Eine Bostoner Beratungsfirma wurde in Südafrika zu einem Power Broker und dann zu einem Pariah

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JOHANNESBURG – Als Ermittler für Steuerbetrug beim South African Revenue Service leitete Ronel van Wyk 18 Jahre lang eine Gruppe, die Schmuggler und andere Kriminelle mit einer Verurteilungsrate von 90 Prozent aufspürte.

Dann bekam sie eine E-Mail, die sie verwunderte: Ein Team der amerikanischen Beratungsfirma Bain & Company sei angeheuert worden, um den Revenue Service zu überholen, obwohl die Agentur vom Internationalen Währungsfonds und als effektiv angesehen worden sei andere internationale Organisationen. Berater von Bain, die befugt waren, Personalentscheidungen zu treffen, teilten ihr bald mit, dass sie und ihr gesamtes Team degradiert würden – und ihrer Fähigkeit beraubt würden, Steuerbetrügern nachzugehen.

Frau van Wyk war eine von Dutzenden von Mitarbeitern der Finanzbehörde, die 2015 bei dem, was heute weithin als Versuch des damaligen Präsidenten Jacob Zuma angesehen wird, die Steuerbehörde zu kontrollieren, an den Rand gedrängt wurden zu einem Bericht, der im Januar aus einer weitreichenden gerichtlichen Untersuchung zu den neun von Bestechungen geplagten Jahren seiner Regierung hervorging.

Während der Amtszeit von Herrn Zuma als Präsident sickerte Korruption in fast alle Facetten der südafrikanischen Regierung, so die Untersuchung, und die Korruption der Steuereinzugsbehörde behinderte die Fähigkeit des Landes, grundlegende Dienstleistungen wie Wohnraum und Elektrizität.

Der Bericht, der einer Reihe von Anhörungen über vier Jahre folgte, besagt, dass Bain & Company in „einer der wenige Fälle, in denen Präsident Zuma selbst direkt und persönlich an den Aktivitäten und Plänen zur Übernahme einer Regierungsbehörde beteiligt war.“

Ronel van Wyk war ein äußerst erfolgreicher Steuerbetrugsermittler für die südafrikanische Finanzbehörde, der degradiert wurde, nachdem die Beratungsfirma Bain & Company eingestellt worden war Agentur überarbeiten. Kredit…

Bain war eines von mehreren internationalen Unternehmen, darunter McKinsey und KPMG, die dazu beigetragen haben, diese Korruption zu erleichtern, so der Bericht, der von Raymond Zondo, dem damaligen stellvertretenden Obersten Richter des südafrikanischen Verfassungsgerichts, beaufsichtigt wurde. (Er ist inzwischen oberster Richter geworden.) Der erste Teil des Berichts befasste sich mit Bains Rolle bei der Steuerbehörde.

Bain ging dem Bericht zufolge eine „Zusammenarbeit“ mit Ambrobrite ein, einem lokalen Kommunikations- und Projektmanagementunternehmen, das wenig Erfahrung im öffentlichen Sektor hatte, aber eine direkte Verbindung zu Herrn Zuma Ambrobrite mitbegründete von einem Seifenopernproduzenten, Duma ka Ndlovu, der eine Telenovela mit einer von Mr. Zumas Töchtern produzierte.

Vittorio Massone, geschäftsführender Gesellschafter von Bain in Südafrika, stellte 2013 Ambrobrite ein, um Bains Geschäft mit Regierungsbehörden auszubauen. Laut dem Bericht der Justizkommission, der sich auf eine Fülle von E-Mails stützte, wurde Ambrobrite schließlich Bains zweithöchstbezahlter lokaler „Berater“ von 53 weltweit.

Bain sagte, dass eine forensische Untersuchung seiner Arbeit bei der südafrikanischen Finanzbehörde durch die Anwaltskanzlei Baker McKenzie ergeben habe, dass das Unternehmen zwar Fehler gemacht habe, aber Fehler gemacht habe das Finanzamt nicht „vorsätzlich geschädigt“.

In einer Erklärung gegenüber der New York Times hob Bain Mr. Massone wegen Fehlverhaltens hervor. Bain sagte, dass er Treffen mit Mr. Zuma in seiner Freizeit vereinbart habe und dass er diese Beziehung ohne Zustimmung der Firmenleitung aufgebaut habe.

Massone, der Bain 2018 verließ, antwortete nicht auf eine Bitte um Stellungnahme.

In den E-Mails, die als Beweismittel für die Untersuchung eingereicht wurden, äußerten die Kollegen von Herrn Massone aus Angst vor einem politischen Skandal Bedenken hinsichtlich der schlechten Erfolgsbilanz von Ambrobrite. Laut diesen E-Mails wies Herr Massone die Warnungen seiner Kollegen zurück.

