Chris Pauls „Revenge Tour“ macht Luka Doncic keinen Spaß

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Chris Paul hatte das vierte Viertel bereits begonnen, indem er einen langen 3-Zeiger entleerte und zu Cameron Johnson, seinem Teamkollegen von Phoenix Suns, für einen weiteren übergab. Es war ein schlechtes Zeichen für den Gast bei den Dallas Mavericks, denn Paul hatte nicht einmal das Defensivspiel gefordert, das er wirklich wollte.

Als er das nächste Mal auf dem Platz stand, dribbelte Paul gegen Reggie Bullock, als Johnson Bullock mit einem Highscreen aufsetzte und seinen Verteidiger mit sich zog. Dieser Verteidiger war Luka Doncic, der Paul nach dem Wechsel bewachte – und es sogar schaffte, den Ball wegzustecken. Aber nachdem Paul den Ball wiedererlangt hatte, brauchte er ungefähr 3 Nanosekunden, um an Doncic vorbei zu blasen, um einen Korbleger zu machen.

Es war die Art von Szene, die sich am Mittwoch in der Schlussphase des 129:109-Sieges der Suns in Spiel 2 ihrer Western Conference-Halbfinalserie wiederholte. Die Suns waren entschlossen, Doncic an den Ball zu zwingen, und wollten dann Kapital schlagen. Doncic, der mit 6-Fuß-7 und 230 Pfund den fleischigen Körperbau eines Tight Ends hat, ist ein All-World-Offensivspieler. Aber seine Verteidigung? Wenigstens für ein Spiel wurde er vom Jäger zum Gejagten gegen durchtriebene Wächter wie Paul und Devin Booker.

„Ich muss einfach besser verteidigen“, sagte Doncic, „das war’s.“

Niemand war überrascht, dass zwei Point Guards im Mittelpunkt dieser Serie stehen, die die Suns mit 2:0 führen, wenn es am Freitag für Spiel 3 nach Dallas geht. Aber dabei haben Paul und Doncic gegensätzliche Ansätze angeboten. Paul hat sich die Momente ausgesucht, um das Kommando zu übernehmen, ein Luxus angesichts des Talents, das ihn umgibt, während Doncic versucht hat, alles zu tun, zum großen Teil, weil er keine Wahl hat.

„Wir glauben, Mann“, sagte Doncic und fügte hinzu: „Wir werden bis zum Ende durchhalten.“

Die Suns konnten Doncic in vielerlei Hinsicht frustrieren, auch wenn er es schafft, als Fahrer der Mavericks-Offensive Punkte zu sammeln. Kredit… )Doncic hat absurde Zahlen aufgestellt, selbst für seine protzigen Maßstäbe. In Spiel 1 beendete er mit 45 Punkten, 12 Rebounds und 8 Assists. In Spiel 2 hatte er 35 Punkte, 5 Rebounds und 7 Assists. Mavericks-Trainer Jason Kidd übte Druck auf Doncics Nebendarsteller aus, sich in Spiel 3 zu behaupten.

„Er hat ein großartiges Spiel gemacht“, sagte Kidd über Doncic, „aber sonst hat es niemand gezeigt. Also müssen wir die anderen Jungs dazu bringen, den Ball besser zu schießen. Wir können nicht gewinnen, wenn nur er da draußen 30 Punkte pro Nacht erzielt, nicht zu dieser Jahreszeit.“

Für Paul sind die Playoffs eine weitere Gelegenheit – wohl seine bisher beste –, seine erste Meisterschaft zu gewinnen, eine Saison nachdem die Suns im NBA-Finale gegen die Milwaukee Bucks gescheitert sind. Phoenix, sagte Booker, ist auf einer „Rachetour“, die Paul von seiner persönlichen Zeitmaschine aus zu steuern scheint. Paul schloss am Mittwoch mit 28 Punkten und 8 Assists ab, ein Kraftakt zwei Tage vor seinem 37. Geburtstag.

