Wie Ajla Tomljanovic gegen Serena Williams und 24.000 andere antrat

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Als Ajla Tomljanovic ein kleines Mädchen war, fragte sie ihren Vater nach einem wertvollen Foto, auf dem er eine große Trophäe auf dem Kopf hält. Ratko Tomljanovic war ein großartiger professioneller Handballer, gewann zwei Europameisterschaften für Zagreb, die Hauptstadt Kroatiens, und war Kapitän der kroatischen Nationalmannschaft; Davor war er Mitglied der jugoslawischen Mannschaft.

Seine Tochter wollte wissen, wo diese glänzende Trophäe sei, weil sie sie noch nie in ihrem Haus gesehen hatte. Ratko Tomljanovic erklärte, dass es sich um einen Mannschaftspreis gehandelt habe, den er nicht behalten könne. Unbeeindruckt sagte ihm Ajla, dass sie kein Handball spielen werde.

„Ich will die Trophäe nur für mich“, sagte sie.

Also entschied sich Ajla Tomljanovic für Tennis, und sie strebt immer noch nach dieser großen Trophäe, nach einer professionellen Meisterschaft. Sie hat das Talent dafür gezeigt, obwohl ihre Nerven sie manchmal verraten haben – was sie „die böse Ajla“ nennt.

Aber am Freitagabend bewies Tomljanovic, die auf Platz 46 liegt, sich selbst und der Welt, dass sie den Mut und die Fähigkeit zum Schießen hatte, um eine eigene Trophäe zu gewinnen. Gewinnt sie in der kommenden Woche noch vier weitere Matches, wird es eines der begehrtesten im Sport.

An diesem Abend besiegte Tomljanovic die sechsmalige US-Open-Siegerin Serena Williams mit 7: 5, 6: 7 (4), 6: 1 vor einer lautstarken, parteiischen Menge im Arthur Ashe Stadium in New York, um auf den vierten Platz vorzurücken Runde der US Open zum ersten Mal.

„Ich habe das Gefühl, dass ich jetzt hierher gehöre“, sagte sie.

Das war nicht unbedingt das, was sie in den Momenten dachte, bevor sie das Gericht betrat.

Tomljanovic war nervös, und das aus gutem Grund. Williams war ihr Idol, und Tomljanovic hatte sie noch nie zuvor gespielt. Sie hatte noch nie in Ashe gespielt. Tatsächlich hatte sie noch nie auf diesem Platz geübt. Sie hatte die Turnierorganisatoren gefragt, ob sie wenigstens vorher eine Zeit finden könnten, in der sie im größten Tennisstadion der Welt ein paar Bälle schlagen könnte, aber nichts war verfügbar.

Dann war da noch die Sache, dass sie die Rolle der Bösewichtin spielte, sich fast 24.000 Fans stellte, von denen praktisch alle nach Williams Sieg schrien, und Millionen mehr, die im Fernsehen zuschauten. Es würde jeden ein bisschen nervös machen.

Ratko Tomljanovic, ehemaliger Kapitän der kroatischen Handballnationalmannschaft, gab seiner Tochter Tipps, wie man sich einem harten Publikum stellt. Anerkennung… Matthew Stockman/Getty Images

Tomljanovic vertraute die Angst ihrem Vater an, der sich darüber freute, dass seine Tochter die Nervosität einräumte. Besser als sie zu verstecken, dachte er. Ratko Tomljanovic wusste auch, wie man in feindlichen Umgebungen spielt, insbesondere in Europa, wo Handball sehr beliebt ist und viel auf dem Spiel steht. Er versuchte, Ajla zu beruhigen, indem er die fast komische Rolle des hartgesottenen Veteranen rauflustiger Handballspiele heraufbeschwor – die Art von Garn, das er ihr und seiner anderen Tochter Hana schon viele Male vorgesponnen hatte.

„Erzähl mir nicht, dass du Angst vor der Menge hast“, sagte er zu Ajla. „Ich habe an einigen schrecklichen Orten gespielt, an denen 5.000 Leute ausgebuht und gespuckt haben, und einmal kam die Menge auf den Boden und es gab einen großen Kampf. Sag mir nicht, dass es schwer ist, weil ein Typ in der 35. Reihe dich anschreit.“

Es war nicht gerade Mickey, der Rocky anschrie. Es war eine Rede, die die Stimmung aufhellen sollte, und sie funktionierte. Ajla lachte. „Sie Sie heilt überhaupt nicht, was ich getan habe“, sagte Ratko kichernd.