Duma Ka Ndlovu im Jahr 2020. Er ist einer der Gründer von Ambrobrite. Kredit… Oupa Bopape/Gallo Images, via Getty Images

Eine Mitarbeiterin der Niederlassung in Johannesburg machte ihre Kollegen in London auf das ihrer Meinung nach betrügerische Steuerkonformitätszertifikat von Ambrobrite aufmerksam. „Diese ganze Situation scheint sehr zwielichtig zu sein“, heißt es in einer E-Mail von Geoff Smout, Finanzdirektor von Bain in London.

Ambrobrite antwortete nicht auf Anfragen nach Kommentaren und sagte auch nicht vor der Kommission aus. Betrug wurde ihm nie vorgeworfen.

Wendy Miller, die damalige weltweite Marketingleiterin von Bain, schrieb an Mr. Massone, als Bedenken hinsichtlich des Ambrobrite-Geschäfts die Hauptniederlassung in Boston erreichten. Sie befürchtete, dass Bain durch die Einstellung einer praktisch unbekannten lokalen Firma mit Verbindungen zu Mr. Zuma so aussehen würde, als würde er nur versuchen, Einfluss zu kaufen.

„Ich mache mir Sorgen, dass wir den kurzfristigen Zugang gegen langfristige Probleme eintauschen“, schrieb Frau Miller 2014 in einer internen E-Mail.

Sie schrieb, dass Bain versuchte, seinen Ruf nach den Präsidentschaftswahlen im Jahr 2012 wiederherzustellen, als der republikanische Kandidat Mitt Romney für seine Arbeit bei der Beratungsfirma empfohlen wurde. Frau Miller, die Bain inzwischen verlassen hat, antwortete nicht auf eine Bitte um Stellungnahme.

Interne Präsentationen von Bain, die der Kommission als Beweis übergeben wurden, zeigen, dass das Unternehmen Herrn Zuma Vorschläge zur Umstrukturierung anderer staatseigener Agenturen unterbreitete, wie z. Zuma würde sie direkt beaufsichtigen. Dies, so die Justizkommission, könne gegen südafrikanische Gesetze verstoßen, die es dem Staatsoberhaupt verbieten, Staatsunternehmen direkt zu kontrollieren.

Massone und Mr. Zuma trafen sich 17 Mal von 2012 bis 2014. Der Bericht der Kommission deutete darauf hin, dass diese Treffen und die Tatsache, dass Bain wusste, wer der neue Leiter der Steuerbehörde werden würde – Tom Moyane – bevor es war öffentlich gemacht wurden, waren Beweise für einen Plan zwischen der Beratungsfirma und der Präsidentschaft, die Finanzbehörde zu infiltrieren „und der Institution Schaden zuzufügen“.

Bain half dabei, Herrn Moyane, einen Zuma-Loyalisten, darauf vorzubereiten, die Steuerbehörde als neuen Kommissar zu übernehmen. Mr. Moyane wird beschuldigt, die Agentur destabilisiert und Millionen von Dollar an Steuereinnahmen verloren zu haben.

Zu dieser Zeit sah sich Herr Zuma Anschuldigungen der Steuerhinterziehung gegenüber, und die erste Amtshandlung bestand darin, Mitarbeiter des Finanzamts zu „neutralisieren“, die als Hindernisse angesehen wurden, gemäß den Beweisen, die während der Untersuchung vorgelegt wurden. Der Untersuchungsbericht beschrieb Bains Arbeit mit Herrn Moyane als „eine der deutlichsten Demonstrationen staatlicher Gefangennahme“, ein Begriff, der verwendet wird, um politisch verbundene Einzelpersonen und Unternehmen zu beschreiben, die durch staatliche Behörden reich werden.

Zuma musste 2018 zurücktreten, nachdem Cyril Ramaphosa Vorsitzender des regierenden Afrikanischen Nationalkongresses wurde. Mr. Ramaphosa versprach, die Transplantation auszurotten, und entließ bald Moyane. Mr. Moyane antwortete nicht auf eine Bitte um Stellungnahme.

Mr. Zuma reagierte über seine Stiftung nicht auf eine Bitte um Stellungnahme. Er weigerte sich auch, vor der Kommission auszusagen, was zu seiner Inhaftierung wegen Missachtung des Gerichts führte.

Tom Moyane, der ehemalige Kommissar des South African Revenue Service, testet vor der Kommission im vergangenen Mai in Johannesburg. Kredit… Papi Morake/Gallo Images, via Getty Images

Es ist nicht klar, inwieweit Bain während der vier Jahre, in denen es unter Vertrag stand, eine direkte Rolle im Tagesgeschäft der Steuerbehörde spielte. Aber Führungskräfte der Steuerbehörde, die gegangen waren, sagten der Kommission, dass die Beamten vor Bains Ankunft aufgehört hätten, Sitzungen im Rathausstil abzuhalten, und stattdessen hinter verschlossenen Türen große Entscheidungen getroffen hätten.

