebe für den Top-Down-Ansatz der Mao-Ära nicht, um große Hindernisse anzugehen: Die Mobilisierung nationaler Ressourcen, die er als einen großen Vorteil des staatlich dominierten politischen Systems Chinas bezeichnet.

Eine solche nach innen gerichtete und rückständige Vision bestimmt die Ansichten von Herrn Xi darüber, wie und wie schnell China voranschreiten sollte, um in der Technologie autark zu werden. Er hat Technokraten aus der Raumfahrt- und Verteidigungsindustrie befördert, die technologisch anspruchsvolle Projekte durchgezogen haben, von denen er glaubt, dass sie die Stärke des chinesischen Systems belegen.

Die gesäuberten Halbleitermanager erfüllten dieses Kriterium nicht.

Zhao Weiguo, der YMTC-Vorsitzende, der auf einem weit verbreiteten Foto von seinem Besuch im Jahr 2018 hinter Herrn Xi stand, war früher die profilierteste Person der Branche. Er erhielt den Spitznamen „Halbleiter-Verrückter“, nachdem er über das von ihm kontrollierte Unternehmen Tsinghua Unigroup eine Reihe atemberaubender Investitionen in große Chip-Projekte getätigt hatte. Im Westen ist er vor allem für seine gescheiterte Übernahme von Micron Technology, einem US-Hersteller von Speicherchips, im Jahr 2015 bekannt.

Xi Jinping, Chinas Führer, besichtigte 2018 mit Zhao Weiguo (mit Brille), dem damaligen Vorsitzenden des YMTC, eine Halbleiterfabrik in Wuhan. Anerkennung… Ju Peng/Xinhua

Der andere Mann, gegen den ermittelt wird, der ebenso einflussreich ist, ist Ding Wenwu, Leiter des Big Fund, der zu Pekings Vehikel wurde, um Kapital an Chiphersteller zu verteilen.

Gegen mindestens fünf weitere Führungskräfte, die mit den beiden Männern zusammengearbeitet haben, wird ebenfalls wegen Korruption ermittelt. Ebenso Xiao Yaqing, Minister für Industrie und Informationstechnologie, der den Sektor beaufsichtigte, obwohl unklar ist, ob die drei Ermittlungsreihen zusammenhängen.

Die Ergebnisse des Big Fund und der Tsinghua Unigroup, mit denen die chinesische Regierung die Entwicklung der heimischen Chipsindustrie lenkte, waren gemischt.

Chinas Chiphersteller haben in den letzten fünf Jahren mehr Fortschritte gemacht als im vorangegangenen Jahrzehnt, sagten Branchenvertreter. Laut einer Analyse der Semiconductor Industry Association, einer Handelsorganisation und Lobbygruppe in Washington, stiegen die Chipverkäufe des Landes im Jahr 2020 um 30,6 Prozent auf 39,8 Milliarden US-Dollar.

Aber ein Großteil des Fortschritts lag am unteren Ende der sehr langen Produktkette bei Halbleitern, und die Lücken in fortgeschritteneren Marktsegmenten bleiben groß und es könnte Jahre oder sogar Jahrzehnte dauern, bis sie geschlossen sind. China gibt immer noch mehr für Chips aus als für jedes andere importierte Gut.

Und es gab Misserfolge trotz – oder wegen – tonnenweise staatlicher Gelder und Subventionen. In den ersten 10 Monaten des Jahres 2020 registrierten sich mehr als 58.000 Firmen als chipbezogene Unternehmen, so eine Analyse von China Economic Weekly, einer Zeitschrift, die der offiziellen Zeitung der Kommunistischen Partei, People’s Daily, angegliedert ist. Einige der Unternehmen waren früher in der Mode-, Bau- und anderen Sektoren tätig und änderten ihre Registrierungsinformationen nur, um Zugang zu leichtem Geld und billigem Land zu erhalten, so das Magazin. Mindestens sechs Halbleiterprojekte mit Investitionen in Höhe von 1 Milliarde US-Dollar gingen pleite.

