Die Befürchtungen über das iranische Atomprogramm wachsen, während Teheran ein neues Tunnelnetz gräbt

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WASHINGTON – Israelische und amerikanische Geheimdienstmitarbeiter haben jeden Tag zugesehen, wie der Iran ein riesiges Tunnelnetz südlich der Nuklearproduktionsstätte Natanz gräbt, was ihrer Meinung nach Teherans bisher größte Anstrengung ist Bauen Sie neue Nuklearanlagen so tief in den Bergen, dass sie bunkerbrechenden Bomben und Cyberangriffen standhalten können.

Obwohl der Bau auf Satellitenfotos offensichtlich ist und von Gruppen überwacht wurde, die die Verbreitung neuer Atomanlagen verfolgen, haben Beamte der Biden-Regierung nie öffentlich darüber gesprochen, und der israelische Verteidigungsminister hat es kurz zuvor erwähnt einen einzigen Satz in einer Rede im letzten Monat. In Interviews mit Beamten der nationalen Sicherheit in beiden Ländern gab es deutlich unterschiedliche Interpretationen darüber, wie die Iraner die Website möglicherweise nutzen wollen und sogar, wie dringend eine Bedrohung von ihr ausgeht.

Aber während sich Präsident Biden auf seine erste Reise als Präsident in den Nahen Osten im nächsten Monat vorbereitet – eine, die ihn nach Israel und Saudi-Arabien führen wird, die beiden größten regionalen Rivalen des Iran – gibt es wenig Debatten über den Konflikt um den Iran Atomprogramm steht kurz vor einem erneuten Aufflammen.

Den meisten Berichten zufolge ist der Iran heute näher an der Fähigkeit, eine Bombe herzustellen, als zu irgendeinem anderen Zeitpunkt in der zwei Jahrzehnte langen Saga seines Atomprogramms – auch wenn es plant, wie viele nationale Sicherheitsbeamte glauben, kurz vor der Produktion einer echten Waffe aufzuhören. Zehn Mr. Bidens Reise, die Frage, extremere Maßnahmen zu ergreifen, um den Iran aufzuhalten, wie es die Vereinigten Staaten und Israel zuvor versucht haben, wird ganz oben auf der Tagesordnung stehen.

Die Internationale Atomenergiebehörde sagte Anfang dieses Monats, dass das Land nur noch wenige Wochen davon entfernt ist, genug Brennstoff in Bombenqualität anzureichern, um eine einzige Atombombe herzustellen – obwohl es noch mindestens zwei Jahre dauern könnte, daraus eine brauchbare Waffe zu machen, selbst nach den alarmierendsten israelischen Schätzungen.

Präsident Biden hat die Entscheidung des Iran, die Forderungen der Atominspektoren nach Zugang zu einer Reihe von Standorten zu ignorieren, nicht öffentlich diskutiert. Kenny Holston für die New York Times

Gen. Kenneth F. McKenzie Jr., der kürzlich als Leiter des US-Zentralkommandos in den Ruhestand getreten ist, wo er die militärische Planung für den Umgang mit dem Iran beaufsichtigte, sagte, Teheran versuche zumindest kurzfristig, seine nuklearen Fähigkeiten bei den Verhandlungen mit dem Iran zu nutzen Vereinigte Staaten.

„Die höchste Priorität der Iraner ist es, die nukleare Bedrohung zu nutzen, um wirtschaftliche und andere Zugeständnisse zu erlangen“, sagte General McKenzie.

Aber die Anlage könnte sich für den Iran letztendlich als kritisch erweisen, wenn die Bemühungen der Biden-Regierung, das Atomabkommen von 2015 wiederzubeleben, weiterhin auf Hindernisse stoßen. Und zumindest für den Moment scheinen die Bemühungen, die nuklearen Aktionen des Iran wieder einzuschränken, so gut wie tot.

