Kansas läuft an Villanova vorbei, um das NCAA-Finale zu erreichen, und rächt sich für eine Niederlage von 2018

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NEW ORLEANS – Als Kansas Coach Bill Self sich in den letzten Tagen hinsetzte, um sich das Kino seiner letzten Reise zu den Final Four anzusehen, konnte er es nicht ertragen, länger als 12 Minuten zuzuschauen. Man kann sich leicht vorstellen, wie sich sein Magen dreht, seine Handflächen klamm werden und sein Kopf anfängt, sich zu drehen.

„Ich bekomme Ticks, wenn ich daran denke“, sagte Self über das Halbfinale 2018, in dem die Höhepunkte möglicherweise zu Ende waren, nachdem Kansas den Eröffnungskorb erzielt hatte. Das Spiel entwickelte sich zu einer überzeugenden Niederlage gegen Villanova, die später die nationale Meisterschaft gewinnen würde.

Selbst und eine Handvoll Spieler nahmen diese Auspeitschung – ihre zweite Niederlage in Folge in den Final Four gegen Villanova – und machten eine Pause, gegen die es am Samstag nicht passiert war, gingen früh in Führung und wehrten die Wildcats ab die Strecke für einen 81-65-Sieg.

Kansas wird am Montagabend gegen den Sieger des anderen Halbfinals am Samstagabend zwischen North Carolina und Duke spielen, was es ihnen ermöglicht, eine weitere Erinnerung zu besiegen – ihr letztes Meisterschaftsspiel vor einem Jahrzehnt im selben Superdome zu verlieren.

Die Jayhawks machten dank einer nahezu makellosen Leistung von Ochai Agbaji, ihrem Senior Guard im fünften Jahr, der 21 Punkte erzielte und alle sechs 3- Zeiger, die er versuchte – einschließlich des ersten Schusses des Spiels – und 23 Punkte von Center David McCormack. Zusammen machten die beiden Kansas-Anker 15 von 18 Schüssen.

Und sie mussten so gut sein.

Villanova, der ohne Justin Moore spielte, der sich letzte Woche die Achillessehne gerissen hatte, versuchte, sich von einem frühen 19-Punkte-Rückstand zurückzudrängen, aber sein Guard-Triumvirat – Collin Gillespie, Brandon Slater und der aus New Orleans stammende Caleb Daniels – hatte noch nicht genug.

Die Wildcats trennten sich innerhalb von 64-58 bei Jermaine Samuels 3-Punkte-Spiel, kamen aber nicht näher heran. Als Christian Braun nach Ablauf der Wurfuhr einen 3-Zeiger traf, ging Kansas mit 71-59 in Führung und bedeutete so gut wie das Ende.

Einen schlechteren Start für Villanova konnte man sich kaum vorstellen.

Kansas erzielte die ersten 10 Punkte, Villanova drehte den Ball bei vier aufeinanderfolgenden Ballbesitz um und Agbaji war in Flammen und machte seine ersten vier Schüsse, alle 3-Punkte. Als Agbaji durch die Villanova-Verteidigung schnitt und McCormack für einen randrasselnden Dunk traf, hatte Kansas seine Führung nach etwas mehr als 10 Minuten auf 26: 11 ausgebaut, was zu einer Auszeit von Villanova führte.

Dass Agbaji eine so zentrale Rolle spielen würde, war schwer absehbar, als er vor fünf Jahren in Lawrence ankam. Er war einer der besseren Spieler in Kansas City und ein ausgezeichneter Schüler, aber er startete nicht einmal für sein Team der Amateur Athletic Union, MoKan Seçkine, und so kam er zu Lawrence als jemand, von dem die Trainer hofften, dass er ein guter Teamkollege sein und wachsen würde zum Rollenspieler.

Stattdessen hat er sich in etwas viel mehr verwandelt – einen athletischen Flügel mit einem tödlichen Sprungwurf, der am meisten der Spieler des Jahres in den Big 12 war Wettbewerbskonferenz im Land in den letzten paar Saisons und eine All-America-Erstmannschaft.

Agbaji war am Samstagabend der Dreh- und Angelpunkt einer Kansas-Offensive, die wirbelte und schnitt, das Geräusch von Turnschuhen, die auf dem Superdome-Boden beharrlich quietschten, als der Ball um den Umfang schoss und eine der entschlossensten Verteidigungen der Nation zum Ball verbannte Chasing

Ergänzend zu Agbaji am Perimeter war McCormack, der schwerfällige Senior-Center, der sich manchmal am falschen Ende von defensiven Mismatches wiederfand, aber an diesem Abend war eine Kraft im Inneren gegen Villanova-Center Eric Dixon und den dünnen Frontcourt der Wildcats .

Als McCormack mitten in der zweiten Halbzeit einen Dunk über Samuels warf, stieß er ein Gebrüll aus und feierte so heftig – er klopfte sich auf den Kopf – dass ein Beamter ihn auf dem Weg nach unten warnte, um ihn zu kühlen .

Dies war nur die letzte Prüfung von Villanovas Zähigkeit und Zusammengehörigkeit in dieser Saison.

In den schwindenden Sekunden des regionalen Endsieges des Südens über Houston riss Moore, ein Junior Guard, seine Achillessehne. Blitzschnell hatten die Wildcats ihren besten Verteidiger verloren, einen lebenswichtigen Ballhandler, furchtlosen Schussmacher und kämpferischen Anführer. Als die Wildcats ihren Sieg feierten, taten sie dies erst, nachdem sie sich um Moore versammelt hatten, der auf der Teambank ein Handtuch über dem Kopf hatte.

Villanovas enge Rotation war bereits durch den Verlust von Reserve Jordan Longino eingeengt worden, der sich während des Trainings vor Beginn des NCAA-Turniers einen Knorpel in seinem Knie riss.

Wenn es etwas Trost für die Wildcats gab, dann ist es ihre Vertrautheit mit der Verwaltung eines unterbesetzten Kaders.

Vor einem Jahr verloren sie Gillespie am Ende der regulären Saison durch eine Knieverletzung. Sie gruppierten sich neu, um im NCAA-Turnier gut zu spielen, und erreichten das Achtelfinale, wo sie den späteren Champion Baylor Mitte der zweiten Halbzeit anführten, bevor sie verwelkten.

Wright sagte, dass er am Montag im Kino war und herausfand, wer Moore bei Out-of-Bounds-Spielen und bei der Pressepause ersetzen würde, als er Gillespie anrief, um zu fragen, ob er das Team ansprechen müsse Moores Abwesenheit.

„Auf keinen Fall“, sagte Gillespie zu ihm. „Alle sind gut. Mach dir keine Sorgen.“

So wie sich Samstagabend entwickelte, hätte er es vielleicht tun sollen.

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