Secret Veri, Tiny Islands und eine Suche nach Schätzen auf dem Meeresboden

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KINGSTON, Jamaika – Da die weltweite Nachfrage nach Metallen wächst, die zur Herstellung von Batterien für Elektrofahrzeuge benötigt werden, liegt eine der reichsten ungenutzten Quellen für Rohstoffe zweieinhalb Meilen unter der Oberfläche des Pazifischen Ozeans.

Dieser abgelegene Abschnitt des Meeresbodens, etwa 1.500 Meilen südwestlich von San Diego, könnte bald der weltweit erste Bergbaustandort im industriellen Maßstab in internationalen Gewässern werden.

The Metals Company mit Sitz in Vancouver hat sich exklusiven Zugang zu Tonnen von Meeresbodengestein gesichert, das mit Kobalt, Kupfer und Nickel gefüllt ist – genug, um 280 Millionen Elektrofahrzeuge anzutreiben, was der gesamten Autoflotte der Vereinigten Staaten entspricht.

Die historische Klimagesetzgebung, die der Kongress diesen Monat verabschiedete und die Steuergutschriften für Käufer von Elektroautos ausweitete, wird den Bedarf an diesen Materialien nur beschleunigen, da die Autohersteller auch Pläne zum Ausstieg aus der Produktion von benzinbetriebenen Fahrzeugen vorantreiben. The Metals Company hofft, eine Anlage in Texas bauen zu können, um das Gestein des Meeresbodens zu verarbeiten, und hat sich dafür um staatliche Unterstützung bemüht.

„Auf dem Planeten wurde noch nie ein Bergbau in einem solchen Ausmaß betrieben“, sagte James AR McFarlane, ehemaliger Leiter der Umweltüberwachung bei der International Seabed Authority, einer mit den Vereinten Nationen verbundenen Behörde, die den Bergbau durch die Metals Company und die regulieren wird Viele weitere Unternehmen und Länder werden voraussichtlich folgen.

Eine Untersuchung der New York Times darüber, wie die Metals Company bereit ist, diese neue Grenze in der grünen Energierevolution zu nutzen – das Unternehmen rechnet damit, dass es über die 25-jährige Laufzeit des Projekts Einnahmen in Höhe von 31 Milliarden US-Dollar erzielen wird – erzählt die Geschichte von a zielstrebiges, 15-jähriges Werben um die kleine in Jamaika ansässige Meeresbodenbehörde, die die Schlüssel zu den Unterwasserschätzen der Welt hält.

Interviews und Hunderte von Seiten mit E-Mails, Briefen und anderen internen Dokumenten zeigen, dass die Führungskräfte des Unternehmens ab 2007 wichtige Informationen von der Meeresbodenbehörde erhielten, was ihren Bergbauambitionen einen großen Vorteil verschaffte. Die Agentur lieferte Daten, die einige der wertvollsten Meeresbodenabschnitte identifizierten, und reservierte dann die wertvollen Standorte für die zukünftige Nutzung des Unternehmens entsprechend den Materialien.

Die Weitergabe dieser Informationen hat Mitarbeiter der Agentur verärgert, die sagten, einige der Daten seien für Entwicklungsländer gedacht, die versuchen, mit reicheren Ländern zu konkurrieren, etwas, zu dessen Unterstützung die Agentur nach internationalem Recht verpflichtet ist. „Sie verletzen das legitime Konzept hinter der Meeresbodenbehörde“, sagte Sandor Mulsow, der vor seinem Ausscheiden im Jahr 2019 Spitzenpositionen bei der Agentur innehatte, in einem Interview. „Es ist skandalös.“

The Metals Company ist einer von fast zwei Dutzend Auftragnehmern, die Explorationsabkommen mit der Agentur haben; die meisten von ihnen werden von Nationen gehalten. Aber das Unternehmen hat die Meeresbodenbehörde besonders aggressiv dazu gedrängt, den Beginn des Bergbaus zuzulassen, und rennt nun um den Beginn Ende 2024.

Das Unternehmen hat bei Umweltschützern Bedenken hinsichtlich des Engagements der ständig unterfinanzierten Agentur zum Schutz des Lebens auf dem Meeresboden geweckt und zu neueren breiteren Fragen darüber geführt, wer von den Reichtümern des Meeres profitieren kann.

Die Meeresbodenbehörde wurde unter der Schirmherrschaft der Vereinten Nationen gegründet, lange bevor der Klimawandel einen Nachfrageschub nach den Metallen auslöste. Obwohl es nie in Gang gekommen ist, wurde eine Einheit der Agentur damit beauftragt, die Wettbewerbsbedingungen für Entwicklungsländer zu ebnen, indem teilweise metallreiche Gebiete des Meeresbodens reserviert und bei deren Abbau geholfen wurden.

Die 50 Mitarbeiter der Agentur, die über den halben Planeten zuständig ist, arbeiten von Büros hier in Jamaikas Hauptstadt aus mit einem kleinen jährlichen Budget von 10 Millionen US-Dollar.

Die Agentur hat zeitweise mit sich selbst Krieg geführt, wie Interviews und Dokumente zeigen. Mitarbeiter haben sich über die Ausgaben des Generalsekretärs – für Reisen und ein Luxusauto mit Chauffeur – beschwert und wegen ethischer Mängel Alarm geschlagen, darunter eine Drehtür von Beratern und Anwälten, die für Unternehmen mit Angelegenheiten vor der Agentur gearbeitet haben.

