Ein verzögertes Ende von Spiel 4 hat sofortige Nachbeben

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TAMPA, Florida – Das Spiel, das die Colorado Avalanche an den Abgrund führte, ihren ersten Stanley Cup seit über zwei Jahrzehnten zu gewinnen, war ein oder zwei Minuten zuvor zu Ende gegangen, und die Hockey Hall of Famer hinter dem Lastenaufzug in der Amalie Arena starrte geradeaus, als es die sieben Stockwerke auf Eishöhe hinabstieg.

Sein Gesicht verriet nichts darüber, was er gerade gesehen hatte – der Puck, der verschwand, die Verwirrung, die herrschte, die darauf folgende Euphorie – oder was es für ihn bedeutete, den Mann, der den Moloch dieser NHL-Playoffs zusammenstellte.

Vor Spiel 4 der Finals am Mittwochabend war es er, Joe Sakic, jetzt General Manager der Avalanche, der in diesem Jahrtausend das denkwürdigste Tor der Franchise erzielt hatte. Er überließ diese Auszeichnung – vermutlich glücklicherweise – Nazem Kadri, dessen Schuss aus dem Ansturm alle täuschte, einschließlich Lightning-Torhüter Andrei Vasilevskiy, der On-Ice-Offizielle und eines Heimpublikums in Tampa, das es nicht gewohnt war, zu schweigen.

Als der Puck schließlich im Netz entdeckt wurde, bestätigte er nicht nur Colorados 3:2-Sieg in der Verlängerung, sondern auch eine übergreifende Wahrheit in dieser Serie und in dieser Nachsaison. Die Lightning mögen die Glaubwürdigkeit und Hartnäckigkeit eines zweifachen Titelverteidigers haben, aber Colorado war das überlegene Team.

Die Avalanche haben 18 Playoff-Spiele bestritten und 15 gewonnen. Sie überschwemmten Nashville, St. Louis und Edmonton – sie gewannen die erste und dritte Runde – bevor sie sich dreimal gegen die Lightning durchsetzten, zweimal in der Verlängerung, und beide Verlängerungen dominierten. Ihre Schnelligkeit und ihr Können und ihre Spezialteams – sieben Tore zu Tampa Bays einem – haben Tampa Bay überwältigt, genau wie Sakic gehofft hatte, dass sie in die Serie gehen würden. Am Mittwoch erzielten Kadri und fünf Spieler, die innerhalb des letzten Jahres hinzugewonnen wurden – und drei vor Ablauf der Handelsfrist, in Andrew Cogliano, Nico Sturm und Artturi Lehkonen – zusammen sechs Punkte für den Gleichstand und den Sieg.

Colorado kann den Pokal mit einem weiteren Sieg holen, schon am Freitagabend in Denver, wo die Avalanche den Lightning in den Spielen 1 und 2 in der bequemen Höhe von einer Meile mit 11: 3 besiegte.

„Offensichtlich predigen sie wahrscheinlich: ‚Sie waren noch nie hier; Sie werden eng werden‘, und das ist fair“, sagte Nathan MacKinnon vom Colorado Star Center. „Aber wir werden bereit sein zu gehen. Wir waren in allen Playoffs und in der ganzen Saison großartig unter Druck.“

MacKinnon hat in jeder Hinsicht recht. Colorado, ein ewiger Anwärter, hatte seit 2001, als Sakic in Spiel 7 gegen die Devils das entscheidende Tor erzielte, oder seit 2002 im Konferenzfinale nicht mehr um den Pokal gespielt. Und das, obwohl er in der vergangenen Saison für die NHL zur Presidents‘ Trophy gerollt war beste Bilanz, obwohl er eine gefürchtete Ansammlung von Talenten vorzuweisen hat, darunter MacKinnon, dessen Schritte von einem Seismografen gemessen werden sollten, Stürmer Mikko Rantanen und der mit der Norris Trophy ausgezeichnete Verteidiger Cale Makar, dessen Vergleiche mit Bobby Orr wie ein Sakrileg erscheinen würden, wenn sie es nicht wären so auffallend.

Manchmal profitieren Teams bei der anstrengenden Jagd nach einem Pokal jedoch vom Glück, von Zufällen und Umständen und von grenzenloser Schmerztoleranz: von der Begegnung mit schwächeren Torhütern in den ersten drei Runden bis hin zu Kadris chirurgisch repariertem rechten Daumen, der wieder genug Funktion hat, um seine Rückkehr zu verdienen Aufstellung nach dreiwöchiger Abwesenheit.

