Julian Gaines hat eine Frage: „Wie male ich Oregon Black?“

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In einem höhlenartigen Studio auf einem Windpark in Forest Grove, Oregon, etwa auf halber Strecke zwischen Portland und dem Tillamook State Forest, schafft Julian Gaines, ein in Chicago geborener und aufgewachsener Künstler, einen Körper von Arbeit, die dem schwarzen amerikanischen Leben gewidmet ist.

Er beginnt seinen Arbeitstag um 9 Uhr morgens und geht, bis die Arbeit ihm sagt, dass er fertig ist, und erstellt Bilder der Helden und Märtyrer der Bürgerrechtsbewegung, darunter James Baldwin und Malcolm X, in einem Zustand, in dem Schwarze sich ungefähr vertragen 2 Prozent der Bevölkerung, laut dem United States Census Bureau.

„Ich kann mich nicht über ein Umfeld beschweren, in dem ich mich befinde, aber nicht wirklich versuchen, es zu ändern“, sagte Mr. Gaines, 31, der Illinois 2016 verließ. „Ich steige hier aus und sehe dass Oregon kulturell unfähig ist. Es ist identisch mit einer leeren Leinwand. Ich denke: ‚Wie hinterlasse ich hier meine bleibenden Spuren? Wie hisse ich meine panafrikanische Flagge? Wie male ich Oregon Black? ‚“

An einem kürzlichen Nachmittag war sein Studio mit den Klängen eines Kollegen aus Chicago, Curtis Mayfield, gefüllt. Eine amerikanische Flagge besetzte einen Teil einer 30-Fuß-Mauer. Mr. Gaines hob die Flagge, um zwei krasse Gemälde zu enthüllen, die Lynchmorde darzustellen schienen. Sie waren Teil einer kürzlich erschienenen Serie „Under the Flag“. Auf der anderen Seite des Raums war eine 14 Fuß breite Leinwand mit dem Titel „Better Timing“. Es zeigte das Gesicht von Emmett Till, dem Schwarzen aus Chicago, der mit 14 Jahren gelyncht wurde, als er Mississippi in einem der brutalsten Hassverbrechen des letzten Jahrhunderts besuchte.

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Gaines erregte 2020 große Aufmerksamkeit, als seine Serie „KAREN (S)“ auf dem Cover des New Yorker Magazins erschien. Es war Pop Back mit einem politischen Touch – ein mutiges Bild einer weißen Frau, die ein Telefon an ihr Ohr hält, mit strengem Gesichtsausdruck und einer Träne, die ihre Wange hinunterläuft. Es erinnerte an eine Reihe von Vorfällen, an denen Frauen beteiligt waren, die die Polizei wegen schwarzer Passanten gerufen hatten: eine Vogelbeobachterin, ein Mann, der sein Wohnhaus betrat, ein 8-Jähriger, der Wasser verkaufte.

„KAREN(S)“ verdankte etwas einer Erfahrung, die Mr. Gaines selbst durchmachte, nachdem ein Nachbar vor zwei Jahren sein Auto beschädigt hatte, sagte er. Als er die Nachbarin, eine weiße Frau, um ihre Versicherungsdaten bat, drohte sie damit, die Polizei anzurufen und ihn wegen Gewalt gegen ältere Menschen anzuzeigen, sagte er. Als sie sich ihm näherte, schimpfte und einen Finger auf seine Brust drückte, nahm er sie mit seinem Telefon auf. Als die Polizei eintraf, konnte Mr. Gaines ihnen die Bilder auf seinem Bildschirm zeigen. Die Nachbarin gab schließlich gegenüber der Polizei zu, dass sie den Schaden am Auto verursacht hatte, und die Beamten gingen bald darauf.

„Wenn ich dieses Bild nicht gehabt hätte, wer weiß, was hätte passieren können?“ Herr Gaines sagte.

Nike veröffentlichte 2017 einen von Mr. Gaines entworfenen Sneaker in limitierter Auflage. Amanda Lucier für die New York Times

Entschuldigungsnotiz: „Es tut mir leid für meine Taten und mein unnachbarliches Verhalten“, schrieb sie. Der Zettel hängt in seinem Atelier.