Bei einem Treffen des Leitungsgremiums der Agentur im vergangenen Jahr gehörte ein Auftragnehmer der Metals Company zu einer Gruppe von Geschäftsleuten, die sich frei zwischen den internationalen Delegierten bewegten, während sie Tagesordnungspunkte diskutierten, einschließlich des Antrags der Firma auf Genehmigung eines Plans zum Testen des Bergbaus Ausrüstung. Eines der obersten regelsetzenden Gremien der Meeresbodenbehörde, ihre juristische und technische Kommission, ist geheim und trifft sich hinter verschlossenen Türen, und einige ihrer eigenen Mitglieder arbeiten auch für Bergbauunternehmen, stellte The Times fest.

Gerard Barron, Mitte, Vorstandsvorsitzender der Metals Company, hielt letzten September eine Meeresbodenknollen am Times Square. Anerkennung… Ashley Gilbertson für die New York Times

Hafenarbeiter halfen dabei, den Maersk Launcher im Hafen von San Diego anzudocken. Anerkennung… Tamir Kalifa für die New York Times

Die Beziehung der Agentur zur Metals Company hat das System auf andere Weise auf den Kopf gestellt. Entwicklungsländer, die mit der Meeresbodenbehörde zusammenarbeiten, sollen vor den Unternehmen Zugang zu Daten in bestimmten Bergbaugebieten erhalten. Aber das Gegenteil geschah: Ein Top-Manager der Firma bekam zuerst die lebenswichtigen Daten und sicherte sich dann zwei winzige Inselstaaten als Sponsoren.

Selbst mit diesen Partnern – den pazifischen Inseln Nauru und Tonga, die zusammen 120.000 Einwohner haben und sich nicht in der Nähe der Bergbauzone befinden – hat das Unternehmen die nahezu vollständige finanzielle Kontrolle über das Projekt behalten, einschließlich der Rechte an allen bis auf einen Bruchteil der erwarteten Profite

„Dieses Unternehmen hat sich vorgenommen, das System auszutricksen und eine arme, sich entwickelnde pazifische Nation als Kanal zu nutzen, um diese Ressourcen auszubeuten“, sagte Lord Fusitu’a, ein ehemaliges Mitglied des Parlaments von Tonga. Er sagte, er habe 2014 weniger als eine Stunde Zeit gehabt, um die Vorschriften zu überprüfen, die das Land verabschiedet habe, um sich den Bemühungen anzuschließen.

Der Musiker aus Nauru und Tonga, der Anfragen nach Kommentaren ablehnte, hat sich im Namen der Metals Company an die Agentur gewandt. In einem Brief teilte der Präsident von Nauru, Lionel Aingimea, der Agentur mit, dass der Bergbau dazu beitragen würde, eine CO2-neutrale Zukunft zu sichern und seinem Land finanziell zugute kommen würde.

„Nauru ist niemandes Marionette, das kann ich Ihnen versichern“, sagte Gerard Barron, der Vorstandsvorsitzende der Metals Company, in einem Interview.

Eine von der Meeresbodenbehörde beauftragte Anwaltskanzlei, die oft als ISA bezeichnet wird, wies die Vorstellung zurück, dass irgendjemand in der Agentur beim Austausch von Daten oder bei der Zusammenarbeit mit Auftragnehmern unangemessen gehandelt habe, und sagte, dass alle Reise- und sonstigen Ausgaben des Generalsekretärs vollständig genehmigt seien . Die legitime und fachliche Kommission, sagte die Firma, „trifft sich völlig richtig“ mit ihren Mitgliedern und übt Unabhängigkeit in ihren Entscheidungen aus.

„Die ISA hat zu keinem Zeitpunkt vertrauliche Daten unangemessen oder rechtswidrig weitergegeben“, sagte die Firma Withers Bergman in einer Erklärung gegenüber The Times.

Michael Lodge, der britische Anwalt, der seit fast sechs Jahren als Generalsekretär tätig ist und dessen Rechtsbeistand war, als die Daten ab 2007 geteilt wurden, verteidigte ebenfalls die Maßnahmen der Agentur. Etwa zu dieser Zeit, sagte er in einem Interview in der Zentrale im Dezember, veröffentlichte sie Zusammenfassungen einiger Daten, um die Aufmerksamkeit auf die Reichtümer des Meeresbodens zu lenken und Interesse am Bergbau zu wecken, und sie begrüßte Anfragen potenzieller Partner.

Herr Barron sagte, er wisse nicht, dass Nautilus Minerals Zugang zu einigen Bergbaudaten erhalten habe, bevor es Partnerschaften mit Nauru und Tonga eingegangen sei. (Er war ein Investor in Nautilus, dem Vorläuferunternehmen, das die Informationen erhielt, und wurde später Chief Executive der heutigen Metals Company im Jahr 2017, die bestimmte Vermögenswerte von Nautilus kaufte.) Er räumte jedoch ein, dass das Unternehmen Rechte an dem hatte, was ist „allgemein als einige der besten Gegenden da draußen angesehen.“ In einer Einreichung bei der Securities and Exchange Commission im vergangenen Jahr bestätigte das Unternehmen, dass es sich zweimal auf Daten verlassen hatte, die von der Agentur bereitgestellt wurden.

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Im März sagte Mr. Barron den Anlegern an der Wall Street, dass der Meeresbodenabbau für die Vereinigten Staaten und ihre Verbündeten wegen der wachsenden Dominanz Chinas im Kobalthandel und der Rolle Russlands als wichtiger Nickellieferant umso dringlicher geworden sei.