Unter einem neuen Kommissar, der nach Herrn Moyane ernannt wurde, reichte die Finanzbehörde im August 2019 ein Strafverfahren gegen Bain wegen Verstoßes gegen die südafrikanischen Finanzgesetze ein, weil sein Jahresvertrag mehrmals ohne das ordnungsgemäße öffentliche Verfahren verlängert wurde. Dieser Fall ist noch offen. Die Justizkommission schlug auch vor, dass Staatsanwälte Bains Verhalten untersuchen und alle seine Verträge mit der südafrikanischen Regierung überprüfen sollten.

Im Januar wurde Bain gezwungen, von Business Leadership SA, einer Vereinigung von Unternehmen in Südafrika, zurückzutreten.

Die strafrechtliche Verfolgung von Bain könnte teilweise wegen der geschwächten südafrikanischen Staatsanwaltschaft, die ebenfalls Opfer jahrelanger Korruption ist, schwierig sein, sagte Karam Singh, der Geschäftsführer von Corruption Watch, einem unabhängigen Wachhund.

Vittorio Massone, der ehemalige geschäftsführende Gesellschafter von Bain in Südafrika, testete im August 2018 über die verpfuschte Umstrukturierung bei der südafrikanischen Steuerbehörde. Credit… South African Broadcasting Corporation
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0) (92) Bains Arbeit bei der südafrikanischen Finanzbehörde wurde erstmals während einer Untersuchung im Jahr 2018 unter die Lupe genommen, die zur Entlassung von Herrn Moyane führte. Dieser jüngste Bericht wirft Bain jedoch mangelnde Transparenz und Zusammenarbeit mit südafrikanischen Ermittlern vor.

Bain hat versucht, Wiedergutmachung zu leisten, sich bei den Südafrikanern zu entschuldigen und seine Gebühren zurückzuzahlen. Das Beratungsunternehmen leitete auch zwei interne Untersuchungen zu seinem Verhalten in Südafrika ein, darunter die Untersuchung von Baker McKenzie.

Die andere Untersuchung schlug bei Bain fehl.

Im Jahr 2018 stellte das Unternehmen Athol Williams, einen ehemaligen Mitarbeiter aus Südafrika, ein, um zu überprüfen, was in seinen südafrikanischen Betrieben passiert ist. Aber Herr Williams wandte sich schnell gegen das Unternehmen und sagte, dass Beamte von Bain seine Fragen zu Lücken in der internen Untersuchung ignorierten. Seine Rolle fühle sich zeremoniell an, sagte er in einem Interview.

Williams wurde Whistleblower und war die Quelle vieler E-Mails und anderer Informationen, auf die sich die Justizkommission zur Erstellung ihres Berichts stützte. Er hat ein Buch über Bains Arbeit bei der Steuerbehörde geschrieben und sich in den sozialen Medien sehr kritisch gegenüber dem Unternehmen geäußert.

„Es war nur eine Beratungsfirma, die mit Jacob Zuma und seinen Kumpanen am Tisch saß und den Plan der staatlichen Eroberung entwarf“, sagte er.

Athol Williams, ein ehemaliger Angestellter von Bain in Südafrika, wurde eingestellt, um die Geschäftstätigkeit des Unternehmens zu überprüfen, aber er wurde ein Whistleblower. Kredit… Papi Morake/Gallo Images, via Getty Images

Mrs. van Wyk, die Ermittlerin für Steuerbetrug, sagte, dass sie nach ihrer Degradierung von Kriminellen bedroht wurde, die ermutigt wurden, nachdem sie erfahren hatten, dass die Polizei- und Ermittlungseinheiten der Steuerbehörde durch interne Streitigkeiten gelähmt waren.

Sie war sieben internen Ermittlungen bei der Finanzbehörde ausgesetzt, was ihrer Meinung nach Versuche waren, sie rauszudrängen, als sie versuchte, mit sensiblen Ermittlungen fortzufahren. Später hatte sie zwei leichte Schlaganfälle und sagte, sie habe immer noch Mühe, sich von den körperlichen und geistigen Auswirkungen dessen zu erholen, was ihr bei der Arbeit passiert sei.

„Man fängt an, sich selbst und seine eigenen Entscheidungen in Frage zu stellen, und sieht überall Verschwörungen“, sagte sie. „Aber dann merkt man nach fünf Jahren, dass es keine Verschwörungen waren. Du hattest Recht. Und niemand wollte uns zuhören.“

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