Militärisches Memo vertieft das Mysterium eines möglichen interstellaren Besuchers der Erde

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Anfang 2014 raste ein spülmaschinengroßer Meteor vor Sonnenaufgang über die Küsten von Papua-Neuguinea, als er in der feurigen Reibung der Erdatmosphäre verglühte. Aber zwei Harvard-Forscher argumentierten, dass dies nicht irgendein Weltraumfelsen sei: Er stamme aus einem anderen Sternensystem, sagten sie, und sei damit der erste beobachtete Meteor interstellaren Ursprungs.

Sie schrieben die außergewöhnliche Behauptung auf und reichten sie bei einer Astronomiezeitschrift ein. Aber das Papier wurde nicht zur Veröffentlichung angenommen. Die Gutachter stellten einen Mangel an ausreichenden Details fest, um die Behauptung über den Feuerball in den veröffentlichten Daten zu überprüfen, die aus einer NASA-Datenbank stammten und sich auf Messwerte stützten, die verschleiert waren, weil sie von Satelliten der US-Geheimdienste stammten, und die enthüllen könnten, wie das Militär Raketenstarts überwacht .

„Wir dachten, dies sei eine aussichtslose Sache“, sagte einer der Forscher, Amir Siraj, ein Harvard-Student, der Astrophysik studiert. Ohne die gründlicheren Daten, räumte er ein, sei es schwierig, „herauszufinden, ob das Objekt wirklich interstellar war oder nicht“.

Aber es stellte sich heraus, dass die Wahrheit da draußen war. Letzten Monat veröffentlichte das US Space Command ein Memo an NASA-Wissenschaftler, in dem es hieß, die Daten der Sensoren der Raketenwarnsatelliten seien „ausreichend genau, um eine interstellare Flugbahn anzuzeigen“ für den Meteor. Die Veröffentlichung des Memos war der Höhepunkt einer dreijährigen Anstrengung von Mr. Siraj und einem bekannten Harvard-Astronomen, Avi Loeb.

Viele Wissenschaftler, darunter auch die der NASA, sagen, dass das Militär immer noch nicht genügend Daten veröffentlicht hat, um die interstellaren Ursprünge des Weltraumfelsens zu bestätigen, sagte eine Sprecherin Das Space Command würde sich in dieser Frage an andere Autoritäten wenden. Aber es war nicht die einzige Information über Meteore, die veröffentlicht wurden. Das Militär übergab der NASA auch jahrzehntelange geheime Militärdaten über die Helligkeit von Hunderten anderer Feuerbälle oder Boliden.

„Es ist ein ungewöhnlicher Grad an Sichtbarkeit einer Reihe von Daten aus dieser Welt“, sagte Matt Daniels, stellvertretender Direktor für Weltraumsicherheit im Büro für Wissenschafts- und Technologiepolitik des Weißen Hauses, der an der Datenfreigabe arbeitete . „Wir befinden uns im Allgemeinen in dieser erneuten Phase der Aufregung und Aktivität bei Weltraumprogrammen, und ich denke, mittendrin sagten nachdenkliche Führungskräfte an mehreren Stellen: ‚Weißt du, jetzt ist ein guter Zeitpunkt dafür.’“

In den letzten Jahren erregte ein Objektpaar, das unsere unmittelbare stellare Nachbarschaft passierte, beträchtliche Aufmerksamkeit, da bestätigt wurde, dass sie außerhalb des Sonnensystems entstanden sind. Das erste Objekt war Oumuamua, ein langer, flacher Körper, der 2017 durch das Sonnensystem sauste. Dr. Loeb, einer der beiden, die den Meteoriten von 2014 untersuchten, hat ebenfalls Aufmerksamkeit und Streit erregt, indem er argumentierte, Oumuamua sei eine Technologie, die von intelligentem Leben gesendet wurde . Andere Astronomen diskutieren immer noch, was für ein natürliches Objekt es war.

