Ein High School Reunion bei den Final Four

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NEW ORLEANS – Brandon Slater, ein hochrangiger Stürmer bei Villanova, ist bei den Final Four mit einem Ziel: dem Gewinn einer nationalen Meisterschaft.

Und wenn das Erreichen dieses Ziels bedeutet, einige seiner ehemaligen Highschool-Teamkollegen zu schlagen, dann sei es so.

Slater ist einer von vier Spielern in den Final Four, die Highschool-Teamkollegen an der St. Paul VI Catholic High School in Chantilly, Virginia, waren. Als Slater in der Saison 2017/18 Senior war, spielte auch Paul VI der North Carolina Guard Anthony Harris und die Duke Guards Jeremy Roach und Trevor Keels. Gemeinsam gewannen sie eine Landesmeisterschaft.

Die Gruppe bleibt während der Saison per SMS in Kontakt, um sich gegenseitig zu unterstützen, sagte Slater, aber da eine Reise zum nationalen Meisterschaftsspiel auf dem Spiel steht, könnten die Dinge diese Woche nicht so freundlich sein.

„Wir halten uns das ganze Jahr über positiv, und wenn wir während des Jahres zufällig miteinander spielen, sind wir nicht so enge Freunde, “, sagte der 6-Fuß-7-Slater, der für Villanova durchschnittlich 8,3 Punkte und 3,6 Rebounds pro Spiel erzielt, diese Woche in einem Telefoninterview.

Die Spieler von Paul VI. – „PVI“, wie die Schule abgekürzt wird – sind nicht die einzigen ehemaligen Mannschaftskameraden, die im nationalen Halbfinale wieder zusammenkommen. Der Wachmann im zweiten Jahr aus North Carolina, RJ Davis, und der Stürmer des Duke-Neulings, AJ Griffin, gewannen 2018 gemeinsam eine New York State Championship an der Erzbischof Stepinac High School in White Plains. Der Duke Junior Wing Wendell Moore Jr. und der Senior Forward Leaky Black aus North Carolina spielten zusammen an der Cox Mill High School in Concord, NC

. Slater und Villanova treffen am Samstag im ersten Spiel auf Kansas, während Duke und North Carolina wird im zweiten Spiel spielen. Es ist das erste Mal, dass zwei Teams aus demselben Staat und derselben Konferenz im Final Four aufeinandertreffen.

Zurück in Chantilly plant Glenn Farello, der Chef-Basketballtrainer von Paul VI, das nationale Halbfinale auf seiner Couch mit seiner 1-jährigen Tochter Zadie zu sehen, während er ein marineblaues Duke-T-Shirt darunter trägt Villanova-Pullover. Da Harris in dieser Saison nicht spielt, während er sich von einer vorderen Kreuzbandverletzung erholt, kann Farello seine anderen ehemaligen Spieler anfeuern, um sich am Montag in einem nationalen Meisterschaftsspiel zwischen Duke und Villanova zu treffen.

„Wenn wir ein Duke-Villanova-Finale haben, bin ich dafür, dass alle drei meiner Jungs großartig sind, und wir werden mit dem einen feiern und die anderen umarmen“, sagte Farello in einem Telefoninterview.

Über seine ehemaligen Spieler fügte er hinzu: „Was an all diesen Jungs großartig ist, ist ihre Konkurrenzfähigkeit. Das sind alles Jungs, die großartige Teamkollegen sind. Es ist so viel zu sehen, wie Ihre Jungs mit Teams spielen, die eine Siegerkultur haben und dazu beitragen, und alles tun, um den Teams zu helfen, denn das haben sie hier bei uns getan.

Villanovas Brandon Slater, zweiter von links, und Dukes Trevor Keels, vierter von links, spielten an der Paul VI. Katholischen High School in Virginia . Kredit… Daniel Dunn/USA Today Sports, via Reuters
Kredit… Bob Donnan/USA Today Sports, via Reuters

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Während der Saison 2017/18 versuchte Slater, seinen jüngeren Teamkollegen als Vorbild zu dienen – Roach ist im zweiten Jahr bei Duke, Keels ein Neuling. Slater selbst hatte die Grundlagen von Aaron Thompson gelernt, seinem langjährigen Freund, der ihm bei Paul VI ein Jahr voraus war und gerade eine fünfjährige Karriere bei Butler abgeschlossen hat, wo er der Leiter des Programms für Karriereassistenten ist.

„Ich und er stehen uns sehr nahe – wir sprechen fast jeden Tag, wenn wir können, oder jede Woche, wenn wir können“, sagte Slater über Thompson. „Er hat mir definitiv beigebracht, wie man führt, und als er ging, wusste er, dass wir noch Zeit hatten und einige Spieler kommen würden. Wir hatten einen jungen Jeremy Roach, wir hatten einen jungen Trevor Keels, Anthony Harris. Und er sagte mir, dass es jetzt unsere Zeit ist.“

In der Saison 2017/18 gingen die Panthers mit 18:0 durch den harten Zeitplan der Washington Catholic Athletic Conference, die als landesweit beste private Schulvorbereitungs-Basketballliga gilt. Aber im Februar brach sich Slater einen Knochen in seiner linken Schusshand und schied für die WCAC-Playoffs aus, wo Paul VI. gegen den Rivalen Gonzaga College High School verlor.

