Nach tödlichen Bränden und verheerenden Überschwemmungen zieht eine kanadische Stadt um, um Big Oil zu verklagen

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LYTTON, British Columbia – Nichts wurde wieder aufgebaut, seit Flammen letztes Jahr das winzige Dorf Lytton verschlungen und es zu einem nationalen Symbol des Klimawandels gemacht haben. In Lytton, etwa 90 Meilen nordöstlich von Vancouver, stellten die Temperaturen einen nationalen Rekord von 49,6 Grad Celsius auf – 121,3 Fahrenheit in Kanada! – bevor das tödliche Feuer ausbrach.

Blaue Zäune auf beiden Seiten der Main Street versperren den Zugang zu den Ruinen des Dorfes. Verkohlte Bäume, eingestürzte Dächer, eingestürzte Mauern und Trümmerhaufen erstrecken sich über die gesamte Länge des Dorfzentrums, die Stille wird nur von Hubschraubern unterbrochen, die Wasser ablassen, um zu versuchen, neuere Brände in den nahe gelegenen Bergen zu löschen.

„Es ist ein Rückblick auf das, was letztes Jahr passiert ist“, sagte Phyllis Speinks, 54, die ihren Truck an einer nahe gelegenen Tankstelle betankte und wegen der Brände in diesem Sommer zwei Wochen lang evakuiert worden war. „Ich hatte Angst.“

Die Hitze, die das Inferno in Lytton auslöste, tötete im vergangenen Jahr 619 Menschen in der Provinz und verursachte Schäden in zweistelliger Millionenhöhe. Es hat Regierungsbeamte dazu veranlasst, nach Richtlinien, Instrumenten und Ansätzen zu suchen, mit denen sie die Provinz von weiteren Katastrophen fernhalten können, indem sie die Auswirkungen des Klimawandels eindämmen, von dem Wissenschaftler glauben, dass er zu der extremen Hitze und anderen zerstörerischen Wetterereignissen des vergangenen Jahres beigetragen hat.

Jetzt wehrt sich die Region. Der Stadtrat von Vancouver hat im Juli erste Schritte unternommen, um große Ölunternehmen zu verklagen und Schadensersatz für die lokalen Kosten des Klimawandels zu fordern.

Der Umzug in eine Stadt, die führend in der Umweltbewegung in Kanada und der Geburtsort von Greenpeace war, wäre die erste Klage dieser Art im Land gegen die Industrie für fossile Brennstoffe, deren Kohlenstoffemissionen zur globalen Erwärmung beitragen.

Jay Averill, der Sprecher der Canadian Association of Petroleum Producers, sagte in einer E-Mail, dass Vancouver „heute nicht ohne die Verwendung von Öl und Erdgas funktionieren könnte“.

„Ein Argument zu finanzieren, um genau die Industrie zu verklagen, die über Jahrzehnte Milliarden von Dollar in British Columbia investiert, Tausende von Arbeitsplätzen geschaffen und Milliarden von Dollar an Regierungseinnahmen geliefert hat, um Gesundheitsdeva, Infrastruktur und Sozialprogramme in der gesamten Provinz zu unterstützen, ist keine effiziente Verwendung von Steuergeldern“, fügte er hinzu.

In Lytton, wo 90 Prozent des Dorfes zerstört sind, leben noch etwa 250 der 300 Einwohner in den umliegenden Gemeinden verstreut. Anerkennung… Melissa Renwick für die New York Times

Die Befürworter der Argumente argumentieren, dass Energieunternehmen für ihren Anteil an den Klimakosten Vancouvers verantwortlich gemacht werden sollten, weil sie vor Jahrzehnten um die Auswirkungen ihrer Branche auf den Klimawandel wussten, aber Beweise vertuschten und sich gegen Klimaschutzmaßnahmen einsetzten. Sie verweisen auf eine Reihe von katastrophalen und seltenen wetterbedingten Ereignissen im vergangenen Jahr in der Region als Beweis.

Neben dem Feuer, bei dem zwei Menschen in Lytton ums Leben kamen, verursachte ein als atmosphärischer Fluss bekanntes Wetterereignis riesige Überschwemmungen, die ganze Städte und Tausende von Menschen in einer Region östlich von Vancouver isolierten.

