Trotz Krieg und Griners Verhaftung hüpfen amerikanische Männer in Russland

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Der Krieg in der Ukraine und die Inhaftierung des WNBA-Stars Brittney Griner in Russland haben die Geopolitik erschüttert und die Pipeline amerikanischer Profispielerinnen, die in russischen Ligen spielen, um weit mehr zu verdienen, als sie in den Vereinigten Staaten verdienen können, so gut wie zum Erliegen gebracht.

Aber die Russen können immer noch Amerikaner auf ihren Plätzen sehen: Dutzende männlicher Spieler, darunter einige mit NBA-Erfahrung, schauen über die internationalen Konflikte hinaus und unterzeichnen dort Verträge und sagen, dass ihre Karriere und ihr potenzielles Einkommen von der Politik getrennt sind. Mindestens eine Amerikanerin spielt in dieser Saison auch in Russland, für denselben Verein, für den Griner im Land spielte.

„Russland war nicht meine erste Wahl“, sagte Joe Thomasson, 29, einer der amerikanischen Spieler, die in Russland spielen. „Es wäre niemandes erste Wahl gewesen, zu kommen, wenn Sie Amerikanerin wären, wenn Sie sich nur mit der Situation von Brittney Griner befassen würden.“

Obwohl mehrere Agenten nicht auf Anfragen zu Interviews über ihre Spieler in Russland reagierten, identifizierten diejenigen, die dies taten, etwa 30 amerikanische Männer-Basketballspieler, die im Land an Wettkämpfen teilnahmen oder planten, bald an Wettkämpfen teilzunehmen, etwa doppelt so viele wie üblich. Sie können mehr als 1 Million US-Dollar verdienen und erhalten oft kostenlose Wohnungen und Autos.

„Jeder wird sagen: ‚Warum würdest du dorthin gehen?’“, sagte KC Rivers, 35, der in seiner ersten Saison bei BC Samara ist und in anderen russischen Mannschaften gespielt hat. „Aber am Ende des Tages haben Sie immer noch Münder zu stopfen. Du musst noch für deine Familie sorgen. Und manchmal ist es nicht immer die einfachste Entscheidung, aber man muss das Beste für sich tun. Sie können keine Entscheidungen treffen, die auf dem basieren, was die allgemeine Gesellschaft sagt.“

Mindestens vier Teamkollegen von Rivers sind Amerikaner.

Viele Basketballspielerinnen, die normalerweise ihre bescheidenen WNBA-Gehälter hätten aufbessern können, indem sie in der Nebensaison in Russland spielten, meiden das Land – oft aus Solidarität mit Griner, der für UMMC Jekaterinburg gespielt hatte – und unterschreiben Verträge mit Mannschaften in der Türkei, Griechenland, Spanien und andere Länder. Die WNBA sagte, sie wisse nicht, dass einer ihrer Spieler nach Russland gehe. Alex Bentley, der zuletzt 2019 in der WNBA spielte, wird die zweite Saison in Folge für UMMC Jekaterinburg spielen.

Griner steht im Mittelpunkt eines monatelangen Streits mit Russland. Die US-Regierung sagte, sie sei vor sieben Monaten zu Unrecht auf einem Flughafen in der Nähe von Moskau festgenommen worden, als sie beschuldigt wurde, illegale Betäubungsmittel – mit Cannabis angereicherte Vape-Patronen – ins Land gebracht zu haben, als sie reiste, um für ihr russisches Team zu spielen. Sie bekannte sich im Juli schuldig und wurde im August zu neun Jahren Strafkolonie verurteilt, hat jedoch Berufung gegen ihre Verurteilung eingelegt. US-amerikanische und russische Beamte haben über einen Gefangenenaustausch gesprochen, der sie befreien würde.

WNBA-Fans haben auf die Rückkehr von Brittney Griner aus russischer Gefangenschaft gedrängt. Anerkennung… Lindsey Wasson/Assoziierte Presse

Griner verdiente als eine der besten Spielerinnen der WNBA etwa 230.000 US-Dollar, aber UMMC Jekaterinburg zahlte ihr Berichten zufolge mehr als 1 Million US-Dollar.

„Sie war aus einem bestimmten Grund dort“, sagte der Agent Daryl Graham, dessen Kunde Bryon Allen für Parma-Pari spielt. „Sie hat dort viel Geld verdient.“

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Er fügte hinzu: „Es ist eigentlich besser für die Spieler, weil die Teams jetzt eine Prämie zahlen. Sie geben mehr Geld aus, um die Jungs dazu zu bringen, zu kommen, wegen der Wahrnehmung dessen, was dort vor sich geht.“

Ein Agent schätzte, dass russische Teams bis zu 50 Prozent mehr geboten haben als in den Vorjahren – und manchmal dreimal so viel wie Teams in anderen Ländern teilen – um Spieler zu überzeugen, zu kommen.