Dann ist da noch die Tsinghua Unigroup von Herrn Zhao, die Ende 2020 unter einem Schuldenberg zusammenzubrechen begann. Sie wurde in diesem Jahr von einem in Peking ansässigen Unternehmen übernommen, das von einem Konsortium unter der Führung von Investmentgesellschaften gegründet wurde, und zwar für fast 9 Milliarden US-Dollar .

Inmitten des Chaos schien sich der Big Fund, der seit seiner Gründung im Jahr 2014 fast 50 Milliarden US-Dollar aufgebracht hat, finanziell gut zu entwickeln. Herr Ding, der Leiter des Fonds, sagte in einem Interview im Jahr 2017, dass er sowohl den strategischen Zielen der Nation dienen als auch Gewinne erzielen müsse. Kritiker beschuldigten es jedoch, in sichere Wetten zu investieren, anstatt in riskante Projekte, die für eine Weile Geld verlieren könnten, aber schließlich einen technologischen Unterschied machen.

Es ist nicht schwer vorstellbar, dass Peking sich diese Ergebnisse angesehen und die Leistung als nicht überzeugend empfunden hat. Es schien zu viel Gier und nicht genug patriotische Hingabe zu geben – das Gegenteil von dem, was Herr Xi gerne sieht.

Eine Halbleiterproduktionslinie in Dongying, China. Herr Xi sagt, dass Chinas Wohlstand und Sicherheit von der Eigenständigkeit in der Technologie abhängen. Anerkennung… Zhou Guangxue/Visual China Group über Getty Images

Herr Xi hat wiederholt gesagt, dass er gerne mehr Errungenschaften wie die „zwei Bomben und einen Satelliten“ der 1960er und 1970er Jahre sehen würde, als China trotz schlechter wirtschaftlicher Bedingungen und eines feindseligen internationalen Umfelds seine eigenen Atom- und Wasserstoffbomben und den ersten Satelliten entwickelte.

Seit 2019 taucht der Ausdruck „neues System der ganzen Nation“ auch in den Reden und Parteidokumenten von Herrn Xi im Zusammenhang mit der Bewältigung wichtiger technischer Herausforderungen auf. Das System ist ein Relikt aus der Zeit der Planwirtschaft in China zwischen den 1950er und 1970er Jahren, in der die Regierung Ressourcen durch administrative Befehle mobilisierte und zuteilte. Viele Parteitheoretiker haben argumentiert, dass das neue Whole-Nation-System die Vorteile der Regierungsführung und der Marktkräfte kombinieren wird.

Chinas viele jüngste Erfolge bei Weltraum- und Verteidigungsprojekten sind wahrscheinlich Beispiele dafür, was Herr Xi glaubt, dass das Land mit dem neuen System der ganzen Nation und dem Geist „zwei Bomben und ein Satellit“ erreichen kann. Im Jahr 2021 landete China einen Rover auf dem Mars und schickte Astronauten zu einer neuen Raumstation.

In einem Schritt, von dem einige glauben, dass er auf Herrn Xis Gedanken zu Halbleitern hindeutet, ernannte er im Juli den Beamten, der die Entwicklung des ersten in China gebauten Passagierflugzeugs leitete, zum Nachfolger des Ministers für Industrie und Informationstechnologie, gegen den ermittelt wird.

Einige Kritiker haben wegen der globalen Komplexität vor einem Top-down-Ansatz bei Halbleitern gewarnt.

Liu Yadong, der ehemalige Chefredakteur der offiziellen Science and Technology Daily, sagte in einem Interview im Mai, dass das gesamte nationale System China geholfen habe, olympische Goldmedaillen zu gewinnen und Atombomben zu bauen, „aber es ist nicht geeignet, Halbleiterchips zu bauen“.

Herr Xi drängt weiter. Im Juni besuchte er ein weiteres Halbleiterunternehmen in Wuhan. Er betonte, dass die technologische Eigenständigkeit die Grundlage für Chinas Wohlstand und der Schlüssel zur nationalen Sicherheit sei.

„Wir müssen die technologische Rettungsleine selbst in die Hand nehmen“, sagte er. „Wenn jede Stadt, jeder Hightech-Entwicklungsbezirk, jedes Technologieunternehmen und jeder Forscher den Leitlinien der Regierung in Bezug auf technische Innovationen folgen kann, werden wir das Ziel definitiv erreichen können.“

Die New York Times

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