Das Abkommen, das Präsident Donald J. Trump 2018 aufgab, schränkte die Fähigkeit Teherans ein, neue Zentrifugen zu installieren, und zwang es, 97 Prozent seines Kernbrennstoffs zu verschiffen des Landes. Die Weigerung von Herrn Biden, die Forderung des Iran zu streichen, das Korps der Islamischen Revolutionsgarde von der Liste der Terrororganisationen zu streichen, sowie ein Zufluss neuer Einnahmen nach Teheran, der sich aus den heutigen steigenden Ölpreisen ergibt, haben zum Stillstand der Gespräche beigetragen.

Jetzt suchen die Iraner nach neuen Druckpunkten, darunter die Ausgrabung der Berganlage bei Natanz. Und in der vergangenen Woche haben die iranischen Behörden 27 Kameras abgeschaltet, die den Inspektoren einen Einblick in die iranische Treibstoffproduktion gewährten.

Die Entscheidung, die im Rahmen des Atomabkommens installierten Kameras abzuschalten, war für Rafael Grossi, den Generaldirektor der Internationalen Atomenergiebehörde, der für Nuklearinspektionen zuständigen Organisation der Vereinten Nationen, besonders beunruhigend. Wenn die Kameras wochenlang ausgeschaltet bleiben und es unmöglich ist, den Verbleib von Nuklearmaterial zu verfolgen, „wäre dies meiner Meinung nach ein tödlicher Schlag“ für die Hoffnungen auf eine Wiederbelebung des Abkommens, sagte Herr Grossi letzte Woche.

Aber das ist weit mehr als ein Inspektionsstreit. In den Augen von Experten ist Teheran an dem Punkt angelangt, das zu werden, was Robert Litwak, der am Woodrow Wilson International Center for Scholars in Washington ausführlich über das iranische Programm geschrieben hat, einen „nuklearen Schwellenstaat, dessen Urananreicherungsprogramm ein inhärentes Urananreicherungsprogramm schafft Option – eine Absicherung – zur Herstellung von Atomwaffen“, ohne den letzten Schritt tatsächlich zu tun.

„Der Umzug des Iran in Natanz“, sagte er über das derzeit im Bau befindliche Kraftwerk, „erhöht den Druck auf die Vereinigten Staaten, ein neues Abkommen zu schließen, indem er auf das Risiko eines nuklearen Ausbruchs hinweist, falls die Diplomatie scheitern sollte.“

Ein Tunnelkomplex taucht in einem Berghang auf

Seit Jahrzehnten ist ein unfruchtbares Stück Land in der Nähe von Natanz das Herzstück der iranischen Nuklearbemühungen. Das Land hat immer darauf bestanden, dass seine unterirdische „Pilotanlage“ dort nur dazu dient, Kernbrennstoff für friedliche Zwecke zu produzieren – die Produktion von Kernenergie. Die Beweise, von denen einige von Israel aus einem Lagerhaus in Teheran gestohlen wurden, deuten auf etwas anderes hin: dass der Iran seit zwei Jahrzehnten Pläne hat, eine Bombe zu bauen, wenn er zu dem Schluss kommt, dass dies in seinem Interesse ist.

Obwohl die Pilotanlage unterirdisch liegt, ist sie nicht tief vergraben, was sie zu einem leichten Ziel für einen Bombenangriff macht – ein Schritt, den Israel vielen nahe gekommen ist Gelegenheit. Aber der größte Angriff auf den Standort Natanz kam nicht aus der Luft, sondern von einer kombinierten amerikanisch-israelischen Cyberoperation mit dem Codenamen „Olympische Spiele“, die die mit Überschallgeschwindigkeit rotierenden Kernzentrifugen der Anlage zwang, außer Kontrolle zu geraten. Während der Regierungen Bush und Obama zerstörte es Hunderte von Zentrifugen und warf das iranische Programm um ein Jahr oder mehr zurück. Aber es war keine Wunderwaffe.