Michael Lodge, Generalsekretär der Internationalen Meeresbodenbehörde, im Büro der Agentur in Kingston, Jamaika. Anerkennung… Ashley Gilbertson für die New York Times
Ein Knoten auf Mr. Lodges Schreibtisch. Gesteine ​​wie diese enthalten Metalle, die für die Produktion von Elektroautos von entscheidender Bedeutung sein werden. Anerkennung… Ashley Gilbertson für die New York Times

Bei der Suche nach der Genehmigung zur Aufnahme des Betriebs hat sich das Unternehmen mit Allseas, einem Auftragnehmer der Offshore-Ölindustrie, Glencore, einem Bergbaugiganten, und Maersk, einer der größten Reedereien der Welt, zusammengetan. Die Metalle befinden sich in kartoffelgroßen Felsen, die als polymetallische Knollen bekannt sind, und die Firma würde sie mit einem riesigen Unterwasserstaubsauger vom Meeresboden aufsaugen und an Land transportieren.

Die größte Hürde ist die enorme Aufgabe der Meeresbodenbehörde, die weltweit ersten Umweltvorschriften für den Tiefseebergbau in internationalen Gewässern zu erlassen – und ein Lizenzgebührensystem, um Einnahmen von Auftragnehmern zu erheben, die die Metalle gewinnen. Die Bemühungen sind seit Jahren in Arbeit, wurden aber kürzlich beschleunigt, nachdem Nauru, einer der Sponsoren der Metals Company, sich auf eine Bestimmung berief, die effektiv vorschreibt, dass sie bis zum nächsten Jahr abgeschlossen werden soll.

Die Pläne, mit dem Bergbau durch die Metals Company und andere Auftragnehmer zu beginnen, haben bei einigen Umweltgruppen heftigen Widerstand hervorgerufen, die zusammen mit Regierungsführern wie dem französischen Präsidenten Emmanuel Macron ein Moratorium für den Bergbau gefordert haben, bis Wissenschaftler den abgelegenen Meeresboden untersuchen und besser verstehen können Folgen eines großtechnischen Betriebs.

„Wir haben keine Ahnung, was passieren wird“, sagte Stefan Brager, ein ehemaliger Meeresbiologe der Meeresbodenbehörde, der jetzt als Berater der deutschen Regierung fungiert. „Es ist, als würde man nachts auf der falschen Straßenseite fahren und die Scheinwerfer ausschalten.“

Sowohl Herr Barron als auch Herr Lodge sagten in Interviews, dass die Kritik unbegründet sei. Sie sagten, der Abbau sei zum „Wohl der Menschheit“, wie es die UN-Seerechtskonvention vorschreibt, mit der die Meeresbodenbehörde gegründet wurde, und sie sagten voraus, dass er weniger ökologische Schäden verursachen würde als der Tagebau.

Mr. Lodge verspottete seine Gegner und bezeichnete Umweltschützergruppen als Propagandisten.

„Zu sagen ‚Schaden Sie den Ozean nicht‘ – das ist die einfachste Botschaft der Welt, oder? Sie müssen nur ein Foto einer Schildkröte mit einem Strohhalm in der Nase zeigen“, sagte er. „Jeder in Brooklyn kann dann sagen: ‚Ich will dem Ozean keinen Schaden zufügen.‘ Aber sie wollen ihre Teslas verschnaufen.“

„Exklusiver Nutzen der Menschheit“

Eine Miniaturnachbildung der HMS Challenger der britischen Royal Navy befindet sich in der Nähe von Mr. Lodges Büro im Hauptquartier der Seabed Authority. Das berühmte Schiff stach vor 150 Jahren zu einer Expedition in See, die den Meeresboden kartografierte.

Ein Bagger auf dieser Reise kratzte „mehrere eigentümliche schwarze ovale Körper“ aus dem Pazifik, berichtete die Besatzung 1873. Die polymetallischen Knötchen, klein genug, um in eine Handfläche zu passen, hatten sich über Millionen von Jahren gebildet und enthielten hohe Konzentrationen von wertvolle Metalle.

Ein Jahrhundert später begannen China, Japan, die Sowjetunion, die Vereinigten Staaten und einige europäische Nationen mit der Erkundung eines Meeresabschnitts zwischen Hawaii und Mexiko, der als Clarion-Clipperton-Zone bekannt ist und ein besonders großes Volumen an Knollen aufweist.

Da es keine Bergbauvorschriften gab, intervenierte die UNO und verabschiedete das Seerechtsübereinkommen, ein Vertrag, der 1994 in Kraft trat und jetzt von 167 und der Europäischen Union ratifiziert wurde. Das Abkommen richtete die Meeresbodenbehörde ein, gewährte ihr die ausschließliche Zuständigkeit für den Bergbau in internationalen Gewässern – die nicht unter die territoriale Herrschaft einzelner Länder fallen – und beauftragte sie mit der Schaffung eines Regulierungssystems.

Ein Delegierter aus Malta hatte die Mission Jahre zuvor während einer Rede vor den Vereinten Nationen im Jahr 1967 dargelegt. Der Meeresboden sollte „zum ausschließlichen Nutzen der Menschheit als Ganzes“ genutzt werden, sagte der Delegierte Arvid Pardo und fügte hinzu, dass ärmere Nationen „bevorzugt“ werden sollten Gegenleistung im Falle finanzieller Vorteile“ und dass der Abbau keine „ernsthafte Beeinträchtigung der Meeresumwelt“ verursachen dürfe.

Die Vereinigten Staaten unter Präsident Ronald Reagan weigerten sich, den Vertrag zu ratifizieren, und bestanden unter anderem darauf, dass er den Entwicklungsländern zu viel Autorität einräume und amerikanische Unternehmen benachteilige. Aber das Land erklärte sich bereit, im Allgemeinen gemäß seinen Bestimmungen zu handeln, die sich auf andere Aktivitäten wie Schifffahrt, Fischerei und Schifffahrt erstrecken.

