Die Pelikane finden ihren Weg ohne Zion Williamson

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Letzten Monat warf Zion Williamson den Ball vom Brett, fing ihn in der Luft auf, kreuzte ihn zwischen seinen Beinen und warf einen Dunk, bevor er wieder auf die Erde abstieg. Diesen Monat fuhr er zum Lack, sprang aus dem eingeschränkten Kreis und startete in einen 360-Grad-Slam. Dies waren die Highlights im Cirque du Soleil-Stil, auf die Pelicans-Fans gehofft hatten, Williamson jeden Abend auftreten zu sehen, nachdem New Orleans ihn mit der Nummer 1 im NBA-Entwurf 2019 gedraftet hatte.

Das einzige Problem? Keines dieser Highlight-Reel-Spiele fand während eines Spiels statt. Der erste wurde aus einem leeren Fitnessstudio in Williamsons Instagram-Geschichte gepostet, und der zweite kam während des Aufwärmens vor dem Spiel, bevor die Pelicans die Los Angeles Clippers im Play-in-Turnier besiegten.

Es ist fast ein Jahr her, seit Williamson das letzte Mal in einem Live-Spiel gespielt hat, das Ergebnis einer schmerzhaft langsam heilenden Fußoperation. Ohne ihn haben die Pelicans einen überraschenden Playoff-Lauf hingelegt und geben den topgesetzten Phoenix Suns in ihrer Erstrundenserie alles, was sie können. Die Leistung der Pelikane hat Basketballfans überall – und besonders in New Orleans – dazu gebracht, sich zu fragen, wie gut dieses junge Team sein könnte, wenn Williamson da wäre.

Die Pelikane schlossen die Serie mit 2:2 mit einem energischen 118:103-Heimsieg gegen Phoenix am Sonntag. Die Suns lagen zur Halbzeit mit 2 Punkten im Plus, aber New Orleans übertraf sie im dritten Viertel mit 12 Punkten und führte auf dem Weg zum Sieg mit bis zu 18 Punkten. Das heimische Publikum rockte – die Art von Atmosphäre, die zur Routine werden könnte, wenn sich das Team mit und ohne Williamson weiter findet.

Das letzte Spiel, in dem Williamson auftrat, war am 4. Mai 2021 gegen Golden State. Er hatte 23 Punkte, 12 Assists und 7 Rebounds im Sieg. Kredit… Gerald Herbert/Associated Press
)Als Highschooler wurde Williamson gehyped wie kein anderer Spieler seit LeBron James. Seine hochfliegenden Dunks machten ihn zu einer Berühmtheit in den sozialen Medien und zu einem begehrten Rekruten, aber einige Scouts fragten sich, ob ein 6-Fuß-6, 280-Pfund-Stürmer in seiner einzigen Saison bei Duke, Williamson, im College-Basketball oder in der NBA erfolgreich sein könnte ließ keine Zweifel an seinen Fähigkeiten. Bei seinem College-Debüt gegen Kentucky erzielte er 28 Punkte in 23 Minuten beim 11-gegen-13-Schießen und produzierte das erste von vielen verblüffenden Highlights, als er einen 7-Fuß-Schuss mit beiden Händen blockte, bevor er eine schnelle Pause anführte und RJ fand Barrett für einen Eimer im Übergang.

Während dieser Duke-Saison blätterten Williamsons Dunks weiterhin die Farbe von den Felgen ab und wurden auf „SportsCenter“ wiederholt ausgestrahlt. Aber er erwies sich als mehr als ein menschliches Highlight. Er zeigte ein unheimliches Talent dafür, Überholspuren zu sehen, bevor sie in der Offensive auftauchten – und sie in der Defensive zu unterbrechen, wo er durchschnittlich 2,1 Steals pro Spiel erzielte. Trotz seiner Größe spielten die Blue Devils oft gegen Williamson an der 5, und er verteidigte den Rand bewundernswert mit durchschnittlich 1,8 Blocks pro Spiel.

„Dieser Junge ist – er ist einfach einzigartig“, sagte Duke-Trainer Mike Krzyzewski im März 2019 gegenüber Reportern. „Er ist sicherlich ein besonderer Basketballspieler, aber als Jugendlicher hat er eine Reife. Es ist ungewöhnlich. Es ist wirklich ungewöhnlich. Wie bescheiden er ist. Wie frisch, aufregend. Er ist exquisit. Er ist einfach der Beste.“

. -Fünf Pick, De’Andre Hunter. Nachdem er Guard Kyle Guy zunächst außerhalb der 3-Punkte-Linie verteidigt hatte, jagte Williamson einen Pass zu einem weit geöffneten Hunter in der gegenüberliegenden Ecke. Williamson legte in zwei Sekunden 25 Fuß zurück, startete wie von Cape Canaveral und schlug Hunters Schuss in die vierte Reihe der Tribünen.

