Ist die UConn-Dynastie vorbei? Auriemma mag die Aussichten für das nächste Jahr

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MINNEAPOLIS – Connecticut war fast drei Jahrzehnte lang die größte Bedrohung im College-Basketball der Frauen, gefährlich, selbst wenn sie wochenlang nicht auf Platz 1 der Division I stand – wo die Huskies verbrachten einen erheblichen Teil dieser Zeit.

Aber nach der Niederlage gegen South Carolina am Sonntagabend haben die Huskies keine perfekte Bilanz mehr bei NCAA-Meisterschaftsspielen. Zum ersten Mal seit 2008 werden einige UConn-Spieler ihren Abschluss machen, ohne einen nationalen Titel gewonnen zu haben. Und das Programm, das so oft als Dynastie angesehen wird, befindet sich mitten in seiner längsten Meisterschaftsdürre seit dem Gewinn der ersten seiner 11 Meisterschaften im Jahr 1995. Obwohl es in den letzten Jahren ein fester Bestandteil der Final Four war, war es seine letzte Meisterschaft im Jahr 2016.

„Das ist UConn, also ist es eine nationale Meisterschaft oder nichts“, sagte die Star-Wache im zweiten Jahr, Paige Bueckers, nach dem Spiel und blickte mit rotgeränderten Augen zu Reportern. „Ich bin natürlich verärgert, frustriert und enttäuscht.“

Ihr Trainer, Geno Auriemma, war ungewöhnlich gedämpft, als er nach dem Spiel mit Reportern sprach. Anstatt die Niederlage der „Unreife“ seiner Spieler zuzuschreiben, wie er es nach der letztjährigen Niederlage im nationalen Halbfinale gegen Arizona tat, beharrte der zweitsiegreiche Trainer in der Geschichte des Frauenbasketballs der Division I darauf, dass er stolz auf sein Team sei, dass es so weit gekommen sei.

Auriemma ging die Wäscheliste der Hürden durch, die die Huskies während der Saison überwunden hatten – die meisten davon bezogen sich auf die Gesundheit – und fügte hinzu, dass Stürmerin Olivia Nelson-Ododa hatte mit einer Verletzung gespielt, die er sich im Freitagsspiel gegen Stanford zugezogen hatte, und dieser Freshman Guard Azzi Fudd war über Nacht krank geworden und nicht zum Shootaround gegangen.

Das Team hatte sicherlich mit vielen Widrigkeiten zu kämpfen. Am bemerkenswertesten unter den verschiedenen Rückschlägen war die Knieverletzung von Bückers in der Zwischensaison, die zur schlechtesten regulären Saison der Huskies seit 17 Jahren beitrug.

Selbst diese Verletzung erklärt jedoch immer noch nicht die Fragen, die Auriemma an diesem Punkt seiner sagenumwobenen Karriere über jedem Schritt auftauchen lässt: Verliert die sagenumwobene UConn Huskies-Dynastie ihre Macht? Ist diese Niederlage, mehr als jede der vorherigen Final-Four-Niederlagen, diejenige, die das Ende einer Ära signalisiert?

„Es ist eine weitere Erinnerung daran, wie schwer es ist, hier zu gewinnen“, sagte Auriemma. „Normalerweise gewinnt das bessere Team, wenn du hier bist, und wir waren einfach nicht gut genug.“

Zia Cooke, links, und Destanni Henderson hatten die Aufgabe, Paige Bueckers von UConn zu verlangsamen, die mit 14 Punkten bei 6 von 13 Schüssen abschloss. Kredit… Charlie Neibergall/Associated Press
(980070) ) ) Auriemma sagen zu hören, dass es schwer ist zu gewinnen, kann fast unglaublich klingen, wenn man bedenkt, wie einfach er es in den letzten drei Jahrzehnten gemacht hat. Connecticut hatte lange Zeit das bessere Team in seinen Spielen – es hat ganze Spielzeiten damit verbracht, Teams um 30 oder 40 Punkte zu schlagen, und fast zu seinen 11 Meisterschaften gekreuzt.

Die Dominanz von UConn mag allmählich nachgelassen haben, aber die Strecke ohne Titel ist auch ein Beweis für das Wachstum von Programmen, die entwickelt wurden, um seine Position an der Spitze herauszufordern der Haufen. South Carolina beispielsweise ist mittlerweile zweifacher Champion, dessen Anspruch auf Powerhouse-Status dadurch verstärkt wird, dass sich die Gamecocks anders als 2017 durch die Huskies durchkämpfen mussten, um diese Meisterschaft zu gewinnen.

„Vieles von dem, was wir tun und erreichen können, hängt von ihrem Erfolg ab“, sagte South Carolinas Trainerin Dawn Staley vor dem Meisterschaftsspiel. „Ich denke, die Leute bei UConn behandeln ihr Frauen-Basketballteam als Sport. Sie sind wegen all der Siege und des ganzen Erfolgs dazu gezwungen, aber Sie könnten eine Seite aus ihrem Buch herausnehmen.“

Ob dieser Verlust darauf zurückzuführen ist, dass die Huskies nicht mehr das sind, was sie einmal waren, die Entwicklung einer noch härteren Konkurrenz oder nur eine Menge schlechter Breaks – vielleicht sind alle drei Gründe gültig – Auriemma ist optimistisch, dass sein junges Team wird in der nächsten Saison viel zu bieten haben.

„Ich mag unsere Chancen“, sagte Auriemma, der seine beiden A-List-Rekruten in Fudd und Bueckers zurückgeben und Ayanna Patterson und Isuneh Brady hinzufügen wird, die beide von ESPN unter den ersten fünf der Klasse 2022 geführt werden.

„Vorausgesetzt, wir müssen nicht wie in diesem Jahr durch eine Saison navigieren und – klopfen Sie auf Holz – wenn wir gesund bleiben“, sagte Auriemma, „ich gehe davon aus, nächstes Jahr wieder hier zu sein.“

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