Carlos Alcaraz überholt Frances Tiafoe und erreicht das Finale der US Open.

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Fast jedes Jahr, so scheint es, werden die US Open zu einem lebensverändernden Ereignis.

Letztes Jahr erschien ein britischer Teenager, wenige Monate vor ihrem Highschool-Abschluss, Ende August in New York zum Qualifikationsturnier. Drei Wochen später verließ Emma Raducanu die Stadt als Grand-Slam-Siegerin und weltweite Sensation.

Diesmal hat Frances Tiafoe, eine elektrisierende 24-Jährige, die seit langem mit ungeahnten Vorteilen gefüllt ist, die Reise von praktisch unbekannt zu einem Spieler unternommen, der die ehemalige First Lady Michelle Obama und den Schauspieler Jamie Foxx dazu bringen konnte, ihm zuzuschauen .

Tiafoe brachte seine bemerkenswerte Geschichte mit: Er ist der Sohn von Einwanderern aus Sierra Leone, sein Vater ein Wartungsarbeiter in einem örtlichen Tenniszentrum, wo Trainer seine kleine Länge entdeckten, als er Bälle gegen eine Wand schlug. Nun bewarb sich Tiafoe darum, als erster Amerikaner seit Andy Roddick das Finale der US Open zu erreichen. Er war bereits seit 16 Jahren der erste Amerikaner, der das Halbfinale dieses Turniers erreichte.

Zwei weitere Siege wären für den Sport in Amerika wegweisend gewesen, ähnlich wie Serena Williams ‚erster Grand-Slam-Titel bei diesem Turnier vor 23 Jahren und etwas mehr als eine Woche nachdem Williams ihr wahrscheinlich letztes Match in Arthur Ashe bestritten hatte Stadion, vor einer kreischenden Menge von fast 24.000 Fans.

Aber Tiafoe traf am Freitagabend auf Carlos Alcaraz, die 19-jährige Sensation aus Spanien, die nun bereit zu sein scheint, sein Leben durch die US Open verändern zu lassen. Alcaraz, der irgendwie genug Reserven gefunden hatte, um zurückzukommen, nachdem er ein Viertelfinalspiel gewonnen hatte, das mehr als fünf Stunden dauerte und erst am Donnerstag gegen 3 Uhr morgens endete, erwies sich als zu viel für Tiafoe, der sich in fünf Sätzen mit 6: 7 (6) durchsetzte ), 6-3, 6-1, 6-7 (5), 6-3.

„Erstaunlich, für große Dinge kämpfen zu können“, sagte Alcaraz.

Alcaraz, 19, jagte Bälle in jeder Ecke hinterher. Anerkennung… Michelle V. Agins/The New York Times
Frances Tiafoe, 24, erreichte die Macht von Alcaraz. Anerkennung… Karsten Moran für die New York Times

Es brauchte fast alles, was Alcaraz hatte. Er hatte in seinen beiden vorherigen Spielen ungefähr 10 Stunden Tennis gespielt, darunter 10 zermürbende Sätze. Alcaraz ließ am Donnerstag das Training komplett ausfallen und schlug vor dem Spiel am Freitag nur 30 Minuten lang.

Was auch immer an psychischer und physischer Energie eingespart wurde, er brauchte sie alle für einen Kampf, der ihn zu Boden brachte, dann sogar, dann im Leerlauf, dann zurückgekrallt von einem Gegner, der verzweifelt die Bühne nicht aufgeben wollte. Dann im letzten Satz war er schon mal mehr oben, und dann auch wieder alles.

Die Menge ritt auf jeder Welle, und das Spiel klang wie ein Hockeyspiel der New York Rangers, als die Fans „Let’s go, Tiafoe!“ riefen. – und dann zu so etwas wie einem Fußballspiel in Madrid wechselte, als Chöre von „Olé, Olé, Olé, Olé“ durch die Tribünen schallten, nur um sich wieder in ein Rangers-Spiel zu verwandeln.

Als es endlich fertig war, kurz vor Mitternacht, 4 Stunden und 18 Minuten nach Beginn, war Alcaraz der erste Teenager, der ein Grand-Slam-Finale erreichte, seit Rafael Nadal 2005 sein erstes French Open gewann. Das war das erste von 22 Nadal in seiner Karriere erfasst. Wenn Alcaraz am Sonntag Casper Ruud aus Norwegen schlägt, steigt er auf Platz 1 der Weltrangliste auf, und wer weiß, wie viele Grand Slams er noch gewinnen wird.

