Serena Williams hat sich zu einem glorreichen Abschied durchgekämpft

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Es war ein Matchball, mit dem Serena Williams schon oft konfrontiert war. Es war ein Karrierepunkt, der für einen der größten Athleten aller Zeiten verblüffendes Neuland darstellte.

Aber Williams blieb sich und ihrem Kampfgeist am Freitag an diesem Abend wie kein anderer bei den US Open treu, als das Ende ihrer 27-jährigen Laufbahn als professionelle Tennisspielerin plötzlich sehr real wurde.

Ja, Ajla Tomljanovic war kurz vor dem Aufschlag für einen Platz in der vierten Runde, bei 40-30 mit einer 5-1 Führung im dritten Satz. Aber Williams, der nach fast drei Stunden Tennis von Ecke zu Ecke sichtlich müde war, war noch nicht bereit, das zu akzeptieren, was unvermeidlich schien.

Sie rettete einen Matchball mit einem schwungvollen Rückhand-Volley. Sie rettete eine Sekunde mit einem sicheren Vorhand-Ansatz, den Tomljanovic nicht bewältigen konnte. Sie rettete ein Drittel mit einem sauberen Vorhand-Return-Sieger, bei dem die Fans im ausverkauften Arthur Ashe Stadium riefen: „Noch nicht! Nur notieren!“

„Ich war schon mal unten“, sagte Williams später. „Ich glaube, ich habe in meiner Karriere nie aufgegeben. In Matches gebe ich nicht auf. Ich habe heute Nacht definitiv nicht aufgegeben.“

Sie rettete einen vierten Matchball. Sie sparte ein Fünftel, und jetzt war klar, dass Williams ein angemessenes Finish bekommen würde, als die Sieger und Brüller und geballten Fäuste immer mehr kamen.

Ein rekordverdächtiger 24. Grand-Slam-Einzeltitel bei ihrem Abschiedsturnier im Alter von 40 Jahren war immer ein langer Weg. Ein begeisternder letzter Tanz war auch keine Garantie, angesichts all der Kämpfe und Kilometer in ihren Beinen und all dem Rost auf ihrem Spiel in den letzten Wochen.

Aber sie hat es in New York gerettet. Sie beschwor es mit all ihrem Stolz, ihrer Kraft und ihrem schieren Willen. Sie fand im zweiten Satz ihres Eröffnungsrundensieges über Danka Kvinic einen vertrauten Gang. Und sie blieb in diesem Groove, als sie die Nummer 2 der Saat Anett Kontaveit in der nächsten Runde besiegte, bevor sie auf Tomljanovic traf, einen großen und eleganten Baseliner, der Australien vertritt, aber in Florida lebt und in Kroatien geboren und aufgewachsen ist.

Eine ausverkaufte Menge im Arthur Ashe Stadium brüllte Williams während des Spiels am Freitagabend. Anerkennung… Karsten Moran für die New York Times

Abgesehen von einem großen Sinneswandel ihrer viel berühmteren Gegnerin wird Tomljanovic die Antwort auf die Trivia-Frage sein: „Wer war die letzte Spielerin, die Serena Williams in einem offiziellen Spiel gegenüberstand?“

Aber während Williams den sechsten Karrierepunkt nicht abwehren konnte und eine niedrige Vorhand ins Netz schlug, schlug sie in Flushing Meadows einen viel angemesseneren Schlusston, als wenn sie sich entschieden hätte, auf dieses letzte Comeback zu verzichten.

Beim letztjährigen Wimbledon schied sie mit einer Beinverletzung aus, bevor der erste Satz ihres Matches in der ersten Runde beendet war, und weinte, als sie vom Gras des Center Court humpelte, wo sie so oft gewonnen hatte.

Serena Williams bei den US Open

Die US Open könnten das letzte professionelle Turnier des Tennisstars nach einer langen Karriere sein, in der es darum ging, Grenzen zu sprengen und Erwartungen auszulöschen.

