Von Überschwemmungen heimgesucht und verschuldet kämpfen pakistanische Bauern ums Überleben

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NAWABSHAH, Pakistan – Die junge Frau watete in das hüfttiefe Hochwasser, das ihr Ackerland bedeckte, und durchsuchte verschrumpelte Baumwollstängel nach den wenigen überlebenden weißen Blüten. Jeder Schritt, den sie im warmen Wasser tat, war unsicher: Ihre Füße versanken in der weichen Erde. Schlangen glitten an ihr vorbei. Mückenschwärme schwirrten in ihren Ohren.

Aber die Landarbeiterin – Barmeena, gerade 14 – hatte keine Wahl. „Es war unsere einzige Lebensgrundlage“, sagte sie Journalisten der New York Times.

Sie ist eine von Millionen Landarbeiterinnen, deren Felder von den rekordverdächtigen Überschwemmungen überschwemmt wurden, die über Pakistan hinweggefegt sind. In den am stärksten betroffenen Regionen, in denen die Überschwemmungen ganze Dörfer überschwemmt haben, warnen die Behörden, dass das Hochwasser möglicherweise noch Monate lang nicht vollständig zurückgeht.

Doch wo immer das Wasser auch nur ein wenig zurückgegangen ist, bemühen sich die Landarbeiter darum, aus den ramponierten Überresten ihrer Baumwoll- und Reisernte zu retten, was sie können. Es ist eine verzweifelte Arbeit. Viele schulden den Landbesitzern, deren Felder sie jedes Jahr bewirtschaften, bereits Hunderte oder Tausende von Dollar, als Teil eines Systems, das seit langem einen Großteil des ländlichen Pakistan beherrscht.

In jeder Pflanzsaison bieten die Vermieter den Bauern Kredite an, um Dünger und Saatgut zu kaufen. Im Gegenzug bewirtschaften die Bauern ihre Felder und erwirtschaften einen kleinen Teil der Ernte, von dem ein Teil zur Rückzahlung des Kredits verwendet wird.

Abdul Razak geht durch seine Farm, die drei Wochen nach der Zerstörung noch immer überflutet ist.

Viele Bauern haben nach den Überschwemmungen ihre Häuser und alles andere verloren und leben nun am Straßenrand unter provisorischen Zelten.

Aber jetzt liegt ihre Sommerernte in Trümmern. Wenn das Wasser nicht zurückgeht, können sie den Weizen, den sie jeden Frühling ernten, nicht anbauen. Selbst wenn sie es können, wird das Land mit Sicherheit weniger produzieren, nachdem es durch das Hochwasser beschädigt wurde, durch eine katastrophale Kombination aus starker Gletscherschmelze und Monsunregen in Rekordhöhe, die laut Wissenschaftlern beide durch den Klimawandel verstärkt wurden.

Solche extremen Wetterereignisse, die Ernteerträge beeinträchtigen und Landwirte in steigende Schulden treiben, werden immer häufiger und werden wahrscheinlich nicht enden. In den letzten Jahren hat die Unvorhersehbarkeit der Jahreszeiten einige Mitglieder landwirtschaftlicher Haushalte dazu veranlasst, in die Städte abzuwandern, da die Landwirte nach stabileren Arbeitsplätzen suchen. Das wiederum hat die Vermieter besorgt über einen bevorstehenden Arbeitskräftemangel in der Landwirtschaft, sagen sie.

Aber andere Bauern haben das Gefühl, dass sie keine andere Wahl haben, als zu bleiben.

„Unser Leben geht so – wir verschulden uns, verdienen nicht das Geld, um es zurückzuzahlen, und dann machen wir es noch einmal“, sagte Mairaj Meghwar, 40, ein Bauer, der im Dorf Lal Muhammad in der Provinz Sindh in der Region lebt die die meisten Hochwasserschäden erlitten.

Lal Muhammad ist die Heimat von rund 40 Familien, deren Lehmziegelhäuser zwischen Feldern mit hohem Gras eingebettet und durch unbefestigte Pfade verbunden sind. Die nächste Stadt ist etwa eine Autostunde mit dem Motorrad entfernt, und zu beiden Seiten der langen, flachen Straße liegen wogende Baumwollfelder.

