Kleiner Klub, großes Spiel: Sacramento Republic im Finale des US Open Cup

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Profi-Fußballteams aus Städten wie Omaha, Richmond oder Detroit haben nur einmal im Jahr die Chance, auf Gegner aus Amerikas höchster Liga, der Major League Soccer, zu schießen. Das kommt im US Open Cup, einem Wettbewerb für Vereine auf allen Ebenen, der bis ins Jahr 1913 zurückreicht.

MLS-Teams haben den Cup dominiert, seit sie nach der Gründung ihrer Liga im Jahr 1996 zum ersten Mal in den Wettbewerb eintraten. Seitdem haben nur die Rochester Rhinos 1998 die Trophäe als unterklassiges Team gewonnen, und in den zwei Jahrzehnten seither nur ein Team Außerhalb der MLS hatte die Charleston Battery 2008 das Finale erreicht.

In diesem Jahr hat Sacramento Republic, ein Team in der zweitklassigen United Soccer League, drei MLS-Teams in Folge im Open Cup besiegt, um das Finale in Orlando zu erreichen, wo es die Chance hat, es mit Rochester aufzunehmen, indem es Orlando City schlägt Mittwoch Nacht.

„Es gibt eine Lücke, daran führt kein Weg vorbei“, sagte Trainer Mark Briggs aus Sacramento. „Im Laufe einer Saison mit 35 Spielen würde sich diese Lücke ziemlich gut zeigen. Aber diese Lücke könnte bei einer einmaligen Gelegenheit kleiner werden.“

Trainer Mark Briggs hat Sacramento im Cup-Lauf zu drei Siegen gegen MLS-Teams geführt. Anerkennung… Josh Pierce / Republik FC

Wir Im Fall von Sacramento war einmalig nicht genug.

Nach drei Vorrundensiegen fand sich Sacramento im Mai im Achtelfinale wieder und war Gastgeber der San Jose Earthquakes, eines MLS-Teams mit einem größeren Kader, teureren Spielern und weitaus mehr Ressourcen. Republic besiegte San Jose mit 2:0 und setzte sich im Juni auswärts gegen Los Angeles Galaxy mit 2:1 durch. Die Republik setzte sich im Juli im Halbfinale im Elfmeterschießen gegen Sporting Kansas City durch.

Der Lauf bot den Spielern des Teams, die es gewohnt sind, in der zweitklassigen USL anzutreten, Chance um Chance, um zu zeigen, wie sie sich gegen eine Liga behaupten können, die in den meisten anderen Aspekten für sie abgeschottet ist. Das sind Chancen, die sie zwei Jahre lang verpasst haben, nachdem die Cups 2020 und 2021 durch die Pandemie abgesagt wurden.

„Es ist eine gute Gelegenheit, seine Fähigkeiten gegen einige hochkarätige Talente und einige größere Teams unter Beweis zu stellen“, sagte Conor Donovan, ein Innenverteidiger von Sacramento. „Es ist eine Gelegenheit, die viele USL-Spieler und Teams der unteren Spielklassen genießen.“

Maalique Foster, ein Flügelspieler von Sacramento, sagte, die Kluft, die die Ligen trennt, könne als starker Motivator dienen. „Du musst alles geben, um zu zeigen, dass du es verdienst, dort zu sein“, sagte er. „Ich muss immer besser sein als die Jungs, die denken, dass sie besser sind als ich, oder denken, dass ich es nicht verdient habe, dort zu sein.“

Sacramentos Heim-Halbfinale im Juli gegen Sporting Kansas City verlief 120 Minuten ohne Tor, bevor es im Elfmeterschießen entschieden wurde.

Da beide Teams perfekt waren, verstärkte Foster den vierten Elfmeter für Sacramento. Anstatt den Ball nach links oder rechts zu schießen, chippte er den Ball vorsichtig in die Mitte, ein Schuss, der als Panenka bekannt ist, als Kansas City-Torhüter John Pulskamp hilflos zu seiner Rechten tauchte.

Foster sagte, dass er sich entschieden habe, es mit der Panenka zu versuchen, nachdem William Agada von Sporting einen früheren Elfmeter gehalten hatte, aber dann eine Wiederholung zugesprochen bekam, die er machte und feierte.

„Das war der einzige Elfmeter, den ich nicht sehen konnte“, sagte Briggs, der Trainer von Sacramento. „Ich hatte das Gefühl, dass er versuchen würde, etwas Kluges zu tun. Fairplay für ihn, dass er es geschafft hat. Ich vertraute darauf, dass Maalique ein Tor erzielt. Ich wusste nur nicht, was er damit machen würde.“

Foster feierte mit einem Rückwärtssalto – eine direkte Reaktion, sagte er, auf den Salto, den Agada zu einem Strom von Sacramento-Buhrufen ausgeführt hatte, nachdem er seinen wiederholten Elfmeter gemacht hatte.

Nachdem beide Teams mit vier Schüssen perfekt waren, wurde der Versuch des langjährigen Sporting-Spielers Graham Zusi von Danny Vitiello gerettet. Rodrigo López traf dann und schickte Sacramento ins Finale.

Die Siege über drei MLS-Teams waren für die Funktionäre und Fans von Sacramento besonders süß, nachdem der Stadt 2019 zunächst ein Platz in der MLS angeboten wurde, nur damit der Deal auseinanderbrach. Todd Dunivant, der Präsident und General Manager des Teams, sagte, das Team halte „immer noch die Tür offen“, um eines Tages in der MLS anzutreten.

Vorerst spielt Republic jedoch zwischen den Spielen gegen Louisville City und Loudon United gegen Orlando City, die derzeit auf dem Weg zu den MLS-Playoffs sind.

Beide Heimspiele von Sacramento gegen MLS-Teams lockten 11.569 Zuschauer in das lebhafte, aber enge Stadion des Clubs, den Heart Health Park. Anerkennung… Republik FC

Sollte Sacramento zum vierten Mal in Folge für eine Überraschung sorgen, wird es Ruhm geben, aber nicht viel Lohn. „Für uns gibt es keinen großen Glücksfall am Ende des Regenbogens“, sagte Dunivant. „Ich denke, das Größte für uns ist, dass es die Fangemeinde neu entfacht. Wir haben mehr Interesse von neuen Partnern, mehr Interesse von der Community und mehr Leute, die zu unseren Spielen kommen.“

Beide Heimspiele von Sacramento gegen MLS-Teams lockten 11.569 Zuschauer in das lebhafte, aber enge Stadion des Clubs, den Heart Health Park. „Die Atmosphäre auf unserem Heimplatz war elektrisierend“, sagte Donovan. „Das war wahrscheinlich die beste Atmosphäre, in der ich in meiner Karriere gespielt habe.“

Was auch immer am Mittwochabend passiert – auch das Endspiel in Orlando ist ausverkauft –, Sacramento Republic FC wird als eine seltene Mannschaft aus der unteren Liga in Erinnerung bleiben, die es so weit geschafft hat. „Wir glauben nicht, dass wir noch etwas erreicht haben“, sagte Dunivant. „Es gibt noch ein gewaltiges Spiel und es wird das bisher schwierigste.“

Die New York Times

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