Ein Tornado namens Wasserhose brachte Windgeschwindigkeiten von bis zu 110 Kilometern pro Stunde oder 68 Meilen pro Stunde auf den Campus der University of British Columbia in Vancouver. Starke Winde und große Gezeiten beschädigten Vancouvers malerische Ufermauern im Stanley Park, die zunehmend anfällig für den steigenden Meeresspiegel geworden sind. Im vergangenen Dezember ergriff ungewöhnliche Kälte – 4 Grad Fahrenheit – eine Stadt, die für ihr gemäßigtes Klima berühmt ist.

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„Ich wurde hier geboren, und so etwas hatten wir noch nie“, sagte Adriane Carr, eine Stadträtin von Vancouver, die den Streit vorantreibt.

Frau Carr half 1983 bei der Gründung der Green Party in British Columbia, der ersten Green Party in Nordamerika. „Das Wetter war sehr vorhersehbar“, sagte sie. „Wir hatten schöne, warme Sommer, nicht zu heiß. Kühle, nasse, regnerische Winter. Es war wahrscheinlich die ikonische Stadt des gemäßigten Klimas.“

Vancouver muss 50 Millionen kanadische Dollar oder etwa 39 Millionen Dollar ausgeben, um die Schäden des letzten Jahres durch verschiedene Naturkatastrophen zu reparieren, sagte Frau Carr.

„Ich wurde hier geboren, und so etwas hatten wir noch nie“, sagte Adriane Carr, eine Stadträtin von Vancouver, die den Streit vorantreibt. Anerkennung… Melissa Renwick für die New York Times

Bevor das Verfahren fortgesetzt werden kann, müsste es vom nächsten Stadtrat von Vancouver genehmigt werden, der diesen Herbst Wahlen hat und auch andere und Umweltorganisationen umfassen könnte.

Der Schritt des Rats, eine Klage einzureichen, erfolgte kurz nachdem lokale Umweltgruppen eine „Sue Big Oil“-Kampagne gestartet hatten, in der die Einheimischen aufgefordert wurden, eine Sammelklage gegen globale Ölunternehmen einzureichen.

„Wir können nicht die Art von dramatischen Veränderungen vornehmen, die die Gesellschaft braucht, um mit dem Klimawandel fertig zu werden, während die globale Industrie für fossile Brennstoffe Hunderte von Milliarden, Billionen Dollar an Gewinn aus dem Verkauf derselben Produkte macht, die das Problem verursachen“, sagte Andrew Gage. ein angestellter Anwalt bei West Coast Environmental Law, ein Leiter der Kampagne.

Die Provinzregierung von British Columbia kündigte im Juni an, dass sie in den nächsten drei Jahren mehr als eine halbe Milliarde kanadische Dollar, etwa 400 Millionen US-Dollar, für Maßnahmen zur Anpassung an den Klimawandel ausgeben werde.

Laut einem Bericht des Insurance Bureau of Canada und der Federation of Canadian aus dem Jahr 2020 müssen Kanadier im ganzen Land insgesamt 5,3 Milliarden US-Dollar oder 4,1 Milliarden US-Dollar für Infrastruktur- und andere Projekte ausgeben, um die Auswirkungen des Klimawandels zu berücksichtigen Gemeinden, die mehr als 2.000 Gemeinden vertritt.

Geschirr in den Überresten eines zerstörten Hauses in Lytton. Anerkennung… Melissa Renwick für die New York Times

In den Vereinigten Staaten haben Dutzende von Leitlinien, teilweise inspiriert durch erfolgreiche Argumente gegen die Tabakindustrie, legitime Maßnahmen gegen Ölgiganten ergriffen, die Schadensersatz für den Klimawandel fordern.

In einem Fall, der als wegweisend galt, errangen Umweltschützer von Friends of the Earth 2021 in den Niederlanden einen bedeutenden Sieg gegen Royal Dutch Shell, Europas größtes Ölunternehmen.

Ein niederländisches Gericht hat entschieden, dass Shell die Reduzierung der Treibhausgasemissionen beschleunigen muss, insbesondere in den Niederlanden, die vom Anstieg des Meeresspiegels bedroht sind.

Eine Klage von Vancouver gegen Unternehmen für fossile Brennstoffe wäre angesichts der Bedeutung der Branche in Kanada, einem der weltweit führenden Ölproduzenten, von Bedeutung, sagte Kathryn Harrison, Professorin für Politikwissenschaft an der University of British Columbia und Expertin für Umweltpolitik.

