Sie fanden zwei neue Krater auf dem Mond und entdeckten ein neues Mysterium

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Nach monatelangem Untersuchen von Fotos der Mondoberfläche haben Wissenschaftler endlich die Absturzstelle einer vergessenen Raketenstufe gefunden, die im März auf der anderen Seite des Mondes einschlug.

Sie wissen zwar immer noch nicht, von welcher Rakete die eigensinnigen Trümmer stammten. Und sie sind ratlos darüber, warum der Einschlag zwei Krater ausgehoben hat und nicht nur einen.

„Es ist cool, weil es ein unerwartetes Ergebnis ist“, sagte Mark Robinson, Professor für geologische Wissenschaften an der Arizona State University, der als leitender Ermittler für die Kamera an Bord des Lunar Reconnaissance Orbiter der NASA fungiert, der seit 2009 den Mond fotografiert. „Das ist es macht immer viel mehr Spaß, als wenn die Vorhersage des Kraters, seiner Tiefe und seines Durchmessers, genau richtig gewesen wäre.“

Dr. Robinson berichtete am Freitag über die Entdeckung auf der Website, auf der Bilder des Mondorbiters gespeichert sind.

Die Raketenabsturz-Intrige begann im Januar, als Bill Gray, Entwickler von Project Pluto, einer Suite von astronomischer Software, die zur Berechnung der Umlaufbahnen von Asteroiden und Kometen verwendet wird, verfolgte, was aussah wie die ausrangierte obere Stufe einer Rakete. Er erkannte, dass es auf Kollisionskurs mit der anderen Seite des Mondes war.

Der Absturz war am 4. März gegen 7:25 Uhr Eastern Time sicher. Aber die genaue Umlaufbahn des Objekts war nicht bekannt, daher bestand eine gewisse Unsicherheit über Zeit und Ort des Aufpralls.

Herr Gray sagte, der Raketenteil sei die zweite Stufe einer SpaceX Falcon 9, die im Februar 2015 das Deep Space Climate Observatory oder DSCOVR für die National Oceanic and Atmospheric Administration startete.

Er lag falsch.

Ein NASA-Ingenieur wies darauf hin, dass die Startbahn von DSCOVR nicht mit der Umlaufbahn des Objekts kompatibel sei, das Mr. Gray verfolgte. Nach weiterem Nachforschen kam Mr. Gray zu dem Schluss, dass der wahrscheinlichste Kandidat eine Long March 3C-Rakete war, die einige Monate zuvor, am 23. Oktober 2014, von China aus gestartet wurde.

Studenten der University of Arizona berichteten, dass eine Analyse des von dem Objekt reflektierten Lichts ergab, dass die Mischung der Wellenlängen eher mit ähnlichen chinesischen Raketen als mit einer Falcon 9 übereinstimmte.

Aber ein chinesischer Beamter bestritt, dass es Teil einer chinesischen Rakete war, und sagte, dass die Raketenstufe dieser Mission, die das Raumschiff Chang’e-5 T1 startete, wieder in die Erdatmosphäre eingetreten und verbrannt sei.

Vorher-Nachher-Bilder zeigten die Oberfläche vor dem Einschlag und mit dem Doppelkrater. Bild von NASA/GSFC/Arizona State University

Unabhängig davon, zu welcher Rakete es gehörte, folgte das Objekt weiterhin dem spiralförmigen Pfad, der von der Schwerkraft vorgegeben wurde. Zur vorhergesagten Zeit schlug es im 350 Meilen breiten Hertzsprung-Krater auf der anderen Seite des Mondes ein, außer Sichtweite von irgendjemandem auf der Erde.

Der Lunar Reconnaissance Orbiter war nicht in der Lage, den Einschlag zu beobachten, aber die Hoffnung war, dass ein frisch geschnitzter Krater auf einem Foto zu sehen sein würde, das das Raumschiff später machte.

Mr. Grays Software machte eine Vorhersage der Einschlagstelle. Experten des Jet Propulsion Laboratory der NASA berechneten einen Standort einige Meilen östlich, während Mitglieder des Lincoln Laboratory des Massachusetts Institute of Technology erwarteten, dass der Absturz Dutzende Meilen westlich liegen würde.

Das bedeutete, dass die Forscher eine etwa 50 Meilen lange Schneise nach einem Krater mit einer Breite von einigen zehn Metern durchsuchen und die Mondlandschaft vor und nach dem Absturz vergleichen mussten, um die jüngsten Störungen zu identifizieren.

Dr. Robinson sagte, er mache sich Sorgen, dass „wir ein Jahr der Bildgebung brauchen würden, um das Feld auszufüllen“.

Während der Lunar Reconnaissance Orbiter in den letzten 13 Jahren den größten Teil des Mondes mehrmals fotografiert hat, gibt es Stellen, die er übersehen hat. Es stellte sich heraus, dass einige der Lücken in der Nähe der erwarteten Absturzstelle lagen.

