WNBA Finals Preview: The Aces und Sun kämpfen um ihren ersten Titel

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Vor 23 Jahren trugen Becky Hammon und Curt Miller dazu bei, den Bundesstaat Colorado ins Achtelfinale des Frauen-Basketballturniers der NCAA Division 1 zu führen. Miller war Co-Trainer und Hammon einer der besten Spieler des Landes. Am Sonntag treten sie im WNBA-Finale als gegnerische Trainer an, in der Hoffnung, ihre ersten Titel zu gewinnen, wenn Hammons Las Vegas Aces gegen Millers Connecticut Sun antreten.

„Ich habe eine unglaubliche persönliche Beziehung zu Becky“, sagte Miller, der Hammon seinen Aufstieg im Coaching zuschreibt.

Hammon, in ihrer ersten Saison bei den Aces, und Miller, in seiner siebten bei The Sun, gehen mit Bootsladungen von Erfolgen in der WNBA als führende Teams ins Finale, aber ohne Meisterschaftshardware, die sie vorweisen könnte.

Die Aces haben drei ehemalige Draft-Picks Nr. 1 in ihrem Kader (A’ja Wilson, Kelsey Plum und Jackie Young) und hatten vier Spieler, die in das All-Star-Team berufen wurden, von denen keiner Chelsea Gray war, der die Aces war wichtigste Spieler in dieser Nachsaison. Am Mittwoch wurde Wilson zum zweiten Mal zum wertvollsten Spieler der Liga gekürt.

Las Vegas Aces Guard Chelsea Gray hatte 31 Punkte und 10 Assists im entscheidenden Spiel 5 des Halbfinales gegen den Storm. Anerkennung… Steph Chambers/Getty Images

Die Aces haben seit Jahren einen der besten Kader der Liga und beendeten die Saison in zwei der letzten drei Spielzeiten mit der besten Bilanz der regulären Saison – und wurden Zweiter in dem Jahr, in dem sie nicht Erster wurden. Aber der Erfolg der regulären Saison hat sich nicht in der Nachsaison niedergeschlagen.

Die Aces erreichten die Meisterschaftsrunde im Jahr 2020. Wilson sagte, sie sei von dem Moment fasziniert gewesen und wie aufregend es sich angefühlt habe, das Finale-Logo auf ihr Trikot gestickt zu sehen. Aber sie kann auch nicht vergessen, wie es sich anfühlte, vom Seattle Storm besiegt zu werden. Die Aces haben nie ein Spiel gewonnen, und der Storm gewann das letzte Spiel der Serie mit 33 Punkten Vorsprung.

Wilson und Young sind die einzigen Asse, die im Finale 2020 gespielt haben und immer noch im Team sind. (Plum und Stürmerin Dearica Hamby spielten verletzungsbedingt nicht.) Wilson sagte, die Stimmung sei diesmal „anders“, aber damit die topgesetzten Asse das Matchup gegen die drittgesetzte Sun gewinnen können, müssen sie raus ihres eigenen Weges.

„Manchmal geraten wir in unseren eigenen Kopf, weil wir so talentiert sind“, sagte Wilson und fügte hinzu: „Wir wollen dieser Superheld sein. Wir wollen diesen Umhang anziehen und einfach alles gewinnen, und das nicht aus egoistischen Gründen, sondern weil wir einfach das Gefühl haben, dass wir das für unser Team tun wollen.“

Dieser Superhelden-Impuls hat oft zu einem Isolationsspiel geführt, in dem die Asse aufgrund ihrer offensiven Fähigkeiten großartig sein können. Aber es hat nicht zum Gewinn einer Meisterschaft geführt. Während der Playoffs hat Hammon ihr Team dafür gelobt, dass es sich von diesem Stil entfernt und „sich füreinander entschieden“ hat.

Wilson sagte: „Ich denke, das wird der Unterschied sein.“ Sie fügte hinzu: „Wir alle werden mehr als 40 Minuten in der Defensive und nicht in der Offensive brauchen, um eine Meisterschaft zu gewinnen.“

Eine anstrengende Halbfinalserie gegen den Storm hat dazu beigetragen, die Aces auf die Einsätze des Finales vorzubereiten. Las Vegas gewann in vier Spielen, aber jedes Spiel kam auf die letzten Spiele hinaus. Die Aces fanden Wege, auf alles zu reagieren, was der Sturm ihnen in den Weg warf: eine Ecke 3 von Sue Bird, die Seattle zu Hause mit weniger als 2 Sekunden Vorsprung in Spiel 3 bescherte; ein Playoff-Rekord von Breanna Stewart in Spiel 4 mit 42 Punkten. Irgendwie gewannen die Asse in beiden Spielen, oft in entscheidenden Momenten von Gray und Wilson.

