Mit „Little Steps“ legt Victoria Azarenka einen tiefen Lauf hin

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MELBOURNE, Australien – Das Abendessen für Jessica Pegulas Trainer David Witt war im Spielerrestaurant angekommen, aber es kam nicht zu einem Platz im Halbfinale der Australian Open.

Pegula, die am höchsten gesetzte Spielerin im Damen-Einzelturnier auf Platz 3, war gerade am Dienstag von ihrer Freundin Victoria Azarenka in der Rod Laver Arena überzeugend mit 6:4, 6:1 geschlagen worden.

„Vika hat ziemlich gut gespielt“, sagte jemand unter Verwendung von Azarenkas Spitznamen.

„Nein“, antwortete Witt schnell. „Vika hat mehr als gut gespielt. Damit hatten wir überhaupt nicht gerechnet. Das war ihr bestes Match seit langem.“

Hardcourts, wie die im Melbourne Park, sind seit langem Azarenkas glücklichste Jagdreviere. Als ehemalige Nummer 1 der Welt gewann sie 2012 und 2013 hintereinander die Australian Open und erreichte in beiden Spielzeiten das Finale der US Open, wobei sie jedes Mal klassische Matches gegen Serena Williams verlor. Im Jahr 2020 schlug eine wiederauflebende Azarenka Williams in einem US Open-Halbfinale und gab Naomi Osaka einen ziemlichen Kampf, bevor sie im Finale verlor.

Obwohl viele von Azarenkas ehemaligen Rivalen, einschließlich Williams, im Ruhestand sind, hat sie weitergespielt, Mutterschaft mit den Anforderungen einer internationalen Tennistour in Einklang gebracht und versucht, sich auf die bevorstehenden Herausforderungen zu konzentrieren, anstatt auf das, was hätte sein können.

Azarenka, 33, eine 6-Fuß-Weißrussin, hatte mit ihrer Ballschlagkraft, Athletik und angeborenen Kampfbereitschaft für einen langen Lauf in der Nähe der Spitze des Frauenfussballs gerüstet ausgesehen. Aber sie wurde von Depressionen, Verletzungen und einem ausgedehnten Sorgerechtsstreit mit Billy McKeague, dem Vater ihres Sohnes Leo, zurückgeworfen. Die Länge ist jetzt 6 und lebt mit Azarenka und Verwandten in Boca Raton, Florida, und besucht die Schule.

„Offensichtlich sieht er sich einige Spiele an, aber er möchte auf jeden Fall, dass seine Mutter zu Hause ist“, sagte Azarenka in ihrem Interview auf dem Platz am Dienstag.

Nachdem sie sich durch einige ihrer frühen Matches in Melbourne gekämpft hatte – den Eröffnungssatz gegen Madison Keys in der dritten Runde mit 6: 1 verloren – schaltete Azarenka gegen Pegula, die aufstrebende Amerikanerin, die vor ihrem Turnier keinen Satz verloren hatte, einen höheren Gang ein Viertel Finale

„Ich bin sehr aufgeregt“, sagte Azarenka. „Ich habe das Gefühl, dass ich es definitiv mehr schätze, auf dem Platz zu stehen.“

Sie wird am Donnerstag in einem Halbfinalspiel gegen Elena Rybakina, die amtierende Wimbledon-Siegerin, vor einer weiteren schwierigen Aufgabe stehen. Rybakinas kraftvoller und präziser Aufschlag könnte für Azarenka, lange Zeit einer der besten Rückkehrer des Spiels, eine ziemliche Herausforderung darstellen.

Die Australian Open 2023

Das erste Grand-Slam-Event des Jahres findet vom 16. bis 29. Januar in Melbourne statt.

  • Victoria Azarenkas Deep Run:Der weißrussische Tennisspieler   prozessorientierter angegangen als in der Vergangenheit. Die Ergebnisse waren bisher gut.
  • Hinter den Kulissen:Eine Clique von Milliardären, kapitalkräftigen Unternehmen und Starspielern führt seit Monaten einen Kampf um hohe Einsätze, um das anzuführen, was sie als einmalige Gelegenheit betrachten, den Sport zu stören.
  • Endlose Spiele:Da sich die Spiele bis in die frühen Morgenstunden hinziehen, sind die Spieler um ihre Gesundheit und Leistung besorgt.
  • Ein neuer Style-Star:Frances Tiafoe hat vielleicht seine Chance verloren, die Australian Open zu gewinnen, aber sein wirbelnder „Himbo“-Look brachte ihm Modepunkte ein.

