In New Orleans sind die Final Four ein Grund für eine dringend benötigte Party

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NEW ORLEANS – Als er darüber schrieb, sich auf die Freundlichkeit von Fremden zu verlassen, stellte sich der berühmteste Dramatiker dieser Stadt wahrscheinlich nicht Karoliner und Kongressbesucher vor, die im Herbsaint die dunkle Mehlschwitze Gumbo schlürfen.

Aber selbst Tennessee war möglicherweise nicht in der Lage, die Schläge heraufzubeschwören, die er New Orleans in den letzten zwei Jahren zugefügt hat – die willkommene Ankunft dieses Final Four, das besser als Fiktion ist, und der Fremden, die es bringt Stadt.

Selten in der Sportgeschichte gab es eine Konvergenz eines Wettbewerbs mit dem Hype des Duke-North Carolina-Showdowns am Samstag und einer Gastgeberstadt, die so dringend auf das Spiel des Jahrhunderts angewiesen ist. und Einnahmen, die damit einhergehen.

Immer führte Joe Burrow den Bundesstaat Louisiana im Januar 2020 zum College-Football-Titel im Superdome und die Louisianer feierten einen Monat später Mardi Gras – aufeinanderfolgende hohe Feiertage für diesen Bundesstaat – in New Orleans wurde gestürzt ein dunkler Winter.

Die Coronavirus-Pandemie kam hier früh und war bösartig; dann war da letztes Jahr der Hurrikan Ida, der immer noch blaue Planen hinterlassen hat, wo Dächer sein sollten; Kriminalität hat viele Einwohner verzehrt, dank einer Reihe grausamer Autodiebstähle; und letzte Woche, als ob die einzige Seuche, die noch heimgesucht werden würde, ein Heuschreckenflug wäre, fegte ein Tornado hindurch und beschädigte 150 Häuser.

Weniger sichtbar, aber genauso bedrohlich für die Psyche und die Wirtschaft der Stadt war, was nicht passiert ist – die abgesagten Konzerte, Kongresse und Festivals an einem Ort, der mehr als jedes andere Reiseziel diesseits von Las Vegas davon abhängt zehn Besucher. Im Jahr 2020 verlor die Stadionbehörde des Superdome über 90 Millionen US-Dollar an Veranstaltungs- und Steuereinnahmen.

Die Stille und Leere haben in einer Gemeinde, die nicht nur an den Lärm des Trompeters aus dem Jazzclub und den Nachtschwärmer der Bourbon Street gewöhnt ist, sondern auch an die leisen Menschenmassen von Konferenzteilnehmern mit Umhängebändern und rollenden Straßenbahnfahrern, einen erschütternden Eindruck gemacht die St. Charles Avenue hinauf.

„Covid hat unsere Welt wirklich lahmgelegt“, sagte Kermit Ruffins, Trompeter und Clubbesitzer aus New Orleans.

Ruffins, der jeden Dienstag und Sonntag in seiner Schwiegermutter-Lounge spielt, hat hier mehr gesagt als die meisten anderen. Die Pandemie erschöpfte seine beiden Einnahmequellen: Er verlor eigene Auftritte sowie Kunden in seinem Club. Und diesen Monat wurde seine schwangere Freundin von einer verirrten Kugel getroffen (sie und ihr Baby sind OK).

Trotz seiner Probleme sagte Herr Ruffins, er fühle sich optimistisch. „Wir können es spüren, seit Mardi Gras fühlt es sich an, als wären wir zurück“, sagte er.

Nur wenige Dinge außer den Saints verlieren irritierende New Orleanser mehr als Außenstehende, die sie wegen ihrer „Resilienz“ bevormunden – so klischeehaft, dass es hier manchmal als „das R-Wort“ bezeichnet wird – aber es ist schwer, die vorsichtige Hoffnung zu übersehen, dass der Frühling vielleicht, nur vielleicht, endlich angekommen ist.