„Nur zu denken, dass ich fertig bin, und dann einen Funken Hoffnung zu haben, jetzt hier zu sitzen, ist irgendwie surreal“, sagte Kadri und fügte hinzu: „Darauf habe ich so ziemlich mein ganzes Leben gewartet.“

In Spiel 4 ihres Triumphs in der zweiten Runde gegen St. Louis erzielte Kadri nur wenige Stunden, nachdem sie rassistische Todesdrohungen von Fans wegen einer Kollision erhalten hatte, die Blues-Goalie Jordan Binnington aus der Serie warf, einen Grenztrick. In einem weiteren Spiel 4 beendete Kadri am Mittwoch eine Sequenz, die mit einem süßen Pass von Goalie Darcy Kuemper begann – die, als sie spürte, dass Lightning müde war, das Bewusstsein hatte, den Puck auf Eis zu schieben – und den Puck an Vasilevskiy vorbeiführte. So schien es jedenfalls.

Ein paar Sekunden lang feierte niemand, in einem Moment, der an einen weiteren enttäuschenden Sieger der Verlängerung aus dem Finale erinnerte, den Patrick Kane aus Chicago 2010 erzielte, um den Titel gegen Philadelphia zu holen. Dann fing Kadri an zu nicken, die Bank leerte sich und die Lightning begannen vom Eis zu gleiten, ihre Hoffnungen auf einen dritten Titel in Folge in Gefahr.

Selbst um dieses Stadium zu erreichen, mussten sie die beiden torgefährlichsten Teams der Liga, Toronto und Florida, überstehen und einen 0: 2-Rückstand gegen die Rangers überwinden, während sie jede Serie auswärts starteten. Um diesen zu verlängern, müssen die Lightning eine unheilige Dreieinigkeit der Enttäuschung ersticken: eine Niederlage in der Verlängerung, zu Hause, bei einem Tor, von dem sie glaubten, dass es nicht hätte zählen sollen.

Andrew Cogliano, Dritter von links, eine Übernahme nach Handelsschluss, erzielte den Ausgleichstreffer für Colorado. Anerkennung… Mark J. Rebilas/USA Today Sports, über Reuters

Als Tampa Bay Coach Jon Cooper seine Pressekonferenz nach dem Spiel betrat, sah es aus, als bräuchte er einen kräftigen Drink, eine Umarmung oder etwas Zeit allein in einem schalldichten Raum mit der amtierenden Crew – oder eigentlich alle drei. Er nahm eine Frage, bevor er sich entschuldigte, und klang niedergeschlagen, als er die Leistungen seines Teams in einer Ära der Gehaltsobergrenzen lobte, die Möchtegern-Dynastien ersticken, bevor er in eine kryptische Antwort überging, die die Legitimität von Kadris Ziel in Frage stellte.

„Dieser wird viel mehr stechen als andere“, sagte Cooper und fügte hinzu: „Sie werden sehen, was ich meine, wenn Sie das Siegtor sehen. Und mein Herz schlägt für die Spieler. Weil wir wahrscheinlich immer noch spielen sollten.“

Wie er am Donnerstag wiederholte, behauptete Cooper, ein ehemaliger Anwalt, basierend auf Wiederholungen, die in den sozialen Medien abprallten, dass Colorado zu viele Männer auf dem Eis hatte, als Kadri traf – dass MacKinnon zu lange verweilte, zu weit von der Avalanche-Bank entfernt, als Kadri sprang Vorderseite. Die Liga sagte in einer am Donnerstagmorgen von ihrer Abteilung für Hockeyoperationen herausgegebenen Erklärung, dass keiner der Beamten dies als Verstoß betrachtete und dass der Anruf keiner Bildprüfung unterzogen wurde.

Obwohl er sagte, dass das Team am Donnerstag weitermachen muss, erwähnte Cooper natürlich kein einziges Mal, dass die Lightning von einem ähnlichen Noncall in der letzten Nachsaison profitierten, als sie anscheinend einen zusätzlichen Spieler auf dem Eis für das Tor hatten, das die Inselbewohner verdrängte Spiel 7 ihrer Halbfinalserie. Im Hockey, wenn nicht im Leben, gleichen sich diese Momente in der Regel aus, und weder die Interpretation einer Regel noch die Launen eines Pucks konnten Colorados Autorität in der Verlängerung schmälern, wenn es bei vielen anderen Gelegenheiten beinahe ein Tor erzielt hätte.

Laut Natural Stat Trick hat die Avalanche insgesamt 75 Schüsse mehr bei gleicher Stärke registriert als die Lightning. Sie haben 11 weitere hochgefährliche Torchancen. Sie haben Tampa Bay durch die neutrale Zone und zwischen den Kreisen und unterhalb der Torlinie betont.

So haben sie die ganze Saison über gewonnen, die ganze Nachsaison, und wenn Tampa Bay nicht einen letzten Schub aufbringen kann – und dann noch einen und noch einen –, wird Sakic das nächste Mal, wenn er mit dem Aufzug zum Eis hinunterfährt, den Stanley Cup holen .

Die New York Times

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