Aber Azarenka hat sich während dieses Turniers oft mehr für den Prozess als für das Ziel interessiert gezeigt. Sie sagte, sie habe versucht, sich selbst zu trainieren, sich auf „kleine Schritte“ zu konzentrieren und nicht auf ihre traditionelleren, ergebnisorientierten Ziele.

„Ich muss Geduld haben“, sagte sie. „Wenn du groß gewinnst, ist es schwer, geduldig zu sein, also willst du die Dinge in Gang bringen.“

Sie hatte das Gefühl, dass sie am Dienstag nicht über sich hinausgewachsen war, und obwohl Pegula und Witt weiterhin erwarteten, dass Azarenkas Form sich verbessern würde, hielt sie nach dem heißen Start ein hohes Niveau, voller tiefer Grundschläge und Angriffsbewegungen, was ihr einen ersten 3: 0-Erfolg bescherte -Set führen.

„Ich habe manchmal das Gefühl, dass sie, wenn ich sie spiele, aufgrund ihrer Spielweise ein bisschen abgeht, aber heute Abend fühlt es sich überhaupt nicht so an, als ob sie abgeht“, sagte Pegula. „Das hat es einfach überlegen hart gemacht. Gleichzeitig habe ich das Gefühl, dass ich ihr viele ungezwungene Fehler zugefügt habe, viele Fehler.“

Unter den langsameren Bedingungen, bei denen das Dach der Laver Arena wegen Regens geschlossen war, fühlte sich Pegula unwohl und musste fast jedes Spiel, das sie gewann, ausrangieren. Sie navigierte sechs Zweien, bevor sie im vierten Spiel den Aufschlag hielt. Obwohl sie Azarenka mit 5: 3 brach, warf Pegula im nächsten Spiel einen kurzen Schuss beim 15: 0 ins Netz, der ihren Schwung stoppte, als Azarenka zurückbrach, um den Satz zu gewinnen und das Spiel endgültig zu leiten.

Pegula, 28, eine Spätzünderin, die zu Beginn ihrer Karriere schwere Hüft- und Knieverletzungen überwunden hat, steht jetzt im Viertelfinale des Grand Slam-Einzels mit 0: 5 und verlor in diesem Stadium bei den letzten drei Australian Open.

„Natürlich bin ich verärgert über heute Abend, aber gleichzeitig versetze ich mich in diese Positionen, um in diesen Turnieren tief zu gehen“, sagte sie. „Ich glaube, das habe ich bewiesen. Ich war wunderbar konstant.“

Sie fuhr fort: „Hoffentlich kommt es zusammen. Ich will es unbedingt besser machen. Ich möchte mehr tun.“

„Ich wusste, dass ich schnell spielen muss, und ich darf ihr nicht die Möglichkeit geben, einzugreifen, und ich muss es aufmischen“, sagte Azarenka. Kredit… Darrian Traynor/Getty Images

Azarenka kann sich sicherlich darauf beziehen. Sie musste gegen ihre eigene perfektionistische Ader ankämpfen, die sie in ihren frühen Jahren auf Tour manchmal überreizt und während der Spiele in Tränen ausbrach. Sie war weiterhin hart zu sich selbst und sagte, dass das Zerschlagen von Schlägern nach einer Niederlage in der ersten Runde gegen Ekaterina Alexandrova im vergangenen Oktober in Ostrava, Tschechien, ein neuer Tiefpunkt war.

„Ich hatte das Gefühl, dass mein Tennis letztes Jahr nicht schlecht war, aber ich war mental nicht wirklich da“, sagte sie. „Ich habe mit viel Angst und viel Angst gespielt, und es war wirklich schwierig, mutig zu sein und in den wichtigen Momenten die richtigen Entscheidungen zu treffen.“

Nach den Ängsten befragt, sagte sie: „Die Angst zu versagen ist groß. Nicht in der Lage zu sein, das zu tun, was ich tun möchte. So unbewusst hält es dich manchmal davon ab. Ich denke, der Punkt, sich unwohl zu fühlen, ist beängstigend. Ich hatte schon früher Panikattacken.“

Aber, sagte sie, sie habe viel an ihrer Denkweise gearbeitet.