Er kehrte mit „ganz gepolsterter Hand“ zurück, sagte Farello, und „konnte nicht außerhalb von 12 Fuß schießen.“ Aber er spielte eine Schlüsselrolle in der Verteidigung, als die Panthers die Staatsmeisterschaft mit 18 Punkten Vorsprung auf Bishop O’Connell gewannen.

Slater wusste damals, dass Harris, Roach und Keels für größere und bessere Dinge bestimmt waren.

„Man merkte sofort, wie talentiert diese Jungs sein würden“, sagte Slater. „Jeremy Roach und Trevor Keels traten in großen Momenten auf.“

Villanova Coach Jay Wright gefiel es, dass Slater das Statistikblatt füllen konnte. Nachdem Slater in einem Spiel, das Wright beobachtete, mehrere Rebounds, Steals und Blocks erzielt hatte, bot er Slater ein Stipendium an. Als es an der Zeit war, sich für ein College zu entscheiden, entschied sich Slater für Villanova, weil ihm der Ansatz der Universität gefiel.

„Es war so ähnlich, wie sie über Teamwork und Familie predigen“, sagte Slater. „Bei Villanova ist das Größte, was wir haben, unsere Familie.“

Nach Slater rekrutierten High-Major-Trainer weiterhin Spieler von Paul VI. Roy Williams, der ehemalige Trainer von North Carolina, kam durch die Schule für Harris, der sich für die Tar Heels engagierte, nachdem er sich ursprünglich für Virginia Tech entschieden hatte. Er änderte den Kurs, nachdem Coach Buzz Williams zu Texas A&M gegangen war.

Duke Coach Mike Krzyzewski und seine Mitarbeiter besuchten auch Paul VI, um Roach zu rekrutieren, der sich verpflichtete, im Mai 2019 für die Blue Devils zu spielen. Bei einem von Krzyzewskis Besuchen, um Roach zu sehen, rief Farello Keels in sein Büro, so dass der jüngere Spieler könnten den Trainer der Hall of Fame treffen. Farello wusste, dass Duke die Traumschule von Keels war.

„Er kam herein und hatte große Augen“, erinnerte sich Farello. „Und als er hinausging, drehte ich mich zu Coach K um und sagte: ‚Ich wollte es nur machen, während du weißt, wer er ist, weil ich denke, dass du irgendwann mit diesem zurückkehren möchtest.‘ Und genug Zeit, sie haben es getan.“

Dukes AJ Griffin, zweiter von links, und North Carolinas RJ Davis, fünfter von links, spielten bei Erzbischof Stepinac in White Plains, NY Kredit… Kyle Terada/USA Today Sports, via Reuters
Kredit… Rob Kinnan/USA Today Sports, via Reuters

Keels verpflichtete sich schließlich im April 2021 zu Duke und ist nun einer von drei Duke-Neulingen – zusammen mit Griffin und Paolo Banchero – die voraussichtlich in der ersten Runde des NBA-Entwurfs dieses Sommers ausgewählt werden.

Keels, der mit 6 Fuß 5 Zoll und 221 Pfund wie ein NFL-Linebacker gebaut ist, erzielt im Durchschnitt 11,3 Punkte und 3,5 Rebounds, während Roach im Durchschnitt 8,6 Punkte und 3,1 erzielt hilft.

Roach wusste, dass sie mit ihrem Highschool-Team Teil von etwas Besonderem waren, und er spürte, dass Größeres bevorstand.

„Vier Jahre später, alle hier in den Final Four zu landen, kann man nicht glücklicher sein“, sagte Roach am Freitag. „Das zeigt Ihnen nur, wie gut PVI ist.“

Jetzt versuchen sie, eine weitere Meisterschaft auf einer größeren Bühne zu gewinnen.

Keels sagte im Februar, dass die aktuellen Blue Devils „mehr Talent“ und „bessere Tiefe“ haben als das Team von 2015, das die nationale Meisterschaft gewann, und dass das diesjährige Team „definitiv“ die Netze in Krzyzewskis schlagen kann letztes Jahr mit dem Programm.

Farello sagte unterdessen, er höre jede Woche von mehreren NBA-Scouts, die sich nicht nur über Keels, sondern auch über Slater informieren.

Obwohl sich die Paul VI-Spieler jetzt auf ihre eigenen Teams konzentrieren, sagte Slater, dass die Gruppe später hoffentlich lernen wird, ihre Errungenschaften in dieser Saison zu schätzen.

„Wenn das alles gesagt und getan ist, werden wir uns definitiv zurücklehnen und ewig darüber reden“, sagte er.

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