Ein Satellitenbild des iranischen Nuklearstandorts Natanz. Kredit… Planet Labs Pbc/Planet Labs PBC, über Associated Press

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Um seine zukünftigen Programme zu schützen, begann der Iran mit dem Bau von Anlagen tief im Untergrund. Sein bisher größter Erfolg ist ein Standort namens Fordow, der unter einem Berg auf einem Stützpunkt der Revolutionsgarden errichtet wurde. Es wurde im September 2009, zu Beginn der Obama-Regierung, aufgedeckt, als der Iran erkannte, dass die Tarnung seines Projekts aufgeflogen war, und der IAEO hastig seine Existenz mitteilte, bevor Herr Obama und der damalige französische Präsident Nicolas Sarkozy es konnten den Fund bekannt geben.

Die neue Anlage liegt in der Nähe von Natanz, ähnelt aber Fordow, für dessen Angriff die größten bunkerbrechenden Bomben im amerikanischen Bestand erforderlich wären. Israel besitzt diese Bunkerbrecher noch nicht oder hat Mittel, sie auszuliefern.

Beamte der Biden-Verwaltung sagen, dass sie den Bau der neuen Anlage seit mehr als einem Jahr verfolgen, aber nicht besonders beunruhigt sind. Bis zur Fertigstellung sind es noch einige Jahre. Und sie vermuten, dass sein unmittelbarer Zweck darin besteht, eine Zentrifugen-Montageanlage zu ersetzen, die Israel im April 2020 bei einem besonders ausgeklügelten Angriff in die Luft gesprengt hat, der deutlich machte, dass das iranische Programm von Insidern durchdrungen wurde, die anscheinend den Sprengstoff platziert hatten.

Die Biden-Regierung sagt, es sei genügend Zeit, sich mit der neuen Einrichtung zu befassen, wenn möglich durch Verhandlungen und wenn nötig mit Gewalt. Das Projekt steht noch einige Jahre vor dem Abschluss und könnte nur eine weitere Form des Drucks auf amerikanische Unterhändler sein. Da es sich noch in der Anfangsphase befindet, spielt es keine Rolle, abzuschätzen, wie lange der Iran brauchen würde, um eine Waffe fertigzustellen. Stattdessen wird es als eine weitere Drucktaktik angesehen – eine Erinnerung der Iraner, dass sie bereit sein werden, Nuklearmaterial in großem Umfang zu produzieren, entweder in den kommenden Jahren oder, wenn das Atomabkommen wiederbelebt wird, bis 2030, wenn die Produktionsgrenzen ausgehandelt werden in dieser Vereinbarung würden weitgehend auslaufen.

Für die Israelis ist der Tunnelkomplex ein weiterer Beweis für die unermüdlichen iranischen Bemühungen, eine Bombenkapazität anzustreben – und in den Köpfen vieler israelischer Militär- und Geheimdienstführer eine Rechtfertigung für Israels beschleunigte Angriffe auf das Atomprogramm und die Wissenschaftler und Ingenieure hinter den iranischen Nuklear- und Raketenprogrammen.

Israels Verteidigungsminister Benny Gantz überraschte Mitte Mai sowohl amerikanische als auch israelische Regierungsbeamte, als er beschloss, Israels Einschätzung öffentlich zu machen. „In diesen Tagen bemüht sich der Iran, die Produktion und Installation von 1.000 fortschrittlichen IR6-Zentrifugen in seinen Nuklearanlagen abzuschließen, einschließlich einer neuen Anlage, die an einem unterirdischen Standort in der Nähe von Natanz gebaut wird“, sagte er. Die Iraner bestritten die Behauptung nicht: Sie hatten vor einem Jahr angekündigt, als Reaktion auf israelische Angriffe neue Einrichtungen zu bauen.

Israels Verteidigungsminister Benny Gantz überraschte Mitte Mai sowohl die amerikanischen als auch die israelischen Regierungsbeamten, als er beschloss, die israelische Einschätzung des Iran vorzunehmen Fähigkeiten öffentlich. Corinna Kern/Reuters

In den letzten Wochen haben Angriffe und Morde an Iranern in militärischen Schlüsselpositionen wieder zugenommen, obwohl die Ziele weniger bekannt waren als Mohsen Fakhrizadeh, der als leitender Intellekt hinter dem iranischen Atomwaffenprogramm gilt wurde bei einem automatisierten Hinterhalt Israels Ende 2020 getötet.