Im Dorf jagten sich Kinder gegenseitig durch das Grasland, während Frauen Wasserbecken aus ihrer einzigen, rostigen Handpumpe sammelten. Ein paar Rinder stöhnten aus ihrem provisorischen Gehege aus Holzstöcken.

Nach den Überschwemmungen waren die meisten Brunnen verschmutzt, aber den Bauern bleibt nichts anderes übrig, als das salzig nach Eisen schmeckende Wasser zu trinken.
Eine von einer lokalen Nichtregierungsorganisation eingerichtete Schule bleibt nach der Überschwemmung geöffnet. Viele der Kinder verloren bei der Katastrophe ihr Zuhause.

Wie andere in den Nachbardörfern haben die meisten Familien hier dieses Land seit über 100 Jahren bestellt. Als Teil der kleinen hinduistischen Minderheit der niederen Kaste in Pakistan verdienten ihre Vorfahren ihren Lebensunterhalt mit der Feldarbeit, als es noch als Britisch-Indien galt und blieben, nachdem die Briten den Subkontinent in Indien mit hinduistischer Mehrheit und Pakistan mit muslimischer Mehrheit aufgeteilt hatten.

Doch auch als sich die Welt um sie herum neu definierte, änderte sich für die Bauern über die Generationen hinweg wenig.

Als Kind, das im Dorf aufwuchs, brachte Mr. Meghwar seinem Vater das Mittagessen – meistens Teil und Roti, die traditionellen Linsen und rundes Fladenbrot –, während er unter der prallen Sonne auf dem Feld arbeitete. Als er groß genug war, um eine Schaufel zu führen, bearbeitete Mr. Meghwar das Land zusammen mit seinem Vater.

Seit er denken kann, wird der Lebensrhythmus vom Land bestimmt. Jeden Herbst verbringt er zwei oder drei Monate damit, die Felder zu bewässern, zu ebnen und zu pflügen, bevor er von Hand ordentliche Reihen Weizensamen sät. Jeden Frühling strömt seine Familie in die Felder, um den Weizen zu ernten, und bereitet dann das Land vor, um Baumwollsamen zu pflanzen, die jeden Herbst blühen.

Die Ernte ist die Lebensader seiner Familie. Das Geld, das sie aus der Baumwolle bekommen – nie mehr als 300 oder 400 Dollar – bezahlt für die Medikamente, Gemüse und andere Notwendigkeiten, die sie brauchen. Noch wichtiger aber ist der Weizen, der seiner Familie ein ganzjähriges Grundnahrungsmittel liefert.

„Es ist sogar noch wichtiger als unsere Kinder. Wir leben und wir sterben für den Weizen“, erklärte sein Verwandter Padooma, 50. Wie viele im ländlichen Pakistan trägt sie nur einen Namen.

Mairaj Meghwars Haus stürzte nach den Überschwemmungen ein.
Eine Familie von Baumwollbauern neben ihrem Land, nachdem sie den Nachmittag damit verbracht hatten, die Überbleibsel ihrer Baumwollfelder nach den Überschwemmungen zu sammeln.

Als also Monsunregen, wie sie ihn noch nie zuvor erlebt hatten, Anfang letzten Monats 56 Stunden lang ununterbrochen auf das Dorf und die Felder einschlugen – eine Ernte unter Wasser stürzte und die Aussicht erhöhte, die Pflanzsaison für eine weitere zu verpassen – setzte Panik ein.

Aus Angst, ihr Haus könnte einstürzen, schrie Padooma ihre Kinder an, in ihren Hof zu kommen, und betete, dass Gott ihnen gnädig sei, sagte sie. In der Nähe stand Mr. Meghwar unter dem Regen und sah zu, wie das Wasser das Seilbett seiner Familie bedeckte, dann den Fernseher, die Ventilatoren und den Kühlschrank. Bald war das Motorrad, mit dem er in die Stadt fuhr, unter Wasser.