Andrew K. Sweetman, ein Meeresökologe, der letztes Jahr mit der Metals Company segelte, inspizierte ein Gerät zur Messung der biologischen Aktivität auf dem Meeresboden. Anerkennung… Tamir Kalifa für die New York Times
Kernproben, die in der Zone Clarion-Clipperton gesammelt wurden. Veri von der Meeresbodenbehörde half der Metals Company, mineralreiche Gebiete zu lokalisieren. Anerkennung… Tamir Kalifa für die New York Times

So wie die Regeln gelten, kann jede Nation die Erlaubnis beantragen, Vermessungen durchzuführen, um Bergbaustandorte zu identifizieren, und China, Frankreich, Indien und Südkorea, neben anderen reicheren Nationen, haben genau das getan. Wenn sie würdige Standorte finden, müssen sie die Hälfte davon an die Meeresbodenbehörde übergeben, die sie als „reservierte Gebiete“ reserviert, in denen weniger entwickelte Länder ihre eigenen Projekte initiieren können.

Die Behörde hat etwa 200.000 Quadratmeilen Meeresboden – größer als die Größe Kaliforniens – Entwicklungsländern für Erkundungsarbeiten in den reservierten Gebieten zugeteilt, wobei fast die Hälfte dieser Fläche jetzt unter der Kontrolle der Metals Company steht.

Vor zwei Jahrzehnten begann die Meeresbodenbehörde damit, die reservierten Gebiete mit der höchsten Konzentration an Knollen zu verfolgen, basierend auf firmeneigenen Erhebungen der Länder. Einige der Daten wurden für ein Modellierungsprojekt verwendet, das die Geologie des Meeresbodens und sein Potenzial für den Bergbau aufzeichnete, obwohl die öffentliche Version dieses Projekts die Daten aggregierte und nichts Eigentum offenbarte.

Wie die Behörde im Jahr 2000 in einer öffentlichen Erklärung klarstellte, durften detaillierte Probenstationsdaten nicht außerhalb der Organisation weitergegeben werden. „Daten und Informationen ‚von kommerziellem Wert‘, die der Behörde von einem Auftragnehmer für den Meeresboden zur Verfügung gestellt werden, gelten als vertraulich“, hieß es.

„Geschenk von Mutter Natur“

Etwa zur gleichen Zeit waren die Führungskräfte von Nautilus Minerals sehr an den reservierten Gebieten interessiert und wandten sich an die Meeresbodenbehörde, um Hilfe bei der Entscheidung zu erhalten, worauf sie ihre Aufmerksamkeit richten sollten, wie die Dokumente zeigen.

Beamte der Agentur hielten eine Reihe von Treffen in New York und Jamaika mit David Heydon ab, einem Geologen, der später Geschäftsführer von Nautilus wurde, und seinem letzten Robert, der ebenfalls dort arbeitete, um den Meeresbodenabbau zu besprechen.

Weder Herr Heydon noch sein Sohn, der jetzt eine Führungskraft bei der Metals Company ist, antworteten auf Anfragen nach Kommentaren. Auch ein Unternehmenssprecher antwortete nicht auf Fragen dazu.

Bei einem Treffen im Jahr 2007, wie E-Mails und andere Dokumente zeigen, teilte die damalige Generalsekretärin der Agentur, Satya N. Nandan, Agenturaufzeichnungen über die reservierten Bereiche mit dem Unternehmen.

„Danke, dass Sie Scott Trebilcock und Robert Heydon letzten Monat in Kingston aufgenommen und Nautilus Minerals Inc. („Nautilus“) die Möglichkeit gegeben haben, Daten zu den reservierten Gebieten der ISA zu überprüfen“, schrieb David Heydon 2007 in einem Brief an Mr. nandan Herr Nandan starb im Jahr 2020.

Herr Heydon fuhr fort, dass drei der vier vielversprechendsten Standorte in den reservierten Gebieten für Nautilus reserviert werden sollten, während Nautilus nach einer Nation suchte, die seine Bergbauambitionen sponsere. „Nautilus freut sich darauf, seinen vollständigen Antrag Anfang nächsten Jahres bei der ISA einzureichen, bevor die staatliche Förderung erhalten wurde“, schrieb er.

Mr. Barron läutete letzten September die Nasdaq-Glocke für den ersten Tag des öffentlichen Handels seines Unternehmens. Anerkennung… Ashley Gilbertson für die New York Times
Der Maersk Launcher war letzten Sommer in Gewässern vor der mexikanischen Küste, bevor er für die Rückkehr in die Vereinigten Staaten freigegeben wurde. Anerkennung… Tamir Kalifa für die New York Times

Nauru, eine der kleinsten Nationen der Welt, entwickelte sich schnell zu einem führenden Kandidaten für die aus Australien stammenden Heydons, die sich zuvor der Insel zugewandt hatten, um ihre Flüchtlinge unterzubringen und ein Mineral abzubauen, das als Düngemittel verwendet wird. Das Land mit nur 11.000 Einwohnern hatte nur eine winzige Umweltbehörde. Es verlangte auch nicht viel als Gegenleistung für Sponsoring, da es selbst nicht in der Lage war, ein solches Unternehmen zu verfolgen.

Mr. Barron, der Vorstandsvorsitzende der Metals Company, wollte nicht sagen, wie viel Geld Nauru erhalten würde. Ein Gemeindevorsteher in Tonga, einem anderen Inselpartner, sagte in einem Interview, dass das Unternehmen zugestimmt habe, 2 Dollar pro Tonne als „Mining-Produktionsgebühr“ zu teilen. Diese Zahlung würde sich auf weniger als ein halbes Prozent des geschätzten Gesamtwerts des abgebauten Materials des Unternehmens belaufen. The Metals Company würde diese Gebühr nicht bestätigen.