Der Bau der neuen Anlage begann laut israelischen Beamten etwa zur gleichen Zeit. Sie schätzen, dass die Anlage sehr groß ist – viel größer als nötig, um die vor zwei Jahren zerstörte Montageanlage zu ersetzen.

Mehrere israelische Beamte sagen, sie glauben, dass das ultimative Ziel des Iran darin besteht, die Anlage zur Anreicherung von Uran in großem Maßstab zu nutzen, indem eine Familie fortschrittlicher Zentrifugen verwendet wird, mit deren Installation der Iran bereits testweise in seiner älteren Anlage begonnen hat in der Nähe. Amerikanische Beamte räumen ein, dass die neue Einrichtung ziemlich groß und normalerweise gut geschützt ist.

Dennoch sind die Vereinigten Staaten nicht davon überzeugt, dass der Iran beabsichtigt, die Anlage zur Anreicherung von Uran zu nutzen. Das bleibt angesichts seiner Größe eine Möglichkeit, aber es ist keine Gewissheit, sagten hochrangige amerikanische Beamte. Was noch klarer sei, sagten diese Beamten, sei die Absicht des Iran, die Anlage zum Bau von Zentrifugen zu nutzen, um Anlagen wieder aufzubauen, die die Israelis in den letzten Jahren zerstört hätten.

Vor Ort besorgniserregende Anreicherungsgrade

Für Beamte der Biden-Regierung ist das unmittelbarere Problem, dass der Iran seine Urananreicherung erfolgreich vorangetrieben hat, um a Reinheitsgrad von 60 Prozent – ​​weit mehr als alles, was sie für zivile Kernkraftwerke benötigen. Und in den letzten Jahren haben sie enorme Investitionen in Raketen, Drohnen und andere Waffen gesehen, die gegen saudische und israelische Ziele eingesetzt werden, sagen sie.

Die 60-prozentige Urananreicherung ist knapp unter dem, was zur Herstellung einer Waffe benötigt wird, und der Iran hat in den letzten Monaten große Mengen davon angehäuft , sind die Schätzungen, wie lange es dauern würde, um Treibstoff für eine Bombe zu bekommen, auf Wochen zusammengeschrumpft. Dennoch glauben amerikanische Beamte weiterhin, dass der Iran keine Schritte unternommen hat, um eine echte Waffe zu bauen – obwohl israelische Beamte Zweifel äußern.

Alles in allem sagten ehemalige amerikanische Beamte, der Iran habe die Fähigkeit, sehr schnell eine Atomwaffe zu bauen. Schwieriger wäre es, ein solches Gerät zu miniaturisieren und auf eine Rakete zu setzen.

Auf einem Foto, das vom Büro der iranischen Präsidentschaft zur Verfügung gestellt wurde, besuchte Präsident Hassan Rouhani, zweiter von links, eine Ausstellung in Teheran über die iranische Atomenergie Programm. Kredit… Büro der iranischen Präsidentschaft, über Associated Press

„Sie mögen die Idee, das Atomprogramm über uns zu hängen, weil es eine Reaktion hervorruft“, sagte General McKenzie, der am Mittwoch zum Exekutivdirektor der Global and ernannt wurde Nationales Sicherheitsinstitut an der University of South Florida. Er sagte, die wahren „Kronjuwelen“ für den Iran seien ballistische Raketen, Marschflugkörper und Drohnen.

„Und da haben sie in den letzten fünf bis sieben Jahren große Fortschritte gemacht“, sagte General McKenzie, „wo sie jetzt realistischerweise einen Overmatch gegen ihre Nachbarn haben.“

Ronen Bergman berichtete aus Tel Aviv. Eric Schmitt steuerte die Berichterstattung aus Washington bei.

Die New York Times

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