Terry Francona ist zurück und fühlt sich feisty

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GOODYEAR, Arizona – Terry Francona ist wieder gesund. Sie können es in Mike Barnetts Haaren sehen.

Barnett, 63, ist Instant-Replay-Koordinator von Cleveland. Er geht 30 Jahre zurück mit Francona, der Managerin der Guardians, und kam diesen Frühling mit einem ziemlich guten Haarschopf hierher. Dann erwarb Francona einen Trimmer, schlich sich vor ein paar Wochen in einen Konferenzraum hinter Barnett und – zack – rasierte eine Strähne von Barnetts Haaren.

Ricky Pacione, ein Bullpen-Catcher und Friseur für viele Spieler des Teams, bot an, den Schaden zu tarnen. Doch dann schlug Francona erneut zu.

„Verschwinde hier“, sagte Barnett zu ihm. „Hör einfach auf.“

Da Barnett wusste, dass der Manager nicht aufhören würde, gab er auf und trägt jetzt einen Buzz Cut zusammen mit einem verärgerten Lächeln. Er kann auch bezeugen, sehr zur Freude aller im Clubhaus von Cleveland, dass Francona immer noch gefährlich mobil ist, wenn sie zwei Schuhe trägt.

Inmitten der Heiterkeit werden diese Schuhe nicht auf die leichte Schulter genommen.

14 Monate lang, von Ende 2020 bis zu seinem ersten Tag in Arizona in diesem Frühjahr, konnte Francona nur einen Schuh tragen. Sein linker Fuß steckte in einem Wanderschuh. Fünf Monate davon ging er auf Krücken.

DeMarlo Hale, links, war ein Freund und Trainer von Francona, und letztes Jahr sprang er für seinen Chef ein, als Francona sich Zeit nehmen musste weg von der Mannschaft. Kredit… Steve Nesius/Associated Press
(910,07) ) ) Die letzten zwei Jahre waren für Francona, eine erfahrene Managerin, die in so vielen legendären Baseball-Momenten eine Rolle gespielt hat, ein schwindelerregender Nebel aus Qual und Elend. Er steuerte Boston, als die Red Sox 2004 ihre 86-jährige Dürre bei der World Series beendeten. Er war in Clevelands Unterstand, als die Chicago Cubs 2016 ihre 108-jährige Dürre bei der World Series beendeten Yankees in der American League Championship Series 2004.

Aber Franconas endlose Sommer wurden 2020 unterbrochen, als er gezwungen war, sich für den größten Teil der durch die Pandemie verkürzten Saison beurlauben zu lassen, nachdem eine Magen-Darm-Erkrankung aufgeflammt war, gefolgt von einem Blutgerinnungsproblem . In diesem Herbst bekam er Gicht im großen Zeh seines linken Fußes, was zu einer Staphylokokkeninfektion führte. Die Behandlung in diesem Winter reichte nicht aus, und am 29. Juli, nach nur 99 Spielen des 162-Spiele-Plans, musste er mit Schmerzen in Zehen, Beinen und Rücken wieder gehen.

„Es war mir peinlich“, sagte Francona, die später in diesem Monat 63 Jahre alt wird, während eines Interviews in seinem Büro eines Morgens in diesem Frühjahr. „Es ist schwer, weil ich es nicht auf die leichte Schulter nehme. Ich mag die Idee nicht, Menschen im Stich zu lassen. Es ist nicht so, dass sie ohne mich nicht überleben könnten. Ich meine das nicht so. Aber das ist meine Verantwortung. Ich fühle mich unwohl, wenn ich es nicht richtig machen kann.“

Nach einer Zehenoperation und einem Hüftgelenkersatz im letzten Sommer ist Francona für seine 22. Saison auf dem Trainersitz zurück – seine 10. in Cleveland, wo er ist der erfolgreichste Trainer der Vereinsgeschichte. Teile von zwei Knochen wurden in seinem Zeh und Fuß herausgeschnitten. Sie waren über acht Schrauben und eine Stahlstange, die von der Zehe bis durch die Oberseite seines Fußes führte, miteinander verschmolzen.