Als der Wasserspiegel weiter stieg, zogen er und seine Familie auf die nahe gelegene Straße – etwas höher gelegenes Land – und zogen ihre wenigen Rinder mit sich. Der Regen übertönte das Weinen der Kinder. Aber Mr. Meghwar konnte hören, wie die Wände seines Hauses eine nach der anderen wie kleine Explosionen in der Ferne einstürzten. Alle paar Stunden ging er aufs Feld und sah hilflos zu, wie das Wasser immer höher und höher stieg, bis die weißen Baumwollblüten in braunem Schlamm versunken waren.

„Die Ernte wurde direkt vor meinen Augen zerstört“, sagte er.

Als die Sintflut endlich aufhörte, eilte das ganze Dorf herbei, um den Schaden zu begutachten. Fast alle Häuser wurden entweder ganz oder teilweise zerstört. Töpfe, Pfannen und Utensilien wurden unter den ramponierten Überresten von Lehmziegeln begraben. Aber noch verheerender waren die Felder.

Padoomas Sohn Sunil Kumar, 20, und seine Frau sahen sich ungläubig um, was vor ihrer Baumwollernte war. Dann wandte sie sich ihm zu und fragte: „Was werden wir tun?

Mr. Kumar stand eine gefühlte Ewigkeit sprachlos da und antwortete schließlich: „Wenigstens haben wir uns gerettet.“

Mr. Meghwar, linke Ecke, unter einem Zelt mit seinen Verwandten.
Ein eingestürzter Raum nach der Überschwemmung.

Als Padooma ankam, fiel sie in Ohnmacht.

„Mein Herz brannte“, sagte sie. „Alles war zerstört – es war nichts mehr übrig.“

Mit jedem Tag, der verging, wurde das Ausmaß der finanziellen Krise ihrer Familie deutlicher. Im Fieber, von dem sie vermutete, dass es Malaria war, machte sich Padooma eine Woche später auf den Weg zum nahe gelegenen Krankenhaus – nur um festzustellen, dass das Medikament, das sie brauchte, doppelt so teuer war. Sie ging mit leeren Händen und ging auf den Markt, um Gemüse zu suchen, aber der Preis war zwei- oder sogar dreimal so hoch gestiegen wie vor der Flut.

Wochen später, als das Wasser zurückging, eilten Padooma und andere Frauen zurück auf die Felder, verzweifelt bemüht, so viel Baumwolle wie möglich zu retten. Eines letzten Abends stapfte sie durch das schlammige Feld und sezierte jede überlebende Blüte, um kleine Stücke zu finden, die von schwarzen Flecken unberührt waren. Selbst in der Abenddämmerung war die Luft warm und stickig von der Feuchtigkeit. Der Wasserfuß, der das Feld bedeckte, war grün, der Schlamm dick. Über ihrem Kopf ziehen Libellen ihre Kreise in der Luft.

Sammeln, was nach den Überschwemmungen von den Baumwollfeldern übrig geblieben ist.
Die nach der Überschwemmung zurückgelassenen Wattebällchen sind größtenteils beschädigt und gelten nun als Baumwolle geringerer Qualität.

Seit Wochen steckt Meghwar jede Nacht einen Stock in das verbleibende Hochwasser und kehrt im Morgengrauen zurück, um es zu überprüfen – und betet, dass der Pegel auch nur einen Zentimeter gesunken ist. Normalerweise würde er um diese Jahreszeit das Land für den Weizenanbau bis Mitte Oktober vorbereiten – eine Frist, die schnell näher rückt.

Viele der Felder ihrer Nachbarn sind immer noch unter Wasser, ihre Hoffnungen, Weizen anzubauen, sind dahin. Aber selbst wenn es Mr. Meghwar gelingt, rechtzeitig Weizen anzupflanzen, sind seine Aussichten immer noch schlecht.

Er schuldet seinem Vermieter bereits 400 Dollar für das Saatgut und den Dünger, mit dem er die Baumwolle angebaut hat, sagte er. Alles zu sammeln, was er braucht, um den Weizen anzupflanzen, würde bedeuten, mehr Geld zu leihen. Sich selbst aus den Schulden zu befreien, fühlt sich so gut wie unmöglich an.

„Ich mag dieses Leben nicht, aber wir stecken darin fest“, sagte er. Dann blickte er auf seine Hände und schüttelte den Kopf.

„Wir sind Sklaven, das ist klar“, sagte er.

Überschwemmte Baumwollfelder.

Die New York Times

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