Bentleys Agent Boris Lelchitski sagte in einer E-Mail, dass Bentley im Dezember eine einjährige Vertragsverlängerung mit UMMC Jekaterinburg unterzeichnet habe und „eine schwierige Entscheidung treffen musste“, in Russland zu spielen. Er sagte, sie habe in den letzten beiden Spielzeiten keine Angebote von WNBA-Teams erhalten.

„Dies ist ihre Gelegenheit, ihre finanzielle Sicherheit aufzubauen“, sagte er.

In einem Telefoninterview sagte Lelchitski, Bentley sei „wirklich gut mit Griner befreundet“ und hoffe, dass sie bald aus dem Gefängnis entlassen werde. Er sagte, Bentley fühle sich wohl, nach Russland zurückzukehren, weil sie die doppelte Staatsbürgerschaft habe und als Europäerin spiele und weil es viele amerikanische Männer in Russland gebe, die Basketball spielten.

Das Außenministerium hat den Amerikanern geraten, wegen des Krieges und der möglichen Belästigung durch russische Regierungsbeamte nicht nach Russland zu reisen. Als er wegen der Spieler in Russland kontaktiert wurde, sagte ein Sprecher, dass die Amerikaner „Russland sofort verlassen sollten“ und dass die Botschaft „begrenzte Möglichkeiten“ hätte, ihnen dort zu helfen.

Ein Sprecher wollte nicht sagen, wie viele US-Bürger sich voraussichtlich in Russland aufhalten, fügte jedoch hinzu, dass die Botschaften für die Notfallplanung ständig wechselnde Schätzungen darüber haben, wie viele Amerikaner im Ausland sind.

David Carro, der seit fast zwei Jahrzehnten Agent ist, vertritt Thomasson, Rivers und eine Handvoll anderer Spieler in Russland. Er sagte, dass die Spieler es genossen, dorthin zu gehen, weil sie damit rechnen können, pünktlich bezahlt zu werden, das Spiel wettbewerbsfähig ist und sie sich Wohnungen und Autos nicht teilen müssen. Er sagte, Russland sei nicht so gefährlich, wie die Leute vielleicht denken, weil „in der Ukraine Krieg herrscht. Aber in Russland gibt es keinen Krieg.“

Rivers sagte über Samara, eine der größten Industriestädte Russlands: „Das ist hier üblich. Ehrlich gesagt, seit ich hier bin, habe ich nichts mehr vom Krieg gehört.“

Fast sieben Monate nach dem Einmarsch russischer Truppen in die Ukraine ist kein Ende des Konflikts in Sicht. Der gesamte Landkrieg findet in der Ukraine statt, und der Kreml hat hart daran gearbeitet, die Auswirkungen der Invasion auf die durchschnittlichen Russen – und die daraus resultierenden Sanktionen der westlichen Nationen – zu minimieren. Obwohl die Ukraine kürzlich große Teile des besetzten Territoriums im Nordosten zurückerobert hat, hat der russische Präsident Wladimir V. Putin keine Anzeichen eines Nachgebens gezeigt und davor gewarnt, dass er seinen Angriff weiter eskalieren könnte. Zehntausende Ukrainer und Russen sollen getötet worden sein.

Thomasson, einer der amerikanischen Spieler, kam Ende August mit seiner Verlobten LaDresha Player Spear und ihren drei kleinen Kindern in St. Petersburg, Russland, an. Mit Jetlag und Hunger nach der langen Reise von Ohio machten sie sich auf den Weg zum Lebensmittelgeschäft.

KC Rivers sagte, er verstehe, dass die Leute seine Entscheidung, in Russland zu spielen, in Frage stellen könnten, aber er wolle seinen Lebensunterhalt verdienen. Anerkennung… Panagiotis Moschandreou/Euroleague Basketball über Getty Images

Thomasson wollte nichts sehnlicher, als nach dem Kauf einiger Artikel schnell zu gehen. Aber als er der Kassiererin eine Debitkarte und eine Kreditkarte anbot, funktionierte er beides nicht. Die Karten von Spieler Spear wurden ebenfalls abgelehnt. Sie wussten nicht, dass Mastercard und Visa den Betrieb in Russland wegen des Krieges eingestellt hatten. Eine Frau in der Schlange hörte das frustrierte Paar und als sie merkte, dass es sich um Amerikaner handelte, bot sie an, ihre Einkäufe zu teilen.

Vor Monaten, als Thomasson seine Saison mit einem Team im spanischen Manresa beendete, diskutierten er und Carro, wo er als nächstes spielen sollte. Thomasson, der auch in Israel und Polen gespielt hat, hat sich immer als Außenseiter gesehen und wollte sich in der Euroleague, Europas wichtigstem Profi-Klubwettbewerb, messen. (Russland wurde inzwischen wegen des Krieges aus der Liga gesperrt, aber seine Klubs spielen immer noch im Land.)

Zenit Sankt Petersburg, ein russisches Spitzenteam, bot ihm einen Vertrag an. Thomasson dachte über das Angebot nach und sprach mit dem Trainerstab und den Amerikanern, die dort gespielt hatten. Er beruhigte besorgte Familienmitglieder. Aber er löschte seinen Twitter-Account, nachdem andere Benutzer ihm den Deal gemacht hatten.