Dr. Robinson erinnerte sich, dass er an Murphys Gesetz dachte und scherzte: „Ich weiß genau, wo es treffen wird.“

Da der Absturz einen Monat im Voraus vorhergesagt wurde, konnte das Missionsteam die meisten Lücken füllen.

Dann ging die Suche los.

Normalerweise übernimmt ein Computerprogramm den Vergleich, aber das funktioniert am besten, wenn die Vorher-Nachher-Bilder zur gleichen Tageszeit aufgenommen werden. Für diese Suche wurden viele der Bilder zu unterschiedlichen Zeiten aufgenommen, und der Unterschied in den Schatten brachte den Algorithmus durcheinander.

Mit all den Fehlalarmen „setzten wir uns einfach hin und ließen mehrere Leute die Millionen von Pixeln manuell durchgehen“, sagte Dr. Robinson.

Alexander Sonke, Senior in der Abteilung für geologische Wissenschaften des Bundesstaates Arizona, trug zu den Bemühungen bei. Er schätzte, dass er über mehrere Wochen etwa 50 Stunden damit verbracht hatte, diese mühsame Aufgabe auszuführen.

Herr Sonke hat im Mai seinen Abschluss gemacht. Er heiratete. Er ging in seine Flitterwochen. Vor anderthalb Wochen war sein erster Arbeitstag – er steht kurz vor dem Beginn seines Aufbaustudiums mit Dr. Robinson als seinem Berater – und er nahm die Suche nach der Einschlagstelle wieder auf.

Er fand es.

Herr Sonke sagte, er habe „eine Gruppe von Pixeln gesehen, die in der Helligkeit deutlich unterschiedlich aussahen“, als die Vorher-Nachher-Bilder hin und her blinkten.

„Als ich es sah, war ich ziemlich zuversichtlich, dass dies eine neue geologische Besonderheit ist“, sagte Herr Sonke. „Ich sprang auf jeden Fall ein wenig aus meinem Sitz, hatte das Gefühl, dass dies definitiv der Fall war, und versuchte dann, meine Aufregung irgendwie zu zügeln.“

Der östliche Krater mit einem Durchmesser von etwa 20 Metern überlagert den etwas kleineren westlichen Krater, der höchstwahrscheinlich einige Tausendstelsekunden vor dem östlichen entstanden ist, sagte Dr. Robinson.

Einschlagskrater von Apollo-Missionen auf der Mondoberfläche, von denen keiner einen Doppelkrater erzeugte. Anerkennung… NASA/GSFC/Arizona State University

Dies ist nicht das erste Mal, dass ein Teil eines Raumfahrzeugs den Mond getroffen hat. Zum Beispiel haben Teile der Saturn-5-Raketen, die Astronauten in den 1970er Jahren zum Mond brachten, auch Krater geschnitzt. Aber keiner dieser Einschläge erzeugte einen Doppelkrater.

Der Grund dafür könnte auf seine mysteriöse Identität hinweisen. Die chinesische Mission im Oktober 2014 beförderte das Raumschiff Chang’e-5 T1, einen Vorläufer für eine andere Mission, Chang’e-5, die auf dem Mond landete und Gesteinsproben zurück zur Erde brachte.

Das Vorläufer-Raumschiff T1 enthielt keinen Lander, aber Dr. Robinson vermutet, dass es oben auf der Bühne eine schwere Masse hatte, um das Vorhandensein eines solchen zu simulieren. Wenn ja, könnten die Raketentriebwerke unten und der Landersimulator oben die beiden Krater erzeugt haben.

„Das ist reine Spekulation meinerseits“, sagte Dr. Robinson.

Die anderen Teile der Raketenstufe wären aus dünnem, leichtem Aluminium gewesen, das auf der Mondoberfläche wahrscheinlich keine große Delle hinterlassen würde.

Die eigentliche Einschlagstelle lag zwischen den von Mr. Gray und dem NASA Jet Propulsion Laboratory vorhergesagten Orten, in der Nähe der NASA. „Es war innerhalb der Fehlergrenzen, die wir berechnet hatten“, sagte Mr. Gray.

Es war auch ein Glück, dass das Lunar Reconnaissance Orbiter-Team die Lücken – in der Sprache der Kartographen Gores genannt – in den Bildern gefüllt hatte. „Wie Murphy es ausdrückte, wirkte dieses Ding in einem der Blutergüsse ein“, sagte Dr. Robinson. „Wenn ich nicht gewarnt worden wäre, hätten wir kein Vorher-Image gehabt.“

Die Wissenschaftler könnten schließlich die Absturzstelle gefunden haben. Schmutz, der aus einem ausgehöhlten Krater herausgeschleudert wird, ist normalerweise heller und wird mit der Zeit dunkler. So identifizierten Wissenschaftler die Krater, die von Saturn 5-Stufen verursacht wurden.

Aber sie würden immer noch nach einem kleinen hellen Fleck im Heuhaufen des Mondes suchen.

Die New York Times

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