Es war ein sonnengesprenkelter Mardi Gras mit Touristen, die knapp unter der Präpandemie-Zahl ankamen, unmittelbar gefolgt von einem stark besuchten, allerersten New Orleans Book Festival, das die „Today“-Show in die Stadt brachte.

Aber das könnte der Gumbo vor dem Hauptgericht gewesen sein – was der ESPN-Sender Dick Vitale in einer Textnachricht sagte, war das größte College-Basketballspiel seit dem Zusammenstoß zwischen Magic Johnsons Michigan State und Larry Birds Indiana State im Jahr 1979 „die Aufregung von March Madness.“

In einer Stadt, die ihre Exzesse und ihren Appetit feiert, ist es angemessen, eine Veranstaltung der Superlative zu veranstalten.

New Orleanians sehen jedoch das allererste Turnier-Duell zwischen den Rivalen der Tobacco Road und das möglicherweise letzte Spiel von Duke Coach Mike Krzyzewski durch eine ausgesprochen lokale Linse.

„Es ist die erste große, gute Nachrichtenaufmerksamkeit, die wir seit dem 13. Januar 2020 erhalten haben“, sagte James Carville, der berühmte demokratische Stratege, in Anspielung auf das Datum des College-Football-Titelspiels seiner geliebten LSU Tigers Triumph. „Dies ist eine Chance für das Land, New Orleans wieder kennenzulernen.“

Eric Miller, Barkeeper The Will & The Way in der Nähe der Bourbon Street.
Frenchman Street bei Sonnenuntergang.

Für diejenigen, die es persönlich tun möchten, wird es nicht billig.

Die meisten Nonstop-Flüge nach New Orleans an diesem Wochenende waren ausverkauft, und viele Verbindungen kosteten über 1.000 $. Unterkunft war knapp; Das einzige verbleibende Marriott-Hotel mit Zimmern für Freitag- und Samstagabende war ein AC-Hotel, das 1.458 US-Dollar pro Nacht kostete. Und Tickets für das Matchup am Samstag gehörten zu den teuersten in der Turniergeschichte: über 4.000 US-Dollar pro Platz auf StubHub für alles in der unteren Schüssel, wo das Spiel ohne die Hilfe eines riesigen Bildschirms verfolgt werden kann.

Die vielen gut betuchten Absolventen von Kansas, Villanova und insbesondere Duke und UNC sind ein willkommener Anblick für Gastronomen, Hoteliers und lokale Führungskräfte.

„Mardi Gras ist eine Sache, aber dies erreicht einen anderen Besucher, es sind CEOs und Führungskräfte“, sagte Anne Milling, eine Säule der philanthropischen Gemeinschaft von New Orleans. „Das ist unser Brot und Butter und, ich sage Ihnen was, wir werden jeden wie eine Familie willkommen heißen.“

Es ist eine der bleibenden Ironien dieser Stadt, in der die Tugenden und Laster Europas, der Karibik und des tiefen Südens alle zusammenzulaufen scheinen: Sie kann Großveranstaltungen so gut bewältigen wie jede andere Stadt der Welt, aber es kämpft mit grundlegenden Dienstleistungen wie der Müllabfuhr für die Bewohner.

„Wir können die Lichter auf der Canal Street nicht synchronisieren, aber wir können die berühmtesten Sportveranstaltungen ausrichten“, scherzte Jeff Duncan, der viel gelesene Sportkolumnist von The Times-Picayune.

Andere Veranstaltungsstädte haben vergleichbares Wetter und die Strände, die New Orleans fehlt, ganz zu schweigen von mehr Flügen und weniger Morden pro Kopf – doch die großen Spiele kehren immer wieder.