„Wir haben entwickelt, wie man zuschlägt. Das kann nicht untertrieben werden“, sagte Hammon. „Im Schema von Spielen und Serien wird es diese Momente geben, die wie Make-or-Break-Momente sind, und Sie müssen in diesen Momenten entscheiden, wo Sie sein werden, und früher haben wir einige Schläge einstecken müssen, und Ich habe gesehen, wie wir auseinandergefallen sind.“

Auch der Finalgegner der Aces hat auf sprichwörtliche Schläge reagiert, um in die Meisterschaftsrunde zu kommen.

The Sun erzielte im dritten Viertel des entscheidenden Spiels 5 des Halbfinals gegen Chicago Sky nur 8 Punkte und ging mit 10 Punkten Rückstand ins vierte Viertel. Sie reagierten darauf, indem sie den Titelverteidiger im letzten Viertel mit 24: 5 auslagerten, um zu ihrem ersten Finale seit 2019 vorzudringen. (In diesem Jahr schlugen die Washington Mystics die Sonne in fünf Spielen.)

Jonquel Jones, Courtney Williams, Brionna Jones und Natisha Hiedeman von The Sun spielten alle in dieser Finalserie 2019 (zusammen mit Guard Jasmine Thomas, die seit Mai wegen einer Verletzung ausfällt). Dieses Mal stützen sie sich auf die Weisheit einer Spielerin, die nicht in diesem Team war, um sie zu dem Titel zu führen, der ihnen lange entgangen ist: DeWanna Bonner.

Das Connecticut-Franchise hat die zweitmeisten Siege in der Geschichte der Liga, hat aber noch nie einen Titel gewonnen.

The Sun hat sich auf die Meisterschaftserfahrung von DeWanna Bonner gestützt. Sie gewann 2009 und 2014 Titel mit dem Phoenix Mercury. Anerkennung… LM Otero/Associated Press

Die 35-jährige Bonner gewann 2009 und 2014 Titel mit dem Phoenix Mercury, mit dem sie ein Jahrzehnt lang zusammen war, bevor sie 2020 zu Sun kam. Aufgrund der Meisterschaftserfahrung von Bonner wird jede Stimme in der Umkleidekabine respektiert, und viele glauben an ihre inspirierende Führung in den Playoffs ist der Grund, warum die Sonne im Finale steht, sagte Hiedeman.

„Ihre Reden waren in letzter Zeit auf dem Punkt“, sagte Hiedman und fügte hinzu: „Wir haben uns davon ernährt. Sie ist ein Champion. Sie weiß, worauf es ankommt. Also geht sie voran und wir folgen.“

Nach dem Gewinn von Spiel 1 des Halbfinales gegen Sky ließen The Sun zwei Spiele in Folge fallen und konnten Candace Parker nicht bremsen. Miller, der Trainer von Sun, hatte für ihr nächstes Training eine typische Kinositzung geplant, um Fehler zu analysieren, aber Bonner sagte Miller, sie wolle mit dem Team sprechen, anstatt Kino zu schauen. Und was folgte, war eine der berühmten Reden, die Hiedeman erwähnte.

Bonner sagte dem Team, dass sie nervös wirkten, als sie spielten, und dass sie trotz ihrer Geschichte – der Himmel hatte die Sonne sechs Mal in Folge geschlagen – sie die Serie gewinnen könnten, wenn sie einen besseren Start hätten. In den Spielen 4 und 5 übertraf die Sonne den Himmel im ersten Viertel mit 54-38 und gewann beide Spiele, um die Serie zu beenden.

Miller sagte, Bonners Rede sei „wahrscheinlich die beste Entscheidung“. Er fügte hinzu: „In diesem Moment war es genau das, was die DB brauchte, um sich mit unserem Team auszutauschen, und sie haben absolut davon profitiert.“

Miller fuhr fort: „Es wird einen neuen Meister in dieser Liga geben. Es wird einen erstmaligen Franchise-Champion geben. Es wird einen neuen Trainer geben. Wieder einmal wird das ein erstmaliger Champion sein. Und Sie wissen, dass ich mich einfach sehr, sehr auf die Herausforderung freue.“

Die New York Times

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