Unabhängig davon würde die Metals Company vor Beginn des kommerziellen Bergbaus eine unbestimmte Lizenzgebühr an die Meeresbodenbehörde weitergeben.

Das Unternehmen, ein Zusammenschluss von DeepGreen und der Sustainable Opportunities Acquisition Corporation, wurde 2021 gegründet und vermarktet sich als börsennotiertes Start-up, das „die Klimakrise als die größte Herausforderung unserer Zeit“ sieht. Sein einziger Fokus liegt auf der Gewinnung polymetallischer Knollen, die es als die sauberste Quelle für Metalle in Batteriequalität auf dem Planeten bezeichnet – kurz gesagt, Batterien in einem Felsen.

„Das ist einfach ein Geschenk von Mutter Natur an uns“, sagte Mr. Barron, der letztes Jahr 14,2 Millionen Dollar Gehalt und Aktienoptionen erhielt, als er sich auf einem Schiff entspannte, das gerade von einer Erkundungsexpedition nach San Diego zurückgekehrt war.

„Setz dich, halt die Klappe“

Die Informationen, die Nautilus laut einer von Robert Heydon geschriebenen E-Mail gegeben wurden, enthielten eine „Excel-Tabelle, die von der Behörde bereitgestellt wurde und die den Gehalt und die Häufigkeit zeigt, die an bestimmten Probenstationen aufgezeichnet wurden“.

Follow-up-Korrespondenz von Herrn Heydon und anderen machte deutlich, dass sie wussten, dass sie bestimmte Daten nicht erhalten sollten, bis sie einen Vertrag über eine Partnerschaft mit einem Entwicklungsland hatten. Aber Nautilus forderte weitere Informationen an, um die Dinge zu beschleunigen.

„Wie Sie wissen, dauert es einige Monate, um eine groß angelegte Explorationskampagne zusammenzustellen“, schrieb Herr Heydon 2011 an Herrn Lodge, den damaligen legitimen Berater der Agentur.

In seinem Antwortentwurf stellte Herr Lodge fest, dass die Meeresbodenbehörde „bestimmten Beschränkungen hinsichtlich der Weitergabe solcher Daten an Personen außerhalb der Behörde“ unterliegt. Aber in einer separaten E-Mail an Kollegen schlug er vor, dass es einen Weg gäbe, der es ihnen ermöglichen würde, Mr. Heydon entgegenzukommen: die öffentliche Veröffentlichung von Zusammenfassungen von Umfragedaten.

Da sie die Zusammenfassungen öffentlich gemacht hatte, argumentierte er, könne die Agentur zumindest einige der von Herrn Heydon angeforderten Daten weitergeben.

In einer anderen E-Mail bestätigte ein Mitarbeiter einer Agentur, dass einige der Nautilus zur Verfügung gestellten Daten „klassifiziert“ werden sollten, zumindest bevor das Unternehmen einen Vertrag zur Durchführung von Erkundungsarbeiten in den reservierten Gebieten abschloss.

„Hier sind die gesamten Daten des reservierten Bereichs“, schrieb Vijay Kodagali, ein inzwischen verstorbener leitender wissenschaftlicher Mitarbeiter, 2012, nachdem ein Nautilus-Berater um eine weitere Kopie der zuvor bereitgestellten Daten gebeten hatte. „Dies sollen geheime Daten sein und nicht an andere weitergegeben werden.“

Anerkennung… .

Drei ehemalige hochrangige Mitarbeiter der Agentur und ein aktuelles Mitglied des Seabed Authority Council, des Leitungsgremiums der Agentur, sagten in Interviews, dass sie der Meinung seien, dass die gemeinsame Nutzung von Daten in einigen Fällen gegen die Regeln der Agentur verstoße. Es gab keinen Hinweis darauf, dass die Metals Company bei der Anforderung der Informationen unangemessen gehandelt hat.

„Es gab Zeiten, in denen Ihnen einfach gesagt wurde, Sie sollten sich hinsetzen, die Klappe halten und tun, was Ihnen gesagt wird“, sagte Mr. McFarlane, der im August 2011 von seinem Posten als oberster Umweltbeamter der Behörde zurückgetreten war, mehrere Monate nach Fragen dazu Datenaustausch entstand.

In seiner Erklärung sagte Withers Bergman, dass die Mitarbeiter der Meeresbodenbehörde routinemäßig mit Auftragnehmern interagierten, die Bergbaustandorte verfolgen, bekräftigte jedoch, dass die Behörde immer die Regeln der Vertraulichkeit von Daten eingehalten habe.

„Es ist nicht ungewöhnlich und völlig ordnungsgemäße und übliche Praxis, dass das ISA-Sekretariat mit Auftragnehmern zusammenarbeitet, um Vorschläge dieser Auftragnehmer zu potenziellen Anwendungen zu erörtern“, heißt es in der Erklärung, „einschließlich – wie im Fall von Nautilus – des Auftragnehmers, der a vertrauliche Angabe der betrachteten Bereiche.“

Die Internationale Meeresbodenbehörde ist damit beauftragt, den Abbau der Knollen auf der Grundlage der Umweltauswirkungen und der wirtschaftlichen Entwicklung der Länder zu regulieren. Anerkennung… Ashley Gilbertson für die New York Times
Nur wenige in Kingston wissen, dass die Agentur dort ihren Sitz hat, obwohl sie für die Hälfte der Erdoberfläche zuständig ist. Anerkennung… Ashley Gilbertson für die New York Times

„Riechen Sie die Verzweiflung“

Selbst mit den wertvollen Informationen in der Hand sah sich die Metals Company bei einigen Behördenvertretern mit Bedenken konfrontiert, dass sie eine Ressource dominiert, die nicht für wohlhabende Länder oder internationale Bergbauunternehmen mit nominellen Partnern bestimmt ist.