Im Jahr 2019 wurde Borisov, ein Komet von ungefähr der Größe des Eiffelturms, der zweite bestätigte interstellare Besucher. Ein Stück davon brach 2020 ab, nachdem es die Sonne umrundet hatte.

Auch wenn Daten von geheimen Militärsatelliten die Untersuchung dieser interstellaren Besucher möglicherweise nicht unterstützt haben, könnten sie akademischen Forschern helfen, Objekte näher an der Erde zu untersuchen. Sie könnten auch der NASA in ihrer von der Bundesregierung zugewiesenen Rolle als Verteidiger des Planeten Erde vor Killer-Asteroiden helfen. Und das ist das Ziel einer neuen Vereinbarung mit der US Space Force, die darauf abzielt, dem Planetary Defense Coordination Office der NASA dabei zu helfen, besser zu verstehen, was passiert, wenn Weltraumgestein die Atmosphäre erreicht.

Daniels im Weißen Haus spielte eine Schlüsselrolle bei den Bemühungen der Harvard-Forscher, eine öffentliche Erklärung des Space Command zu erhalten. Nachdem er von The Astrophysical Journal Letters , , einer von Experten begutachteten wissenschaftlichen Veröffentlichung, abgelehnt worden war, sagte Dr. Loeb, er habe einen Kollegen vom Los Alamos National Lab kontaktiert, der ihn schließlich mit Dr. Daniels in Verbindung brachte. Der Beamte des Weißen Hauses brachte den Meteor dann in einem Gespräch mit Beamten des Weltraumkommandos im Jahr 2020 zur Sprache, das die Bemühungen der Regierung in Gang setzte, eine öffentliche Erklärung zu den Daten des Militärsatelliten über den angeblichen interstellaren Meteor abzugeben.

„Ich wusste, dass dies eine Herausforderung sein würde, und so war es für einige Zeit ein andauerndes Gespräch“, sagte Dr. Daniels.

Ein Perseiden-Meteor von der ISS aus gesehen Einige Astronomen glauben, dass weitere Daten erforderlich sind, um zu bestätigen, ob das 2014 beobachtete Objekt ein Meteor war. Credit… NASA
(2)Sharing sensitive military.70 Satellitendaten mit Astronomen hat in der Vergangenheit zu bedeutenden wissenschaftlichen Entdeckungen geführt.

Eine Gruppe von Satelliten, die in den 1960er Jahren von den Vereinigten Staaten eingesetzt wurden, um verdeckte Detonationen von Atomwaffen auf der Erde aufzuspüren, wurde versehentlich zum Schlüsselinstrument für die erste Entdeckung von außerirdischen Gammastrahlenausbrüchen. Die Ausbrüche tauchten auf den Satelliten mit dem Codenamen Vela als einzelne Energieausbrüche auf, was die Analysten des Los Alamos National Lab verwirrte, die später die Daten in einem Papier von 1973 freigegeben haben, das eine akademische Debatte über die Ursprünge der Ausbrüche anregte.

Aber während die Streitigkeiten über die Gammablitze später weitgehend beigelegt wurden, ist die Hypothese von Herrn Siraj und Dr. Loeb über den interstellaren Meteor immer noch umstritten.

Während viele – einschließlich der beiden Harvard-Astronomen – die Erklärung von Space Command gegenüber der NASA als Bestätigung interpretiert haben, dass der Meteor interstellar ist, glauben einige Astronomen, dass mehr Daten benötigt werden die Behauptung untermauern. Den verfügbaren Messungen fehlen Fehlerbalken, die angeben, wie genau oder unsicher sie waren.

„Der Satz reicht nicht aus. Wissenschaftliche Ergebnisse werden veröffentlicht, sie sind kein Geheimnis“, sagte Maria Hajdukova, Forscherin am Astronomischen Institut der Slowakischen Akademie der Wissenschaften in der Slowakei, die Meteore untersucht und das Weltraumkommando untersuchte Bestätigung „Ich sage nicht, dass ich es nicht glaube, aber wenn ich keine Fakten habe, kann ich es nicht behaupten“, fügte sie hinzu.