  • Starker Auftritt:Wie ihre Erfolge auf dem Spielfeld beweisen, kam Serena Williams nicht nach New York, um einen feierlichen Abschied zu erhalten, sondern um ihr Bestes gegen die besten Spieler der Welt zu geben.
  • Turniervorbereitung:Analytik, Scouting von Erstgegnern, zusätzlicher Coaching-Input, neue Beinarbeitsübungen und Doubles wie Training behandeln – bisher trägt es zum Gewinnen bei.
  • Alle Fans: Wir haben die Leser gebeten, ihre Erinnerungen an das Spielen von Williams und die Emotionen, die sie auslöste, zu teilen. An Einsendungen mangelte es nicht.
  • Schwesternschaft auf dem Feld:Seit Williams und ihre Schwester Venus in den 1990er Jahren in die Tennisszene einbrachen, sind ihre Vermächtnisse miteinander verbunden.

Sie war damals 39 Jahre alt und brauchte fast ein weiteres Jahr, um zum Wettbewerb zurückzukehren. Aber als die Tränen am Freitagabend auf dem Platz in ihrem Interview nach dem Spiel und dann wieder in ihrer Pressekonferenz aus einem anderen Grund kamen, war es offensichtlich, dass sie mit der Rückkehr zum Spiel ein Maß dafür bekommen hatte, wonach sie suchte.

Sie gab sich eine angemessen große Bühne, um ihren Fans und ihrer Familie zu danken, einschließlich ihrer Eltern, Richard Williams und Oracene Price, und ihrer großen Schwester, Venus Williams, die von der Spielerloge aus zusah, genau wie sie es tat, als Serena den ersten der Familie gewann Grand Slam-Einzeltitel bei den US Open im Jahr 1999. Sie gewannen 29 weitere, Serena endete mit 23 und Venus, obwohl sie noch nicht im Ruhestand war, endete mit ziemlicher Sicherheit mit den sieben, die sie jetzt hat.

„Ich wäre nicht Serena, wenn es Venus nicht gäbe, also danke, Venus“, sagte Serena. „Sie ist der einzige Grund, warum Serena Williams jemals existiert hat.“

Obwohl Williams am Freitag immer noch Schwierigkeiten hatte, das Wort „Ruhestand“ selbst zu verwenden, war die WTA Tour nicht so, wie sie Williams zu einer großartigen Karriere gratulierte. Williams gab sich auch nicht viel Spielraum, als sie gefragt wurde, was nötig wäre, um sie für mehr zurückzubringen.

„Daran denke ich nicht; Ich habe Australien aber immer geliebt“, sagte sie mit einem Lächeln und bezog sich dabei auf das nächste Grand-Slam-Turnier im Kalender: die Australian Open im Januar.

Doch das klang viel mehr verspielt als ernst, und schon bald wurde sie nachdenklich und sprach über das Muttersein und das Leben abseits des Wettkampfs, das sie während der Corona-Pandemie und in ihrem letzten Jahr abseits des Tennis bereits ausgiebig erlebt hat.

„Es braucht viel Arbeit, um hierher zu kommen“, sagte sie über die US Open. „Natürlich bin ich immer noch fähig. Es braucht viel mehr als das. Ich bin bereit, eine Mutter zu sein, eine andere Version von Serena zu entdecken. Technisch gesehen bin ich in der Welt immer noch überlegen, jung, also möchte ich ein bisschen Leben haben, während ich noch laufe.“

Es ist natürlich Williams Entscheidung (natürlich!), aber es scheint die richtige Wahl und der richtige Zeitpunkt zu sein. Obwohl sie Recht hat, dass ihr Niveau diese Woche oft bemerkenswert und überraschend hoch war, ist es auch wahr, dass sie das letzte Mal, dass sie so früh im Einzel bei den US Open verlor, 1998 bei ihrem ersten Open-Auftritt im Einzel war.

Tomljanovic war am Freitag stolz, als sie Williams‘ charakteristischer Kraft effektiv entgegenwirkte und mit großer Gelassenheit und Würde mit der zutiefst parteiischen und manchmal unsportlichen Menge umging. Die Fans jubelten Tomljanovics verpassten Aufschlägen und Fehlern zu, und als das Spiel in der Endphase war, riefen einige „Serena!“ mitten in ihrer Dienstbewegung.

Sie sagte, sie habe sich einen Trick von Novak Djokovic ausgeliehen, der das Finale der US Open-Herren 2015 gegen Roger Federer in einer sehr pro-Federer-Atmosphäre gewann, indem er sich vorstellte, dass sie „Novak“ statt „Roger“ anfeuerten.