The Metals Company hat Rechte an drei der sieben Explorationsverträge, die von der Meeresbodenbehörde in Gebieten ausgestellt wurden, die Entwicklungsländern vorbehalten sind.

Die Regeln verlangen, dass die Sponsornationen, in diesem Fall Nauru und Tonga, eine „effektive Kontrolle“ über die Bergbauprojekte ausüben, damit sie nicht nur dem Namen nach Partner sind. The Metals Company hat diese Anforderung teilweise erfüllt, indem sie gemeinnützige Stiftungen gegründet hat, um den Betrieb zu überwachen, aber sie werden von dem Unternehmen kontrolliert, das laut Wertpapierunterlagen nur einen festen Mitarbeiter auf jeder Insel hat. Der Betrieb wird stattdessen von Australien, Kanada und den Vereinigten Staaten aus geführt.

The Metals Company sicherte sich 2015 den Zugang zu einem dritten reservierten Bereich, der von der zentralpazifischen Insel Kiribati gesponsert wurde.

„Diese mit Risikokapital finanzierten Unternehmen können die Verzweiflung in diesen kleinen Inselökonomien riechen“, sagte Maureen Penjueli, Koordinatorin des auf Fidschi ansässigen Pacific Network on Globalization, einer gemeinnützigen Organisation, die sich für die Rechte der pazifischen Inselstaaten einsetzt.

Nii Allotey Odunton, ein Bergbauingenieur aus Ghana, der von 2009 bis 2016 als Generalsekretär der Meeresbodenbehörde fungierte, sagte, dass Entwicklungsländern keine andere Wahl bleibt, als eng mit privaten Auftragnehmern zusammenzuarbeiten, insbesondere weil die Einheit innerhalb der Behörde den Bergbau erleichtern soll wurde nie erstellt.

„Die einzig realistische Option für die meisten Entwicklungsländer bestand daher darin, Partnerschaften mit kommerziellen Interessen einzugehen, die Zugang zu Finanzkapital und Technologie haben, die für die Durchführung von Tiefseeerkundungen erforderlich sind“, sagte Herr Odunton 2011 in einer Rede vor den Vereinten Nationen. (He starb dieses Jahr.)

Herr Barron sagte, die Vorkehrungen seien gut für die Inseln. „Wenn Sie sich eine Nation wie Nauru ansehen und sie fragen: ‚Nun, was sind Ihre anderen wirtschaftlichen Entwicklungsmöglichkeiten?‘ Es gibt keine lange Liste“, sagte er.

Squire Jeremiah, ein Mitglied des Parlaments von Nauru im Jahr 2015, als Gesetze im Zusammenhang mit der Metals Company verabschiedet wurden, sagte, die Präsenz der Firma im Land sei nominell. „Sie haben bisher ein paar Stipendien und kleine Projekte finanziert und versucht, sich einzukaufen, um uns an Bord zu holen“, sagte er. „Aber es hat nicht viel gebracht.“

Ein Sprecher des Unternehmens sagte, es habe im vergangenen Jahr insgesamt 140.600 US-Dollar gespendet, um kommunale und soziale Programme in Nauru und Tonga zu unterstützen. Der Sprecher fügte hinzu, dass die Verträge die Inseln in „effektiver Kontrolle“ ließen, weil ihre Umweltbehörden die behördliche Aufsicht haben.

Klaas Willaert, ein internationaler Seerechtsanwalt, der als belgischer Delegierter bei der Meeresbodenbehörde tätig war, verurteilte die Vereinbarungen.

„Sie verlassen sich hier auf eine legitime Lücke“, sagte Herr Willaert. „Sie haben winzige Inseln ausgewählt, um Zugang zu den reservierten Gebieten zu erhalten. Es ist genau das Gegenteil von dem, was das Seerecht beabsichtigt.“

„Inkonsequente Anwendung von Richtlinien“

Chris G. Brown hat mehrere Jahre als Mitarbeiter und Berater der Behörde an der Ausarbeitung von Bergbauvorschriften mitgewirkt. Er arbeitet jetzt als Berater für Nauru, den Partner der Metals Company.

Charles Morgan, ein Umweltwissenschaftler, wurde von der Behörde beauftragt, Daten zu untersuchen, die von frühen Entdeckern der vorgeschlagenen Bergbaugebiete gesammelt wurden. Später wurde er von einer Firma eingestellt, deren Vermögen jetzt von der Metals Company kontrolliert wird, um einen Teil dieser Daten für geschäftliche Zwecke zu sichern.

Nathan Eastwood, ein Anwalt für Bergbauindustrie bei Clifford Chance mit Sitz in London, nahm sich letztes Jahr ein Sabbatical von seiner Anwaltskanzlei, um der Meeresbodenbehörde beim Entwurf von Bergbauvorschriften zu helfen, obwohl er weiterhin zukünftige Kunden aus dem Meeresbodenbergbau für seine Firma, die ISA-Dokumente und andere Aufzeichnungen zeigen. Auf Bitten um Stellungnahme reagierte er nicht.

In Interviews sagten einige Mitarbeiter, dass enge Branchenbeziehungen die Agentur durchdrungen und zu einem vergifteten Arbeitsumfeld beigetragen hätten. Auch interne E-Mails und Umfragen dokumentieren die Unzufriedenheit.

