Tommy Paul und American Tennis haben einen Moment

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MELBOURNE, Australien – Tommy Paul und seine amerikanischen Freunde erreichen immer wieder Tennis-Durchbrüche.

Taylor Fritz gewann im vergangenen Jahr bei den BNP Paribas Open in Indian Wells, Kalifornien, als erster ihrer Peer Group einen Masters 1000-Titel.

Ein paar Monate später erreichte Frances Tiafoe als erste ihrer Gruppe ein Grand-Slam-Halbfinale im Einzel und verdrängte den späteren Champion Carlos Alcaraz auf fünf Sätze.

Jetzt ist Paul, ein vielseitiges Talent, das in der Nähe einer kleinen Tennisakademie aufgewachsen ist, die von seiner Familie in Greenville, NC, betrieben wird, seit Andy Roddick im Jahr 2009 der erste Amerikaner, der ein Halbfinale der Australian Open im Einzel erreicht hat.

Für Paul, der am Mittwoch im Viertelfinale den amerikanischen Newcomer Ben Shelton mit 7:6 (6), 6:3, 5:7, 6:4 besiegte, ist das alles kein Zufall.

„Ich denke, es trifft sehr zu“, sagte Paul. „Sie sehen, wie Fritz einen Masters 1000 gewinnt, und ich denke, wir alle freuen uns für ihn, aber wir alle sagen: ‚Okay, er hat es geschafft. Wir können das schaffen.‘

„Und dann steht ‚Foe‘ im Halbfinale der US Open und hatte Chancen im Halbfinale, und wer weiß, was passiert wäre, wenn er dieses Match gewonnen hätte? Also, Sie sehen, dass das passiert, und Sie denken: ‚In Ordnung, das ist großartig. Ich freue mich für ihn, aber das schaffe ich.’“

Die Australian Open 2023

Das erste Grand-Slam-Event des Jahres findet vom 16. bis 29. Januar in Melbourne statt.

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Der 25-jährige Paul hat den Hinweis mit reichlich Ermutigung von seinem erfahrenen Trainer Brad Stine aufgenommen, der im September 2019 mit der Zusammenarbeit mit ihm begann, als Paul außerhalb der Top 100 war und kürzlich die Finanzierung und Coaching-Unterstützung durch die United States Tennis Association verloren hatte und war verweigerte eine Wildcard bei den US Open 2019.

„Das basierte auf einigen disziplinarischen Dingen“, sagte Stine.

Aber Stine war beeindruckt von Pauls Offenheit für Coaching und Veränderungen – und seiner Fähigkeit, von der Grundlinie an mit Weltklasse-Tempo umzugehen – und obwohl es einige Rückschläge und viele Textnachrichten gab, hat Stine das Gefühl, dass Pauls Spiel reift und sein Engagement wächst.

„Wir sind von ihm, der sich als Konterspieler identifizierte, zu einem Typ geworden, der nach Vorhand sucht und versucht, den Platz mit der Vorhand zu diktieren und zu dominieren, was eine große Veränderung war, weil Tommys Rückhand immer die solidere war Seite seines Spiels.“

„Ich denke, jeder sollte sich wirklich auf dieses Kind freuen“, sagte Paul links über Ben Shelton. Kredit… Lintao Zhang/Getty Images

Stine hat bereits einem jungen Amerikaner in Down Under zum Erfolg verholfen.

Er war 1992 und 1993 Teil des Trainerteams von Jim Courier, als Courier hintereinander Einzeltitel bei den Australian Open gewann und mit Stine in den Yarra River sprang, um das zu feiern.

„Er hat so viel für mein Spiel getan“, sagte Paul über Stine. „In den letzten vier Jahren hat er mich wirklich auf vielen, vielen Ebenen vorangebracht. Ich bin sehr dankbar und hoffe, dass wir weitermachen können. Ich werde ihn dazu bringen, in die Yarra zu springen, wenn wir diese Sache gewinnen. Ich gehe nicht, aber ich werde ihn dazu bringen, es zu tun.“

Dieses Schwimmen, vielleicht nicht die klügste Idee angesichts der Verschmutzung der Yarra, bleibt eine lange Chance.