„Er kann es Ihnen besser sagen als ich“, sagte Booker, „aber er fühlt sich von Tag zu Tag jünger.“

Auf seine eigene Art und Weise, angesichts seiner Größe und Herangehensweise, ist Paul kompromisslos von der alten Schule. Aufgewachsen in North Carolina, war er der Prototyp des Point Guard: ein schillernder Scorer, um eine Weile zu sein, aber jemand, der in erster Linie dafür verantwortlich war, Teamkollegen einzubeziehen. Jetzt verfügt er über das institutionelle Wissen aus 17 NBA-Saisons, das jede seiner Entscheidungen beeinflusst.

Doncic hingegen ist einer der New-Age-Spieler der Liga, ein 23-jähriges Wunderkind mit einem multidimensionalen Spiel, das von geprägt wurde seine Kindheit in Slowenien, wo Kinder, egal wie groß oder wie klein, die Grundlagen des Schießens und Passens lernten.

In dieser Playoff-Serie hat der Rückfall die Nase vorn. Es hilft natürlich, dass die Suns ein tieferes Team sind und dass Paul neben Booker spielt, einem dreimaligen All-Star und einem der begabtesten Torschützen der Liga.

Drei Viertel des Spiels am Mittwoch bereitete Paul größtenteils für seine Teamkollegen vor und versuchte nur neun Schüsse. Er explodierte im vierten Viertel und erzielte 14 Punkte, während er 6 von 7 vom Feld schoss.

„Es ist erstaunlich“, sagte Jae Crowder von den Suns. „In den ersten beiden Quartalen ist er entspannt und entspannt. Er ist nicht zu aggressiv, er liest nur das Spiel. Und dann hat er einen Schalter, an dem er es einfach einschaltet.“

Booker, 25, dachte an seine Kindheit zurück, als er mit seinem Vater, Melvin Booker, einem ehemaligen NBA-Guard, der seinen Sohn durch tägliches Training geprägt hatte, Spiele ansah. Vor dem Fernseher würden sie Paul gemeinsam studieren. Devin sei 5 Jahre alt, sagte er, bescheiden übertreibend.

„Siehst du, wie er macht, während alle beteiligt sind?“ Booker erinnerte sich, dass sein Vater ihn gefragt hatte. „Und dann wählt er seine Zeiten aus, wann er das Spiel übernehmen wird?“

Booker fügte hinzu: „Ich habe immer bewundert, wie er das macht. Er hat einfach immer die Kontrolle. Er ist dem anderen Team zwei, drei Schritte voraus.“

Paul ist seit langem als einer der besten Passgeber der NBA bekannt. Kredit… Joe Camporeale/USA Today Sports, via Reuters

Als Paul im vierten Viertel aufstieg, schien Doncic, der bereits eine so enorme Last für sein Team getragen hatte, müde zu werden – besonders in der Verteidigung. Kidd sagte, er müsse einen Plan ausarbeiten, um sicherzustellen, dass Doncics Teamkollegen „ihm besser helfen“. Vielleicht müssen die Mavericks es vermeiden, so häufig Bildschirme einzuschalten, oder vielleicht müssen sie mehr Doppelteams zu Booker und Paul schicken. Leichter gesagt als getan.

Paul schloss sich Booker bei seiner Pressekonferenz nach dem Spiel rechtzeitig an, um eine Frage zu beantworten, wie wichtig es ist, dass Doncic an beiden Enden funktioniert. Booker warf Paul einen Blick zu und schien zu grinsen, als wollte er sagen, dass sie ihren Job gemacht hatten, ihn auseinander zu nehmen. Paul, für immer der zurückhaltende Veteran, wählte den diplomatischen Weg.

„Wir versuchen einfach zu spielen“, sagte er. „Nimm, was uns die Verteidigung gibt.“

Es war eine anstrengende Nacht für Doncic. Als er zur Halbzeit vom Platz ging, drehte er sich um, um einen Zwischenrufer anzubellen.

„Er hat nur etwas Leichtsinniges gesagt“, sagte Doncic. „Wenn es etwas Normales ist, würde ich nicht einmal hinsehen, weil ich nicht heile. Aber manchmal hast du schlechte Laune und sie sagen schlechte Sachen. Es ist üblich. Wir sind Menschen, Mann. Es ist üblich, sich umzudrehen.“

Vor Spiel 3 hatte Doncic die Chance, sich selbst zu rächen.

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