Aber dann brachte er ein anderes Motivationstool heraus. Er erwähnte einen seiner Lieblingsfilme, „For the Love of the Game“, in dem ein Pitcher für die Detroit Tigers, gespielt von Kevin Costner, inmitten eines perfekten Spiels über sein Leben und seine Karriere nachdenkt.

„Aber sie kannte den Film nicht, also musste ich es ihr erklären“, sagte er. „Ich sagte ihr: ‚Du musst heute Kevin Costner sein.’“

Im Kino, sagte er ihr, konzentriere sich der Pitcher explizit auf den Handschuh des Catchers und ignoriere alles andere im Stadion. Ajla verstand und befolgte den Rat mit ihrer eigenen einzigartigen Entschlossenheit.

Sie blendete all den Lärm aus, das Gebrüll für Williams, den unanständigen Jubel, als Tomljanovic einen Aufschlag verpasste, alle Prominenten auf der Tribüne, die Image-Hommagen an Williams und ihre eigene Bewunderung aus der Kindheit für Williams, einen 23-fachen Grand-Slam-Champion, der gegenüber stand am Netz und spielte so gut wie seit Jahren nicht mehr. Aber Tomljanovic war besser.

„Vom ersten Moment an, als ich den Platz betrat, habe ich mich nicht wirklich viel umgesehen“, sagte sie. „Ich war komplett in meiner eigenen kleinen Blase.“

Von außen sah es aus, als sie sich in furiosen Ballwechseln engagierte und sensationelle Schüsse mit Williams tauschte, wie die beste Tomljanovic, die je gespielt hatte, besonders angesichts der Umstände. Aber sie zitierte ihren Sieg in der vierten Runde gegen Alizé Cornet in Wimbledon im Juli, der sie dort zum zweiten Mal in Folge ins Viertelfinale katapultierte. Diese Ergebnisse spiegeln vorerst ihre besten Leistungen bei einem großen Turnier wider.

Möglicherweise hat Tomljanovic das Match am Freitag in dem Satz gewonnen, den sie verloren hat. Anerkennung… Jason Szenes/EPA, über Shutterstock

Am Freitag könnte die für Australien spielende Tomljanovic das Match im verlorenen Satz gewonnen haben. Obwohl sie mit 0:4 und 2:5 hinten lag, weigerte sie sich, den Satz zu verschenken und kämpfte sich bis zum Tiebreak zurück, den Williams gewann. Aber es forderte seinen Tribut von Williams, 40, der in der Nacht zuvor Doppel gespielt hatte, und es zeigte sich im dritten Satz, als die Müdigkeit überhand nahm. Der Schlüssel zu allem war ein Monsterspiel, das über 15 Minuten dauerte.

„Ich weiß, wie sehr ich es hasse, gegen Spieler zu spielen, die nichts so freizügig aufgeben, dass man sich jeden Punkt erarbeiten muss“, sagte der 29-jährige Tomljanovic. „Ich hasse es, mit solchen Spielern zu spielen.“

An diesem Tag war sie die verhasste Spielerin mit all der mentalen Stärke und dem Durchblick. Sie sagte, dass sie sich schlecht für Williams fühle und dass sie sich immer mit ihr identifiziere, weil Williams ursprünglich von ihrem Vater trainiert wurde und neben ihrer Schwester Venus spielte. Tomljanovic wurde ebenfalls von ihrem Vater trainiert und wuchs mit Hana auf, die an der University of Virginia spielte.

Nachdem Ajla gewonnen hatte, saß Ratko Tomljanovic ruhig im Spielergarten, kaum drei Meter von Williams und einer großen Gruppe von Familienmitgliedern und Freunden entfernt, bevor er das Gelände verließ. Er dachte über die Mentalität nach, die seine Tochter am Freitag gezeigt hatte, und führte sie zurück, als sie beschloss, diese Trophäe für sich selbst zu wollen, und als er Ajla und Hana als Schulmädchen in ein Handballcamp mitnahm. Ajla würde den Ball niemals passen. Sie würde weiter schießen, bis Ratko ihr sagte, dass sie passen musste.

„Sie sagte: ‚Nein, nein, Daddy, wenn ich den Ball habe, gehe ich einfach und treffe'“, sagte er.

Ein wenig davon sah er wieder in Ashe. Er sah auch ein wenig Kevin Costner.

Die New York Times

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