„Denn wenn man großen Erfolg hat, wird man manchmal konservativ und zögert, neue Dinge auszuprobieren“, sagte sie. „In dieser Nebensaison dachte ich: ‚Weißt du was? Ich werde einfach aufgeschlossen sein und neue Dinge ausprobieren und meinen Kopf senken und hart arbeiten.’“

Die Saison 2022 war voller unerwarteter Herausforderungen, wie zum Beispiel, zu den Spielern aus Weißrussland und Russland zu gehören, denen es wegen der russischen Invasion in der Ukraine untersagt war, in Wimbledon zu spielen. Azarenka, eine der prominentesten Sportlerinnen von Belarus, hat zum Frieden aufgerufen und gesagt, sie sei durch den Krieg „am Boden zerstört“. Sie war zusammen mit Pegula auch Teil des WTA Player Council, der die Entscheidung unterstützte, Wimbledon die Ranglistenpunkte zu entziehen, die normalerweise bei dem Turnier als Vergeltung für das Verbot vergeben wurden.

Ukrainische Spieler protestierten, als Azarenka vor den US Open im letzten Jahr in die Aufstellung für eine Ausstellung aufgenommen wurde, um Spenden für Hilfsmaßnahmen in der Ukraine zu sammeln. Azarenka nahm an der Veranstaltung nicht teil.

„Das ist eine sehr komplizierte und sehr heikle Situation“, sagte Maxime Tchoutakian, ihr Trainer. „Sie hatte eine schwere Zeit, aber es war eine Zeit, die für viele Spieler schwierig war, und sie müssen versuchen, so gut wie möglich damit umzugehen.“

Azarenka hat gesagt, dass sie Kleidung gespendet hat, um ukrainischen Nachwuchsspielern zu helfen, und andere finanzielle Unterstützung geleistet hat. Der Krieg geht weiter, und es bleibt unklar, ob Wimbledon in diesem Jahr Russen und Weißrussen wieder aufnehmen wird. Aber Azarenka, die in Melbourne auf Platz 24 gesetzt wurde, sah am Dienstag besonders fit und konzentriert aus: Sie war schnell in den Ecken, um zu verteidigen, aber auch entschlossen, nach vorne zu kommen und anzugreifen, um Pegula davon abzuhalten, sich in den Rhythmus zu begeben, der zu ihrem exquisiten Timing und ihren flachen Schlägen passt so gut.

„Ich wusste, dass ich schnell spielen muss, und ich darf ihr nicht die Möglichkeit geben, einzugreifen, und ich muss es aufmischen“, sagte Azarenka. „Denn auf Hüfthöhe gibt es niemanden, der besser ist als Jess. Sie vermisst sie einfach nicht.“

Azarenka in Scheiben geschnitten. Sie warf Looping-Vorhand, riss Cocksure-Swing-Volleys für Sieger und schlug konstanter als sonst gegen eine Spielerin auf, die in Melbourne zu den Führenden gehört hatte, wenn es darum ging, die Aufschläge ihrer Gegner zu brechen.

Es hat funktioniert, und jetzt steht Azarenka zum ersten Mal seit zehn Jahren wieder in einem Halbfinale bei den Australian Open, dem Turnier, das sie zweimal regierte und bei dem ihr Foto im Tunnel der Champions zu sehen ist, den die Spieler auf ihrem Weg in die Laver Arena passieren .

Ihr Leben hat sich seit 2013 sehr verändert, wie Leo deutlich macht. Er war letztes Jahr mit ihr in Melbourne und stand nach einem ihrer Spiele bei einer Pressekonferenz mit ihr auf dem Podium. Aber er hat dieses Jahr Schulverpflichtungen und hat die Reise nicht angetreten.

„Nur noch ein paar Tage hier und ich komme wieder“, sagte Azarenka zu ihrem Sohn in ihrem On-Court-Interview, nachdem sie ihren Aufenthalt mit ihrem Stück verlängert hatte.

„Ehrlich gesagt“, sagte Witt, „ich glaube nicht, dass sie besser hätte spielen können.“

Die New York Times

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