Es war die härteste Operation seines Lebens, sagte er, und Francona ist hier so etwas wie eine Expertin. Er hat vier Ersatzteile – beide Knie und beide Hüften – und schätzt, dass er weit über 30 Operationen über sich ergehen lassen musste: 12 an jedem Knie („Staphylokokkeninfektionen mitgezählt“) und zwei an jeder Schulter, sowie eine für seine Hüften, den linken Ellbogen, ein Leistenbruch, ein Bandscheibenvorfall und „zahlreiche“ Handgelenks-, Hand- und Fingerverletzungen („die zähle ich gar nicht erst“).

Er hatte auch ein Leben lang schlechte Durchblutung – Kompressionsstrumpfhosen unter seiner Baseballhose sind seit Jahren sein Begleiter, so dick, wenn seine Durchblutung am schlimmsten war, dass es war, als würde man versuchen, einen Neoprenanzug anzuziehen. Er wurde aufgeschnitten, um Blutgerinnsel zu behandeln.

„Ich habe Narben bis ganz nach oben“, sagte er. „Ich sehe aus, als hätte mich ein Hai angegriffen.“

Verstehen Sie, betont er: Er jammert nicht.

„Es gibt Leute, die sich wirklich beschweren können“, sagte er. „Was ich habe, ist nur erschwerend. Es ist nicht das Ende der Welt. Dass ich schwimmen gehen kann, gefällt mir.“

Francona war in Boston an der Spitze, als die Red Sox ihren jahrzehntelangen Fluch beendeten und die World Series gewannen. Kredit… Vincent Laforet/The New York Times
(9) Francona führte Cleveland 2016 an, als das Team die World Series auf dramatische Weise gegen die Chicago Cubs verlor. Kredit… Elsa/Getty Images

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Das Wasser ist seine Therapie, sowohl körperlich als auch geistig. Die Guardians installierten speziell für ihn ein therapeutisches Becken in ihrer Quellenanlage mit dem Namen „USS Tito“. Es gibt auch einen bei Progressive Field in Cleveland, und Francona hat einen in seinem Hinterhof zu Hause in Tucson, Arizona. Überall, wo wir unterwegs sind, weiß ich, wo ich schwimmen gehen kann. Ich brauche eine Weile, um in Gang zu kommen. Aber solange ich das jeden Tag mache, scheine ich in Ordnung zu sein“, sagte er.

Chris Antonetti, Clevelands President of Baseball Operations, war der Vertraute, der Francona dazu überredete, letzten Sommer einen weiteren Urlaub zu nehmen. Ihre enge Beziehung erklärt die Geduld und Bereitschaft des Clubs, mit Francona bei seinen gesundheitlichen Problemen zusammenzuarbeiten. Der kontrollierende Eigentümer von Cleveland, Paul Dolan, hat im Wesentlichen gesagt, dass Francona so lange wirtschaften kann, wie er will.

„Einfach gesagt, wir waren immer der Meinung, dass wir mit Tito an der Spitze eine bessere Organisation sind“, sagte Antonetti. „Ich wollte ihn nicht nörgeln, aber ich wollte klarstellen, was unsere Prioritäten waren. Baseball ist wichtig, aber der Rest seines Lebens ist von größter Bedeutung. “

Sandy Alomar Jr. trat vor zwei Sommern in Franconas Job ein, und DeMarlo Hale übernahm die letzte Saison. Hale, der mit Francona bis ins Jahr 2002 zurückreicht, ist für den Manager wie ein Bruder geworden. Andererseits hat Francona ein Händchen dafür, extreme Loyalität zu erzeugen.

Während des ersten Jahres von Carl Willis als Pitching-Trainer bei Francona im Jahr 2018 hatte Cleveland beispielsweise Dan Otero und Oliver Perez im Bullpen – „OT“ und „OP“ Willis hörte, wie Francona ihm sagte, er solle „OT bekommen „Aufwärmen im Stift während eines Spiels, aber Francona wollte Perez. Es war ein kolossales Missverständnis. Der falsche Pitcher trat ein und Cleveland verlor.

„Ich habe ihn angefleht, mich zum Team sprechen zu lassen, und er hat es nicht erlaubt“, sagte Willis. „Er sagte: ‚Es ist meine Verantwortung. Ich habe das Sagen, ich habe es getan.“ Gleichzeitig wurde sein Vertrauen in mich nie rot, unsere Beziehung schwankte nie, es gab keine Blicke auf mich.