Ajla Tomljanovic aus Australien erwies sich als beeindruckende Herausforderin für Williams. Sie gewann die letzten sechs Spiele des Spiels. Anerkennung… Michelle V. Agins/The New York Times

„Ich meine, ich habe das benutzt“, sagte Tomljanovic. „Und ich habe es auch einfach so gut wie möglich ausgeblendet. Es hat mich ein paar Mal innerlich erwischt. Ich habe es nicht persönlich genommen, weil ich, meine ich, auch Serena anfeuern würde, wenn ich sie nicht spielen würde. Aber es war definitiv nicht einfach.“

Tomljanovic selbst beeindruckend, nachdem Williams den zweiten Satz in einem Tiebreak eroberte und dann Tomljanovics Aufschlag im Eröffnungsspiel des dritten Satzes brach. Auch Tomljanovic traf in ihrem On-Court-Interview gnädig und respektvoll die richtigen Töne, obwohl sie Williams nur ungern ans Mikrofon gefolgt war.

„Ich kenne Ajla, seit sie 12 Jahre alt ist, und ich war noch nie so stolz auf sie“, sagte Chris Evert, die ehemalige Nr. 1, die ein Mentor von Tomljanovic war, aber das Spiel in Aspen, Colorado, aus der Ferne verfolgte. , wo einer ihrer Söhne am Samstag heiraten sollte.

Tomljanovics Sieg wird sicherlich Premium-Inhalte für Netflix liefern, das sie und mehrere andere Spieler die ganze Saison über aufmerksam verfolgt hat, während es die Tennisversion von „Formula 1: Drive to Survive“, seiner Autorennserie hinter den Kulissen, filmt.

Aber Tomljanovic, der die letzten sechs Spiele von Williams‘ letztem Spiel mit ziemlicher Sicherheit gewann, ist auch ein 29-jähriger Veteran ohne Setzliste, der noch nie unter den Top 30 der Welt gelandet ist und noch nicht über das Viertelfinale hinausgekommen ist bei einem großen Turnier. Dass sie die Werkzeuge hatte, um sich mit Williams von Kopf bis Fuß zu behaupten und sich durchzusetzen, ist ein weiterer Hinweis darauf, dass Williams Zeit an der Spitze des Spiels wirklich vorbei ist.

Was am Freitag auch deutlich wurde, als sich das Match weit über zwei Stunden und in einen dritten Satz erstreckte, war, dass Williams Ausdauer und Geschwindigkeit nachließen. Das ist verständlich angesichts ihres Mangels an Matchplay in den letzten Monaten und angesichts all der körperlichen und emotionalen Energie, die sie absorbierte und verbrauchte, während die Öffentlichkeit sie anbrüllte. Sie hatte am Abend zuvor im Ashe Stadium ein intensives Doppel gespielt und in zwei knappen Sätzen gegen Venus verloren.

Aber verständlich negiert nicht die Realität, dass sie zu spät zum Ball schaute und oft nicht in die Nähe des Balls kam, als Tomljanovic Grundlinienrallyes auflöste, indem er Gewinner feuerte, um sie mit 5: 1 zu brechen.

Für einen Moment sah es so aus, als würde Williams, einer der wildesten Konkurrenten in der Tennisgeschichte, mit gedämpfter Stimme enden.

Stattdessen grub sie sich ein und aus, schöpfte Kraft aus vergangenen Revivals und zeigte erneut keine Angst davor, bei einem Grand-Slam-Match um die Linien zu schwingen.

Hätten wir wirklich überrascht sein sollen?

Als sich die Punkte und großartigen Fluchten häuften, wandte sich Pam Shriver, die ESPN-Analystin am Spielfeldrand, an uns in der gleichen Reihe und sagte mit großen Augen: „Es sollte eine Dokumentation nur über dieses Spiel geben.“

Keine schlechte Entscheidung, aber vielleicht besser, es zum letzten Akt einer Dokumentation über diese Woche zu machen, als Williams für drei letzte Runden den Rost abschüttelte und der Menge und all jenen, die ihr fast drei Jahrzehnte lang gefolgt sind, Triumphe und Triumphe bescherte Rückschläge, eine ausführliche Erinnerung an das, was sie großartig gemacht hat.

Die New York Times

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