Brandon Ingram hat die Pelicans ohne Williamson angetrieben und in den ersten drei Spielen der Serie gegen die Suns durchschnittlich 29,7 Punkte erzielt. Er hatte 37 Punkte im Spiel 2 von New Orleans gewonnen. Kredit… Nachdem er sich in der NBA-Vorsaison 2019 den Meniskus gerissen hatte, trat Williamson in seiner ersten Saison in New Orleans nur in 24 Spielen an. Trotzdem wurde er in das NBA All-Rookie First Team berufen. In der nächsten Saison erzielte er auf dem Weg zu seiner ersten All-Star-Auswahl durchschnittlich 27 Punkte, 7,2 Rebounds und 3,7 Assists pro Spiel. Er erwies sich als einer der effizientesten Torschützen in der NBA und schoss in 25 aufeinanderfolgenden Spielen einmal mehr als 50 Prozent vom Boden. Sein Durchschnitt von 20,3 Punkten im Paint pro Spiel war mehr als jeder Spieler seit Shaquille O’Neal. Es ist Williamsons Fähigkeit, in Halfcourt-Sätzen leicht zu punkten, die New Orleans in diesem Jahr am meisten vermisst hat.

Da Williamson in dieser Saison wieder pausierte, sahen die Pelikane lustlos aus, um das Jahr zu beginnen. Sie gewannen nur ein Spiel in ihren ersten 13 und verbrachten den größten Teil der ersten drei Monate im Keller der Western Conference. Aber Willie Green, ihr Cheftrainer im ersten Jahr, schaffte es, das Team nicht bei der Frage verweilen zu lassen, wann Williamson zurückkehren würde. Stattdessen konzentrierte er sich auf die Entwicklung anderer junger Stars: Trey Murphy, ein First-Round-Pick; Herbert Jones, ein Zweitrundenpick; und der nicht gedraftete Point Guard Jose Alvarado haben sich als überraschend reife und effektive Rookies herausgestellt. Als die Handelsfrist näher rückte, waren die Pelicans zu einem lästigen und physischen Defensivteam geworden und im Westen auf den 10. Platz vorgerückt.

Der Austausch mit den Portland Trail Blazers für Guard CJ McCollum nahm etwas von dem offensiven Druck von ihrem Torschützenkönig Brandon Ingram und gab den Pelicans einen dringend benötigten erfahrenen Anführer in der Umkleidekabine. Ingram und McCollum entwickelten eine schnelle Chemie, obwohl sie in der regulären Saison nur 15 Spiele zusammen bestritten haben. Als McCollum und Ingram sich das Parkett mit Center Jonas Valanciunas teilten, erzielten die Pelicans erstaunliche 119,2 Punkte pro 100 Besitztümer. Die Stärken, die das Team entwickelt hat – von Rebounds über Transition Offense bis hin zu Punkten in der Farbe – passen perfekt zu Williamsons Fähigkeiten. Und wenn die Offensive von New Orleans im Halfcourt stagniert, ist es schwer vorstellbar, wie viel mehr Druck es mit einem 60-prozentigen Schützen in seinem Arsenal auf die Verteidigung ausüben könnte.

CJ McCollum hat im Durchschnitt mehr Punkte, Rebounds und Assists erzielt, seit er im Februar von Portland nach New Orleans getradet wurde. Christian Petersen/Getty Images ) )In früheren Matchups gegen einen gesunden Williamson beauftragten die Suns oft den 6-Fuß-11-Center Deandre Ayton, um ihn zu bewachen. Als Williamson Ayton an den Rand zog, öffneten sich plötzlich Fahrspuren, die zuvor an einem Freitagnachmittag der Autobahn ähnelten. Es besteht kein Zweifel, dass ein gesunder Williamson diese Serie beeinflussen würde. Da der Shooting Guard der Suns, Devin Booker, wegen einer Kniesehnenverletzung ausfällt, könnte die Rückkehr von Williamson die Serie verändern. Und selbst wenn es ihm nicht gelang, New Orleans an die Spitze des amtierenden NBA-Champions zu bringen, wäre seine Anwesenheit eine Gelegenheit für die Kernspieler der Pelicans, Erfahrungen im gemeinsamen Spielen in High-Stakes-Situationen zu sammeln.

Laut ESPN haben Williamson und das Franchise eine „Meinungsverschiedenheit“ darüber, ob er gesund genug ist, um zu spielen. Aber das Team hat ihn nicht offiziell ausgeschlossen. Welche Spannung auch immer zwischen Williamson und den Pelikanen besteht, wird wahrscheinlich in die Nebensaison übergreifen, wobei Williamson nach nur 85 Spielen in drei Spielzeiten für eine Rookie-Max-Verlängerung in Frage kommt.

„Einige Dinge müssen privat bleiben, aber ich sage Folgendes: Was Z durchmacht, ist extrem schwierig“, sagte Green Berichten im Februar. „Als Spieler und Mensch habe ich Verletzungen durchgemacht. Keine Ausreden meinerseits, aber es ist schwierig. In diesen Momenten wiegen Sie viel. Du überlegst, wann du weiterspielen wirst. Vieles geht einem durch den Kopf. Für uns hier, für mich, ist es Mitgefühl und Verständnis dafür, was er durchmachen muss, um gesund zu werden.“

Bis zu Williamsons Rückkehr müssen sich seine Fans nur noch alte Highlights ansehen, neue überanalysieren und sich fragen, was sein könnte.

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