Mr. Gaines hat einen wichtigen Unterstützer im Rückensammler James Whitner, dem Vorstandsvorsitzenden der Whitaker Group, dem Unternehmen hinter den Modelabels A Ma Maniere, Social Status und APB. Werke von Mr. Gaines, darunter „KAREN(S)“, erscheinen in Mr. Whitners Haus in North Carolina, zusammen mit Gemälden und Skulpturen von KAWS, Nina Chanel Abney und Jammie Holmes.

„Er spricht mit der Erfahrung der Schwarzen und lässt sich nicht von Institutionen blenden“, sagte Mr. Whitner in einem Interview. „Einige Leute verstehen Julian nicht unbedingt, aber ich verstehe Julian, weil die Leute mich jahrelang nicht verstanden haben.“

Letzten Sommer hatte Gaines seine erste Einzelausstellung „Painting the Blueprint“ in der Galerie Steven Harvey Fine Arka Projects in Lower Manhattan. Im September wurde „Benji“, seine monochromatische Darstellung von Ben Wilson, einem Top-Basketballer, der 1984 im Alter von 17 Jahren in seiner Nachbarschaft in Chicago getötet wurde, bei einer Wohltätigkeitsauktion von Phillips für mehr als 20.000 US-Dollar verkauft.

Gaines wurde im Südosten von Chicago geboren und wuchs in einem Gebäude auf, das seiner Urgroßmutter Gladys Pelt gehörte. Seine Mutter, Pamela Robinson, lebt immer noch dort. Ein Bild des Gebäudes ist auf Mr. Gaines rechtes Handgelenk tätowiert.

Er wurde in eine Stadt und eine Welt hineingeboren, in der Michael Jordan, dessen Nike Air Jordans zu einem festen Bestandteil der Streetwear geworden waren, allgegenwärtig war. Als Länge liebte Mr. Gaines Nikes, aber er bekam nur ein Paar pro Jahr – normalerweise Nike Air Force 1s. Er begann sich im Alter von 13 Jahren künstlerisch auszudrücken, als er seine Nikes bemalte, um die Abnutzung zu kaschieren. In der Highschool blieb er dabei, schmückte Turnschuhe und T-Shirts von Mitschülern, manchmal gegen Bezahlung.

Mr. Zu Gaines‘ Halsbekleidung gehört ein Staffelei-Anhänger. Kredit…

Er engagierte sich auch stark in der Trinity United Church of Christ, wo ein junger Politiker, Barack Obama, häufig anwesend war. Mr. Obamas Aufstieg zur Präsidentschaft half Mr. Gaines, Geschichte als etwas anderes als eine Abstraktion zu sehen.

„Meine Kirchenfamilie war wirklich der Erste, der mich wissen ließ, dass ich ein großartiger Künstler sein könnte“, sagte er. „Ich erinnere mich, dass ich im Raum war, als Barack Obama in der Anfangsphase seines Wahlkampfs war. Einfach dort zu sein und diese Dinge zu sehen, bildet die Grundlage für meine Arbeit.“

2010 nahm er ein Teilstipendium an, um an der Northern Michigan University Football zu spielen. Er dachte, er hätte eine Chance, es in die National Football League zu schaffen, und sah sich selbst dem Weg von Ernie Barnes folgen, einem Profi-Footballspieler und Künstler, der während seiner Karriere oft mit einer Geldstrafe belegt wurde, weil er Skizzen gemacht hatte, obwohl er eigentlich hätte trainieren sollen. Mr. Barnes verdiente nach seinem Ausscheiden aus der NFL mehr als 100.000 US-Dollar pro Jahr. Sein Gemälde „The Sugar Shack“ erschien 1976 als Cover des Marvin Gaye-Albums „I Want You“ und als Bild, das währenddessen gezeigt wurde die Credits-Sequenz der CBS-Sitcom „Good Times“ aus den 1970er Jahren.

Verletzungen setzten Mr. Gaines‘ Traum, Profi zu werden, ein Ende. Also konzentrierte er sich auf seinen Rücken. „Ich muss sehen, was es bedeutet, ein echter Student und kein Athlet zu sein“, sagte er. „Im College ist deine Zeit monopolisiert, wenn du ein Athlet bist. Ich bin wirklich dankbar für diese Verletzung.“

Die Kleidung ist nach einem weiteren Tag im Atelier mit Farbe befleckt. Kredit…

Ein älterer Klassenkamerad bot an, eines seiner Gemälde für 300 Dollar zu kaufen. Sein Pastor und seine Familienmitglieder hatten seine Kunstwerke zuvor gekauft, aber dies war das erste Mal, dass jemand ohne ein klares Interesse an seinem Erfolg Arbeitgeber wurde.