Carro hatte Thomasson geraten, sich keine Gedanken über die Politik zu machen.

„Die einfachen Leute sind nicht sehr gut über die Situation informiert und wollen Sport und Sportler für ein politisches und geopolitisches Problem leiden lassen“, sagte Carro. „Natürlich ist es ein sehr großes Problem und natürlich sollte es uns alle beunruhigen. Aber ich denke nicht, dass die Front, an der wir kämpfen sollten, die Sportfront ist, denn diese Leute in den Clubs sind nicht schuldig an dem, was vor sich geht.“

Er wies diejenigen zurück, die versuchten, ihm auszureden, Spieler nach Russland zu schicken, und wies auf die Gefahren in den Vereinigten Staaten an Orten wie Texas hin, „wo jeder eine Waffe trägt, wo in den Schulen oder in einem Supermarkt geschossen wurde“.

Er fügte hinzu: „Es hängt alles davon ab, wie Sie die Dinge sehen.“

Die russischen Basketballklubs werden in dieser Saison aufgrund ihrer Suspendierung vom Euroleague-Wettbewerb weniger Spiele bestreiten. ZSKA Moskau, UNICS Kazan und Zenit Sankt Petersburg nahmen letzte Saison an der Euroleague teil, aber ihre Ergebnisse wurden gestrichen.

„Nur weil ich nicht in der Euroleague spiele, bin ich noch lange kein Euroleague-Spieler“, sagte Thomasson. „Es bedeutet einfach mehr Geld für weniger Arbeit. Das ist der Ansatz, den ich gewählt habe.“

Zenit Sankt Petersburg und Anadolu Efes Istanbul in der vergangenen Saison in der Euroleague. Anerkennung… Sergey Grachev/Euroleague Basketball über Getty Images

Jermaine Love, eine 33-jährige Wärterin von außerhalb Chicagos, lebt zum ersten Mal in Russland, nachdem sie bei BC Nizhny Novgorod unterschrieben hat. Er hat für Mannschaften in Polen, Griechenland, Italien und Israel gespielt, sagte aber, „jeder“ habe ihm gesagt, er sei verrückt danach, einer russischen Mannschaft beizutreten. Er fühlte sich beruhigt, nachdem er mit einem Freund aus Chicago gesprochen hatte, der letzte Saison kurz für das Team gespielt hatte.

Love ist seit einigen Wochen in Nischni Nowgorod, einer großen Stadt im Westen Russlands, und wird voraussichtlich bis zum Ende der Saison im Mai im Land bleiben. Seine Frau Thalia Love und ihre beiden kleinen Kinder wollen ihn im Dezember begleiten.

„Ich möchte in der Lage sein, das Heilmittel meiner Familie zu nehmen“, sagte Love. „Das ist mein Job Nr. 1.“

Es gibt einige kleinere Unannehmlichkeiten. Er hat einen lückenhaften Telefon- und Internetdienst, daher verlässt er sich oft darauf, Sprachnotizen zu senden, um mit Freunden und Familie zu Hause in Kontakt zu bleiben. Love sagte, er verlasse sich auch auf seinen Glauben.

„Ich bin mit dem Blut Gottes bedeckt“, sagte er. „Ich weiß, dass Dinge nicht zu mir kommen würden, wenn er nicht bereit wäre, dass ich ihnen nachgehe. Ich wollte unvoreingenommen in diese Situation gehen, und das habe ich getan. Bis jetzt ist alles super.“

Im Juli bat ihn ein Kunde des langjährigen NBA-Agenten Bill Neff, das Interesse russischer Teams einzuschätzen. Neff sagte, ein Gespräch mit einem russischen Agenten, mit dem er zuvor zusammengearbeitet hatte, führte schnell zu der Überzeugung des anderen Agenten, dass die Vereinigten Staaten an der russischen Invasion in der Ukraine schuld seien.

„Ich hatte ein moralisches Dilemma, was ich tun sollte“, sagte Neff. „Ich dachte mir: ‚Schicke ich Jungs in so eine Situation?‘ Also entschied ich, dass ich es nur tun würde, wenn sie mich erneut fragen, aber ansonsten hatte ich wirklich damit zu kämpfen, wo andere Agenten nicht hatten, und es ist interessant.“

Er fügte hinzu: „Wenn Sie sehen, was mit Brittney Griner passiert, gibt es eine Seite von mir, die sagte: ‚Wie kann ich guten Gewissens einen Spieler dorthin schicken? Und was passiert, wenn etwas schief geht?’“

Der Kunde fragte erneut, also versuchte Neff, einen Deal für ihn zu finden, aber kein russisches Team bot einen Vertrag an, sagte er. Neff hofft nun auf eine Lösung, die es ihm ermöglicht, wieder unbesorgt Kunden ins Land zu schicken.

„Glauben Sie mir“, sagte er, „wenn der Krieg aufhört und alles wieder normal wird, bin ich der Erste in der Schlange.“

Scott Cacciola und Shauntel Lowe trugen zur Berichterstattung bei.

Die New York Times

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