„Das werde ich nie vergessen, weil es mir sehr viel bedeutet.“

Francona wurde in den letzten Jahren mehrfach operiert und hat ziemliche Schmerzen durchgemacht. Als ehemaliger Arizona Wildcat sah er letzten Monat bei einem College-Basketballspiel wiederbelebt aus. Ethan Miller/Getty Images ) ) Angesichts der Schmerzen, die Francona letztes Jahr ertragen musste, sagte Hale, taten die Trainer einfach, was sie konnten, um ihm das Leben leichter zu machen, indem sie ihm zum Beispiel eine Atempause verschafften – sein „Stock“ – eine Fungo-Fledermaus mit Gummiboden – war immer in der Nähe.

Schließlich sind zwei Schuhe in diesem Frühjahr ein enormer Schritt. Das erste Mal seit 14 Monaten, dass er versuchte, seinen linken Schuh anzuziehen, war passenderweise der erste Tag, an dem er seine Uniform anzog, um das Camp zu beginnen.

„Es hat eine Weile gedauert“, sagte er. „Und ich muss immer noch sehr vorsichtig sein. Aber bevor ich loslegte, baust du ein wenig Selbstvertrauen auf. Ich zwang mich, morgens um das Außenfeld herumzulaufen, nur um mir eine Pause zu gönnen, damit ich es tun konnte. Solche Sachen.“

Das Clubhaus, das sich in dieser Saison stark verändert hat, da die Gehaltsliste der Spieler auf 36 Millionen US-Dollar gekürzt wurde, scheint überglücklich, seinen Anführer zurück zu haben – Haarschneider in seinen Händen oder nicht.

„Ich bin in New England aufgewachsen und ein Fan der Red Sox“, sagte der Pitcher Aaron Civale aus East Windsor, Connecticut. „Er war dieser Manager, der mit dazu beigetragen hat, dass ich mich verliebt habe mit diesem Spiel. Für ihn spielen zu können, ist wirklich unglaublich.“

Dieses Gefühl findet sich überall in einer Liga wieder, in der fast ein Drittel der Manager – insgesamt neun – irgendwann im Laufe ihrer Karriere für Francona gespielt haben: David Ross (Cubs), Torey Lovullo (Diamondbacks), Gabe Kapler (Giants), Dave Roberts (Dodgers), Alex Cora (Red Sox), Rocco Baldelli (Twins), Chris Woodward (Rangers), Kevin Cash (Rays) und Mark Kotsay (Als).

„Ich werde nie vergessen, wie er mich sofort ansprach, als ich dort ankam“, sagte Ross, der in Boston für Francona spielte. „Er meinte: ‚Hey, du passt genau hier rein. Es ist eine tolle Gruppe. Hier ist unser buntes Theaterstück, hier ist unser erstes und drittes Theaterstück, viel Spaß, viel Spaß, wohlfühlen.‘ Man kann sich leicht mit ihm identifizieren, er ist wunderbar organisiert, und offensichtlich sind seine Führungsqualitäten aus den Charts.“

. dass du heilst. Tito ist der Inbegriff dafür.“

In seinem Frühlingsbüro saugte ein glücklicher, gesunder und dankbarer Francona alles in sich auf, als er ein weiteres Sommerabenteuer erlebte, und arbeitete daran, dort weiterzumachen, wo er aufgehört hatte. Sein Vertrag läuft nach der Saison aus, und er und die Chefs haben sich darauf geeinigt, abzuwarten, wie sich sein Gesundheitszustand entwickelt, bevor er über eine Verlängerung spricht.

„Das Einzige, womit ich prahlen werde, ist, dass ich glaube, dass ich den Rekord dafür aufgestellt habe, mit guten Leuten zusammen zu sein“, sagte er. „Ich hatte so viel Glück. Ich weiß das.

„Ich mache einfach gerne, was ich tue. Ich bekomme einen großen Kick davon. Ich mag die Vorstellung, aufzuwachen, ins Stadion zu gehen und zu denken: ‚Okay, wie werden wir das heute herausfinden?‘ Ich weiß, dass ich nicht mehr die Energie habe, die ich früher hatte. Ich weiß das. Also versuche ich es zu retten. Wenn ein Frühlingstrainingsspiel endet, gehe ich direkt nach Hause und stehe auf. Weil ich es genießen möchte, hier zu sein. Es gibt einen Kompromiss. Aber ich mache das gerne genug, wo es sich lohnt.“

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