Die NASA sagte diesen Monat in einer öffentlichen Erklärung, dass „die kurze Dauer der gesammelten Daten, weniger als fünf Sekunden, es schwierig macht, definitiv zu bestimmen, ob der Ursprung des Objekts tatsächlich interstellar war.“

„Ehrlich gesagt können wir nicht bestätigen, dass es interstellar ist“, sagte der planetare Verteidigungsoffizier der NASA, Lindley Johnson, in einem Interview. „Obwohl es eine hohe Geschwindigkeit hat, eine Geschwindigkeit, die möglicherweise interstellar sein könnte, ist es nahezu unmöglich, ohne begleitende Daten zu bestätigen, dass es interstellar ist – aus einer längeren Datenspanne oder Daten aus anderen Quellen, die in diesem Fall nicht existieren. “

Loeb und Mr. Siraj waren anderer Meinung. „Fünf Sekunden sind viel Zeit“, sagte Dr. Loeb. „Es kommt nicht auf die Dauer an, sondern auf die Qualität der gesammelten Daten. In fünf Sekunden kann man viel tun, was die Instrumentierung und Messung angeht.“

Er und Mr. Siraj planen, ihre Arbeit erneut bei The Astrophysical Journal Letters einzureichen. Und die Veri über den Meteor von 2014, die jetzt von der Militärbehörde kommen, könnten ihre Argumentation unterstützen, sagte Peter Veres, ein Astronom am Minor Planet Center der International Astronomical Union, das Objekte im Sonnensystem verfolgt.

Diese Daten zeigen eine ungewöhnliche Abfolge von drei Lichtexplosionen, als das Objekt durch die Erdatmosphäre raste. „Es sieht komisch aus, das kann ich Ihnen sagen“, sagte Dr. Veres und bemerkte, dass die Helligkeit von Meteoren während ihres Einsturzes typischerweise erst vorher ihren Höhepunkt erreicht.

Der Brief des Weltraumkommandos war provokativ genug, um von NASA-Beamten zur Kenntnis genommen zu werden, die ihn im gesamten Science Mission Directorate der Agentur und mit der Small Bodies Assessment Group teilten. Lori Glaze, die Direktorin der NASA-Abteilung für Planetenwissenschaften, sagte in einer E-Mail an Kollegen: „Wir glauben, dass das Potenzial dieses Ereignisses, ein besonders schneller Eintritt eines sehr kleinen Körpers in die Erdatmosphäre zu sein, für die Gemeinschaft der kleinen Körper von Interesse sein wird ”

Ein Hauptgrund für die zunehmenden Beziehungen der Space Force zur NASA lag im Kongressmandat der Agentur, fast alle Asteroiden zu entdecken, die die Erde bedrohen könnten. Als die NASA im Jahr 2020 eine Vereinbarung zur Stärkung der Beziehungen zur Space Force unterzeichnete, räumte die Agentur ein, dass sie mit ihren Bemühungen zur Asteroidenverfolgung ins Hintertreffen geraten war und Pentagon-Ressourcen benötigen würde, um ihre planetare Verteidigungsmission durchzuführen.

Die jüngste Bolide-Vereinbarung, die der NASA Zugang zu Lichtkurvendaten gewährt, die Wissenschaftlern helfen werden, die physikalischen Eigenschaften einstürzender Feuerbälle zu analysieren, ist ein Schritt in diese Richtung.

„Dies ist ein sehr reichhaltiger Datensatz, der jetzt von der US Space Force und dem US Space Command für die wissenschaftliche Gemeinschaft freigegeben wurde“, sagte Dr. Johnson, NASAs planetarer Verteidigungschef. „Ich kenne die Meteorforscher, die jetzt die Möglichkeit haben, sich diese Daten anzusehen und sie mit anderen Datenquellen zu vergleichen, sind sehr aufgeregt darüber.“

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