Eine Bergkette außerhalb von Lytton, die von den Waldbränden des letzten Sommers verbrüht wurde. Anerkennung… Melissa Renwick für die New York Times

„Es ist wichtig, dass eine kanadische Regierung die Ölindustrie aufruft“, sagte Frau Harrison. „Die Industrie für fossile Brennstoffe nimmt in der kanadischen Politik auf nationaler Ebene und in einigen Provinzen immer noch eine sehr privilegierte Position ein.“

Ob Vancouver die Klage weiterführt, wird monatelang nicht klar sein. Der 11-köpfige Rat billigte einen Plan, für jeden der mehr als 660.000 Einwohner der Stadt im Haushalt des nächsten Jahres 1 US-Dollar zur Finanzierung des Streits bereitzustellen.

Der Antrag wurde mit einer einzigen Stimme mit 6 zu 5 Stimmen angenommen, wobei die Gegner argumentierten, dass ein solcher Rechtsstreit nicht in die Zuständigkeit einer lokalen Regierung falle. Auch die für den Herbst angesetzten Wahlen könnten die Dynamik des Rates verändern. Der neue Rat müsste den Finanzierungsplan für die Klage als Teil des städtischen Haushalts genehmigen.

„Die Leute hielten es für dumm, Zigarettenfirmen zu verklagen, also denke ich, dass es in diese Richtung geht“, sagte Kennedy Stewart, der Bürgermeister von Vancouver, der die entscheidende Stimme für die Fortsetzung des Arguments abgab. „Es ist schwer, Erster zu sein.“

In Lytton, wo 90 Prozent des Dorfes zerstört sind, leben noch etwa 250 der 300 Einwohner in den umliegenden Gemeinden verstreut und leben bei Verwandten oder anderen, so Bürgermeister Jan Polderman.

Nur vier Häuser überlebten das Feuer in Lytton. Anerkennung… Melissa Renwick für die New York Times

Die kanadische Regierung hat versprochen, 77 Millionen kanadische Dollar, etwa 60 Millionen US-Dollar, für den Wiederaufbau von Lytton einschließlich der Häuser auszugeben, obwohl das meiste Geld für den Bau feuerfester öffentlicher Gebäude verwendet wird.

Lytton wird seit Jahrhunderten von indigenen Gemeinschaften bewohnt und diente im 19. Jahrhundert während des Goldrausches als Heim für chinesische Eisenbahnarbeiter und Bergleute. Heute liegt es an der Kreuzung von Eisenbahnlinien und Autobahnen, einschließlich des Trans-Canada Highway.

Umgeben von Bergen und tief im Fraser Canyon gelegen, war die Gegend schon immer für heiße Temperaturen und sommerliche Waldbrände bekannt.

Aber die Hitzekuppel des letzten Jahres brachte Temperaturen, die selbst Lytton noch nie erlebt hatte. Internationale Klimaforscher sagten, der Hitzedom sei ein extremes Wetterereignis, das ohne den vom Menschen verursachten Klimawandel mindestens 150-mal seltener gewesen wäre.

Der nationale Rekord von 49,6 Grad Celsius habe das vorherige Hoch in Lytton um sechs Grad übertroffen, sagte Herr Polderman.

Vor dem Brand glaubte der Bürgermeister von Lytton, Jan Polderman, dass der Klimawandel „das Problem der nächsten Generation“ sei, sagte er. „Das glaube ich nicht mehr.“ Anerkennung… Melissa Renwick für die New York Times

„Uns war jetzt heißer als Las Vegas“, sagte der Bürgermeister, als er auf der Terrasse seines Hauses arbeitete, das auf einem Hügel außerhalb des Dorfzentrums liegt, der nicht vom Feuer berührt wurde.

Am Tag nachdem Lytton den nationalen Rekord gebrochen hatte, brach am späten Nachmittag im Dorfzentrum aus noch unbekannter Ursache ein Feuer aus. Starke Winde drückten die Flammen durch Lytton und verzehrten es in weniger als zwei Stunden, sagte Mr. Polderman.

Der Bürgermeister fuhr mit seinem Honda-Minivan durch das Dorf und ermahnte skeptische Bewohner, das Dorf zu verlassen. Er hob den letzten Nachzügler auf, einen Mann, der mit seiner Katze in einem Käfig die Straße hinunterlief.

Zusammen mit Häusern brannten Lyttons einsames Hotel, Restaurant, Mecnun, Café und Grundschule nieder. Nur die Post, das städtische Schwimmbad und ein Regierungsamt blieben erhalten.

Vor dem Brand glaubte der Bürgermeister, der Klimawandel sei „das Problem der nächsten Generation“, sagte er. „Das glaube ich nicht mehr.“

Die New York Times

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