Pauls Gegner in seinem ersten Grand-Slam-Halbfinale am Freitag wird kein anderer als Novak Djokovic sein, der bei den Australian Open mit neun Einzeltiteln einen Männerrekord gewonnen hat und am Donnerstagabend seine Siegesserie im Melbourne Park auf 26 Spiele verlängerte und eine Geldstrafe zerstörte Spieler, die Nr. 5 Samen Andrey Rublev, 6-1, 6-2, 6-4.

„Ich könnte mit meinem Tennis nicht zufriedener sein“, sagte Djokovic, seine linke Kniesehne immer noch fest umwickelt, aber seine Bewegung und sein Ballschlag waren tadellos.

Paul hat mit Djokovic trainiert, ihm aber nie auf Tour gegenübergestanden. Obwohl Djokovic und Rublev während Pauls Pressekonferenz nach dem Sieg noch auf dem Platz waren, sagte Paul, er wolle die ultimative Melbourne-Herausforderung.

„Ich habe wahrscheinlich bessere Gewinnchancen, wenn es Rublev ist, aber hier in Australien gegen Novak zu spielen, wäre großartig“, sagte Paul.

Er hat mehr Unterstützung als zu Beginn. Seine Mutter Jill MacMillan, eine ehemalige College-Spielerin an der East Carolina University, die seine erste Trainerin war, kam am Mittwochmorgen in Melbourne an, nachdem sie in der Economy-Klasse in ihrem Peeling von Newark nach Los Angeles nach Melbourne geflogen war. Sie ist Audiologin und hatte nur ein Handgepäck, nachdem sie sich kurzfristig auf den Weg gemacht hatte, nachdem Paul Roberto Bautista Agut in der vierten Runde besiegt hatte.

„Ich habe Tommy eine SMS geschrieben, bevor ich mich auf den Weg gemacht habe, und ihm gesagt: ‚Deine Mutter hat heute etwas wirklich Verrücktes getan. Ich bin gerade von der Arbeit in einen Flieger gestiegen’“, sagte MacMillan. „Und er sagte: ‚Unwirklich!’“

Vierundzwanzig Stunden und nicht viel Schlaf später saß sie in der Spielerbox.

„Oh mein Gott, ich war so voller Adrenalin, ich habe es nicht gespürt“, sagte sie. „Aber ich habe es ihm ziemlich schwer gemacht.“

Chris McCormack, links, Pauls Agent, sah sich das Spiel mit Jill MacMillan, Pauls Mutter, und Paige Lorenze, der Freundin des Spielers, an. Kredit… Aaron Favila/Associated Press

Shelton, ein 20-jähriger Linkshänder aus Gainesville, Florida, der bei seinen ersten Australian Open spielte, beeindruckte auch bei seinem erst vierten Event auf Tour-Niveau, indem er Asse oder aggressive zweite Aufschläge an Breakpoints schlug und zurückschlug, um einen vierten Satz zu erzwingen obwohl er einen Großteil des Spiels kämpfte, um Pauls Aufschlag zurückzugeben.

„Ich denke, jeder sollte sich wirklich auf dieses Kind freuen“, sagte Paul, nachdem er Shelton zweimal die Hand geschüttelt und ihn am Netz umarmt hatte.

Unter dieser aufstrebenden Generation von Amerikanern herrscht echte Kameradschaft, und Paul wird nun garantiert am Montag zu Fritz und Tiafoe in die Top 20 gehören.

Er hat bereits Top-Gegner besiegt: Rafael Nadal und die Nummer 1 der Welt, Carlos Alcaraz, im Jahr 2022. Er ist eine Bedrohung für alle Oberflächen, die im Club seiner Familie in North Carolina auf grünem Sand aufgewachsen ist und die French Open-Jungs gewonnen hat ‚-Titel auf rotem Sand im Jahr 2015 und schlug Fritz im Finale. Letztes Jahr erreichte er in Wimbledon auf Rasen die vierte Runde.

Jetzt hat er seinen tiefsten Grand-Slam-Lauf auf einem Hartplatz hingelegt. Der Yarra River, der immer noch am Melbourne Park vorbeifließt, wartet darauf, ob Paul die Chancen (und Djokovic) schlagen und als erster seiner Peergroup einen großen Titel gewinnen kann.

„Eigentlich denke ich, dass er derjenige sein wird, der schwimmen geht, wenn er gewinnt“, sagte Stine mit einem Grinsen.

Die New York Times

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