„Wenn Sie hier eine Üstün-Schüssel abdecken, spüren Sie es auf jeder Straße und in jedem Viertel“, sagte Herr Duncan. „Dieses immersive Gefühl hat man in Los Angeles oder gar Miami nicht. Der Fußabdruck in der Innenstadt ist so kompakt.“

Sie steigen aus dem Flugzeug, sagte Doug Thornton, der beim Betrieb des Superdome hilft, „und kommen ins French Quarter und sind von 30.000 anderen Menschen umgeben, die die Trikots ihrer Teams tragen und Hurricanes trinken.“

Shae Goza, rechts, der aus Denver zu Besuch war, hielt eine Albino-Burma-Python auf der Bourbon Street.
Norman Caesar spielt am Blue Nile in der historischen Frenchman Street.

New Orleans war der Austragungsort von 10 Great Bowls (nach Miami an zweiter Stelle), zahlreicher College-Football-Titelspiele, ein paar WrestleManias und ein Papstbesuch.

Aber es hatte sein größtes Glück mit College-Basketball.

Hier fand das erste Final Four in einer Kuppel statt. Das war 1982, als Michael Jordans Korb UNC zu einem nationalen Titel machte – so lange her, dass in der Begrüßungsbroschüre vermerkt wurde, dass einige Restaurants in New Orleans Mäntel und Krawatten verlangten, während viele „Gentleman erlaubten, Jacken oder Freizeitanzüge zu tragen“.

Mehr als jeder andere Sport ist diese Stadt jedoch auf Spaß ausgerichtet.

„New Orleans ist bereit für jede Art von Party“, sagte Herr Ruffins und stellte fest, dass er hier bereits Besucher des Jazz Fest, der nächsten großen Veranstaltung, traf.

Was es zu einem so attraktiven Reiseziel macht – jenseits der Beignets, Perlen und Schnaps – ist das Gefühl der Heimat hier, die dauerhafte und verlässliche Kultur, die die Besucher kennen und kennen Sehnsucht aus der Erinnerung. So viele Auswärtige lächeln, wenn man New Orleans erwähnt, weil es sie an ihre eigenen Besuche hier erinnert und sie begierig darauf macht, wiederzukommen.

Es ist die Art von Stadt, wo man, wie der Autor und gebürtige Sohn Walter Isaacson in einem anderen Zusammenhang sagte, 90 Leute zu einer Veranstaltung einlädt und 100 kommen werden.

Versammlungen sind natürlich das Lebenselixier der Wirtschaft. Aber sie repräsentieren auch die Freude der Stadt. Und das nicht nur für Touristen.

Natürlich gibt es Mardi Gras, Final Fours und Great Bowls. Aber dieser Ort hat auch kleinere Angelegenheiten, deren Abwesenheit während Covid-19 so schmerzhaft war: die Busse von College-Kids, die zu Verbindungsfeiern in die Stadt kommen; der spontane Stopp im kreolischen Gumbo in Tremé oder einfach nur ein Abend mit Freunden für Bourbon; rote Soße und Knoblauch mit einer Beilage Austern bei Mosca’s, dem legendären Laden nur gegen Barzahlung auf der anderen Seite des Mississippi.

Nina Compton, eine lokale Gastronomin, deren beliebte Restaurants für das Wochenende gebucht waren, sagte, die Höhen und Tiefen des Lebens in Covid seien „geistig anstrengend“ gewesen, mit dem Schwenk zum Mitnehmen, gefolgt von der Notwendigkeit, im Freien zu speisen und dann die vorgeschriebenen Impfausweisprüfungen.

Brass-A-Holics spielen bei Tipitina.

Ms. Compton sagte jedoch, dass es nicht nur das Restaurantgeschäft war, das begeistert war, hier zur Normalität zurückzukehren – es war alles neu Orleans.

„Das hatten wir wirklich seit zwei Jahren nicht mehr“, sagte sie über die geschäftige, verschwitzte und süße Art dieser Stadt. „Das brauchen wir, dafür leben wir.“

Um einen anderen regionalen Ausdruck auszuleihen, einen weit vor der Zeit von Tennessee Williams, er bedeutet hier einfach mehr.

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