Nach seinem Abschluss zog er zurück zu seiner Urgroßmutter und nutzte die Gartenwohnung als Rückzugsort. „Ich wollte mich da rausmalen“, sagte er in seinem Atelier, bevor er an einem Joint zog.

Im Jahr 2016, vor der Legalisierung von Marihuana in Illinois, wurde er während einer Verkehrskontrolle festgenommen, nachdem ein Polizist sagte, er habe nach Marihuana gerochen. Während der kurzen Haftzeit beschloss er, seinen Heimatstaat zu verlassen. „Ich kann nicht so kreativ sein, wie ich möchte, in einer Gegend zu leben, in der mir wegen meines Geruchs meine Freiheit genommen wurde“, sagte er.

Nike, das seinen Hauptsitz in Beaverton, Oregon/USA hat, spielte in seinen Gedanken eine große Rolle. Er zog 2017 nach Portland und besuchte regelmäßig den Beaverton-Komplex, ging sieben Meilen hin und zurück und traf sich in der Cafeteria mit jedem, der ihn sehen wollte. In seinem Atelier bewahrt er eine Turnschuhkiste auf, gefüllt mit 80 Besucherausweisen von damals.

„Sie sollen diese Abzeichen zurückgeben“, sagte er. „Die meisten Leute wussten nicht, wer ich war. Ich kannte drei Leute, die bei Nike arbeiteten, und sie waren nicht in der Lage, mir einen Job zu geben.“

Während er versuchte, irgendwie in das Unternehmen einzusteigen, baute er sich einen Ruf als Sneaker-Künstler auf, indem er seine verzierten Versionen der Nike Air Force 1 an seine Instagram-Follower verkaufte. Nike engagierte ihn als freiberuflichen Designer, um eine Kollektion speziell für Menschen in kreativen Bereichen zu erstellen.

„Was ich zu Nike gebracht habe, und sie waren so liebenswürdig, daran zu glauben, waren Schuhe zum Gestalten“, sagte Mr. Gaines. „Das ist ein Schuh, der mich verkörpert, in dem ich mich wohlfühle und den ganzen Tag im Schuh stehen kann.“

Mr. Gaines‘ jüngste Arbeiten, die in seinem Studio ausgestellt sind, darunter KAREN (S). Kredit…

Er arbeitete mit zwei Nike-Modellen, dem Nike Sky Force ¾ von 1982 und dem Nike Air Vortex von 1985, und nannte die Kollektion Game Worn. Nike veröffentlichte es 2017 in einer limitierten Auflage in einem Geschäft in Chicago. Seitdem wurden LeBron James und Russell Westbrook mit seinen Kreationen gesehen. Als Teil der Sneaker-Veröffentlichung leitete Mr. Gaines einen einwöchigen Workshop, der von Nike unterstützt wurde und Rückenkurse im South Shore Cultural Center in Chicago beinhaltete.

„Ich wollte etwas für die Kinder in meiner Gemeinde tun“, sagte Mr. Gaines. „Oft leben Kinder in Chicago so weit von den Orten entfernt, an denen diese Veranstaltungen stattfinden, dass sie keine 50 Dollar teilen oder ihr Leben riskieren können, wenn sie mit öffentlichen Verkehrsmitteln zur North Side gelangen.“

Jetzt konzentriert er sich auf seinen Rücken, während er sich auf eine für August geplante Einzelausstellung in der Russo Lee Gallery in Portland vorbereitet.

„Er macht es auf seine eigene Weise“, sagte Gardy St. Fleur, ein Kurator, der Spieler der National Basketball Association bezüglich ihrer Rücksammlungen berät. „Es ist roh und es ist echt.“

Whitner, der alte Sammler, glaubt, dass in Mr. Gaines Werk etwas fehlt – und dass seine Bilder noch interessanter werden könnten, bevor er es herausfindet.

„Ich glaube nicht, dass Julian sich erlaubt hat, verwundbar zu sein“, sagte Mr. Whitner. „Ich glaube nicht einmal, dass Julian seine Gefühle darüber, aus Chicago zu kommen, in Einklang gebracht hat. Und ich bin gespannt, wie sich das in seiner Arbeit zeigt, bevor er beginnt, diese Gefühle wirklich in Einklang zu bringen. ”

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