„Die aktuelle Kultur-/Organisationsdynamik hat zu Frustration und Ressentiments geführt und den Arbeitsplatz zu einem unangenehmen (und oft giftigen) Ort gemacht“, heißt es in einer E-Mail aus dem Jahr 2018, die auf einer Umfrage unter 31 Mitarbeitern basierte.

„Kommunikationsstörungen, mangelnde Transparenz, Angst vor Vergeltung, sich nicht wertgeschätzt zu fühlen, Vetternwirtschaft, widersprüchliche Persönlichkeiten, uneinheitliche Anwendung von Richtlinien und oft Unsicherheit über Richtung und Vision (unter anderem) haben zum aktuellen Zustand beigetragen“, hieß es.

Mr. Lodge in seinem Büro im vergangenen Jahr in der Nähe der Vereinten Nationen, die seine Agentur als Teil des Seerechtsübereinkommens errichtet haben. Anerkennung… Ashley Gilbertson für die New York Times
Herr Barron in New York mit Führungskräften der Metals Company und Vertretern aus Nauru und Tonga, Nationen, mit denen seine Firma zusammenarbeitet. Anerkennung… Ashley Gilbertson für die New York Times

Eine Umfrage im Jahr 2019 kam zu dem „entmutigenden“ Ergebnis, dass „viele, wenn nicht alle Probleme und Frustrationen, mit denen Sie vor einem Jahr konfrontiert waren, heute noch vorhanden sind“.

Die Mitarbeiter sagten, sie hätten keine Möglichkeit, Wiedergutmachung zu verlangen. „Es gibt keine interne Hotline“, schrieb Andrew Webster, damals ein leitender Angestellter, der das Budget der Agentur überwachte, 2019 in einer E-Mail. „Keine Whistleblower-Hotline.“

In der Erklärung gegenüber The Times sagte die Anwaltskanzlei der Behörde, dass „kontinuierliche Anstrengungen unternommen werden, um die konsistente Anwendung von Richtlinien in der gesamten Organisation sicherzustellen“. Seit Mr. Lodge die Agentur im Jahr 2017 übernommen hat, heißt es in der Erklärung, habe er die Personalregeln überarbeitet und „das Arbeitsleben und die Moral der geschätzten und engagierten Mitarbeiter der ISA erfolgreich und radikal verbessert“.

Mr. Lodge war für einige ein Brennpunkt. Mitarbeiter zitierten die Anschaffung eines Audi-SUV im vergangenen Jahr, um ihn durch Kingston zu fahren, obwohl er Monate zuvor gewarnt hatte, dass Budgetkürzungen wahrscheinlich „die Fähigkeit der Behörde, ihre Operationen durchzuführen, ernsthaft beeinträchtigen würden“.

Laut einem Dokument der Agentur hat er auch Flugkosten und damit verbundene Rechnungen in Höhe von bis zu 50.000 US-Dollar pro Reise für ihn und seine Familie ausgegeben, um in den letzten zehn Jahren im Rahmen genehmigter Heimaturlaube zu Orten in Asien in den Urlaub zu reisen.

In der Erklärung sagte die Anwaltskanzlei, dass die von der Agentur finanzierten Reisen von Herrn Lodge und der Kauf des neuen Agenturautos alle ordnungsgemäß genehmigt worden seien und „vollständig im Einklang mit den UN-Standards“ stünden.

„Die unabhängigen Prüfer prüfen alle Ausgaben und sind verpflichtet, alle Fälle von Betrug, verschwenderischen oder unangemessenen Ausgaben oder Ausgaben, die gegen die Regeln verstoßen, zu melden“, heißt es in der Erklärung, „und es wurden noch nie solche Ausgaben gemeldet.“

Einige aktuelle und ehemalige Mitarbeiter sagten, die Funktionsstörung am Arbeitsplatz zeige die Unfähigkeit, die Kernaufgabe der Agentur zu erfüllen, dem „gemeinsamen Erbe der Menschheit“ zu dienen.

„Die Organisation verfügt einfach nicht über die erforderlichen Kapazitäten, um solche Funktionen auszuführen“, sagte Van Khanh Nguyen, eine Finanzbeamtin zwischen 2018 und 2020, in einem Interview, in dem sie eine Reihe finanzieller Missetaten detailliert beschrieb, die sie während ihrer Zeit bei der Agentur beobachtet hatte . Sie gehörte zu mehreren ehemaligen Mitarbeitern, die kürzlich eine Personalbeschwerde bei der UN eingereicht haben: „Was sie hinterfragen, ist ihr eigener Vorteil, und Korruption ist überall.“

„Dollarzeichen in ihren Augen“

Wissenschaftler sagen, dass mehr über die Oberfläche des Mondes bekannt ist als über den Meeresboden, wobei ein Großteil davon noch nicht kartiert ist, und schätzen, dass vielleicht 90 Prozent der Arten auf dem Grund des Pazifiks noch nicht klassifiziert sind.

Besorgnis über diese Wissenslücke bei Metallen wurde im vergangenen Jahr öffentlich, als das Unternehmen Pläne zum Testen einer neuen Bergbaumaschine vorlegte.

Das Unternehmen hatte sich mit dem Offshore-Öllieferanten Allseas zusammengetan, um ein ehemaliges Bohrschiff mit einem Gerät auszurüsten, das einem Bulldozer ähnelt und Knollen aufsaugt. Die Maschine wurde in der Nordsee getestet, aber die Metals Company möchte einen separaten Versuch in der Zone Clarion-Clipperton, damit sie zeigen kann, was ihrer Prognose nach begrenzte Folgen für das Leben im Wasser haben werden, da sie etwa 3.600 Tonnen Knollen sammelt. Bis zum Beginn des kommerziellen Bergbaus sollen am ersten Standort 1,3 Millionen Tonnen dieser Gesteine ​​pro Jahr abgebaut werden.

Die Metals Company hat ihre Pläne vorangetrieben, obwohl das Unternehmen Anzeichen finanzieller Herausforderungen zeigte, wobei der Aktienkurs von einem Höchststand von 15,39 $ im letzten Jahr auf einen Tiefststand von 81 Cent am Freitag fiel.

Die Anfrage des Unternehmens wird noch geprüft, da es weltweit scharfe Kritik gab, darunter viele aus Großbritannien und Deutschland sowie einige Wissenschaftler, die zuvor Spitzenposten bei der Meeresbodenbehörde innehatten.

Diese Fragen spiegeln größere Besorgnis über die Schäden wider, die einige Wissenschaftler fürchten, die der groß angelegte Meeresbodenbergbau verursachen könnte. Der prominenteste Gegner dürfte Craig Smith sein, ein Ozeanograph und ehemaliger Auftragnehmer der Bergbauindustrie, jetzt an der Universität von Hawaii in Manoa. Er verbrachte fast fünf Jahre auf See und in der Antarktis, um Meereslebewesen zu studieren, und seine Forschungen haben die Clarion-Clipperton-Zone als etwas herausgehoben, das es wert ist, erhalten zu werden.

„Es ist einfach nicht möglich, dies zu tun, ohne eines der größten verbliebenen Wildnisgebiete im Wesentlichen zu zerstören“, sagte Dr. Smith und verwies auf die potenziellen Auswirkungen von 17 verschiedenen Bergbauprojekten in dem Gebiet, einschließlich der drei Verträge der Metals Company. Dr. Smith wurde von der südkoreanischen Regierung und dem amerikanischen Auftragnehmer Lockheed Martin beauftragt, die Umweltauswirkungen des Meeresbodenbergbaus zu bewerten, die eigene Projekte erwägen.

„Dies sind einige der unberührtesten, artenreichsten Lebensräume auf einem Planeten, auf dem wir aufgrund der Zerstörung an Land bereits eine Biodiversitätskrise haben“, sagte er.

Der Maersk Launcher auf seiner Erkundungsmission im vergangenen Jahr. The Metals Company plant, bereits 2024 mit dem Abbau zu beginnen. Anerkennung… Tamir Kalifa für die New York Times

Herr McFarlane, der frühere Leiter der Umweltüberwachung bei der Meeresbodenbehörde, schlug vor, dass die Metals Company die Bedrohung absichtlich herunterspielte.

„Ich habe auf sein Greenwashing gehört“, sagte Mr. McFarlane über Mr. Barron, den Vorstandsvorsitzenden. „Dieser Typ ist geschickt, aber er ist wie viele Leute, die Dollarzeichen in ihren Augen sehen.“

Mr. Barron sagte, dass eine solche Kritik falsch sei und dass sein Projekt für die zukünftige Gesundheit des Planeten äußerst wichtig sei: „Dies könnte eines dieser Projekte sein, die wirklich etwas bewirken könnten – das könnte wirklich die Nadel bewegen.“

Die unmittelbarste Anfrage seines Unternehmens ist die Genehmigung zum Testen seines neuen Knollensammlers. Nachdem die Behörde und Umweltgruppen ihren Vorschlag zurückgewiesen hatten, ergänzte das Unternehmen seine Einreichung beim Meeresboden mit zusätzlichen Umweltdaten.

„Das Aufnehmen der Knollen vom Meeresboden muss mit maximaler Effizienz und geringsten Störungen erfolgen“, sagte Jon Machin, ein ehemaliger Manager für Offshore-Bohrungen, der jetzt als technischer Leiter des Unternehmens fungiert, bei einem Briefing im Juni.

Die Bemühungen würden nach Angaben des Unternehmens ein kontinuierliches Umweltüberwachungssystem umfassen, das es der Besatzung ermöglichen würde, den Abbau umzuleiten, wenn Sedimentfahnen oder andere Schäden auftreten.

In einem Interview schlug Mr. Lodge auf die Wissenschaftler ein, die Bedenken äußerten, und deutete an, dass zwischen ihnen und den Umweltaktivistengruppen eine „sehr inzestuöse“ finanzielle Beziehung bestehe.

„Wenn Sie Ihr ganzes Leben damit verbringen, die Würmer zu studieren, die auf Knötchen leben, dann hängen Sie sehr daran“, sagte Mr. Lodge. „Und ich bin nicht der Meinung, dass sie den Wald vor lauter Bäumen wirklich sehen. Die umfassendere Frage ist: Woher werden Sie diese Mineralien bekommen?“

Die Meeresbodenbehörde hat dennoch bedeutende Schritte unternommen, um den Schaden zu begrenzen, einschließlich der Aussonderung von etwa 40 Prozent der Clarion-Clipperton-Zone, 760.000 Quadratmeilen, als Gebiete, in denen der Bergbau nicht erlaubt sein wird.

Auf der Sitzung des Regierungsrats der Behörde im Dezember erzielten Befürworter und Gegner der Pläne der Metals Company einen Kompromiss, um die Überprüfung der umfassenden Vorschriften für den Meeresbodenabbau zu beschleunigen, und hielten sich an den vorgeschlagenen Zeitplan des Unternehmens, den kommerziellen Betrieb bereits 2024 aufzunehmen.

„Konsens bedeutet, dass alle etwas unglücklich sind“, sagte Mr. Lodge dem Rat.

Die New York Times

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