Er beendete Tiafoe mit einem magischen Lob, um den Triple-Match-Point zu erreichen, und er brauchte alle drei, wobei Tiafoe schließlich eine letzte Rückhand erzielte. Tiafoe und Alcaraz umarmten sich in der Mitte des Platzes und als sie sich trennten, zeigte Alcaraz auf Tiafoe und drängte die Fans, ihn sie ein letztes Mal hören zu lassen.

„Ich habe alles gegeben, was ich hatte“, sagte Tiafoe, bevor sie Alcaraz erzählte, was für ein Privileg es gewesen war, diese Etappe mit ihm zu teilen. Dann versprach er, zurückzukommen und ihn eines Tages hier zu schlagen und dieses Ding zu gewinnen. Auf dem Weg nach draußen zeigte er auf die ehemalige First Lady.

Tiafoe hatte einen wackeligen Start, verfehlte früh seinen gefährlichen ersten Aufschlag und warf seinen zweiten Aufschlag so langsam wie 75 Meilen pro Stunde.

Zum Glück für Tiafoe stand er einem Gegner gegenüber, der aussah, als hätte er sich nach seinem Marathon-Viertelfinalspiel kaum ausgeruht. Alcaraz kämpfte früh darum, seinen Rhythmus zu finden und konnte Tiafoes Nerven nicht ausnutzen.

Langsam gewöhnten sich beide Spieler an. Nach einer halben Stunde taten sie, was sie am besten konnten. Tiafoe schlug mit seinem Aufschlag weg und traf jedes Bisschen von Alcaraz‘ Kraft. Alcaraz fing an, Bälle zu jagen, die die meisten Spieler nicht stören würden, aber als er ankam, war er selten in der Lage, viel mit ihnen zu tun. Tiafoe hatte seine erste Chance, den Satz zu gewinnen, als er mit 6: 5 führte, Alcaraz servierte, und verdiente sich dann vier weitere Chancen, als der Satz in einen Tiebreak überging.

Tiafoe gewann zwei Tiebreaker und brachte seinen Tiebreaker-Rekord in diesem Turnier auf 8:0. Anerkennung… Michelle V. Agins/The New York Times

Am fünften Sollwert knackte Alcaraz schließlich mit einem Doppelfehler. Tiafoe ging zu seinem Stuhl, hielt dann inne, um die Fans anzusehen und die Liebe aufzusaugen, die sie ihm entgegenbrachten. Als er zu seinem Stuhl kam, blickte er auf den großen Bildschirm oben im Stadion und nickte.

Tiafoe hatte gerade seinen 16. von 17 Sätzen gewonnen, die er im Turnier gespielt hatte. Er hatte allen Grund zu der Annahme, dass seine Reise noch einen langen Weg vor sich hatte, als er sich einem Gegner gegenübersah, der am Ende war und gerade erst über eine Stunde gespielt hatte und nichts vorzuweisen hatte.

Alcaraz ist jedoch anders als alle anderen, mit denen Tiafoe in den ersten 10 Tagen des Turniers konfrontiert war, sogar am vergangenen Montag, als er der erste nach 1989 geborene Amerikaner war, der Nadal bei einem Grand Slam besiegte. Nadal hatte wenig gespielt, seit er sich in Wimbledon einen Bauchmuskel gerissen hatte, und konnte nicht seine gewohnte Kraft und Ausdauer aufbringen.

Von Anfang an fanden so viele Bälle von Alcaraz die Außenkanten der Seitenlinie und die Rückseite der Grundlinie, sodass Tiafoe sich fragte, ob die elektronische Line-Calling-Maschine möglicherweise richtig sein könnte. Wie ein Werfer mit später Bewegung auf seinem Fastball traf Alcaraz Schüsse, die aussahen, als würden sie weit und lang segeln, aber plötzlich in eine Ecke geschossen.

Bälle, die gegen andere Spieler nicht zurückkommen, kommen zurück, wenn Alcaraz auf der anderen Seite des Netzes ist. Es gibt keinen Zentimeter des Gerichts, der außerhalb seiner Reichweite zu sein scheint. Kein Punkt ist beendet, bis ein Ball zweimal aufprallt oder gegen die Rückwand gekracht ist. Er trifft sengende Gewinner, während er vor dem Netz davonläuft. Eine Drehung seiner Hüften, eine Bewegung seines Handgelenks, und der Ball segelt vorbei.

Wenn es in Tiafoes Geschichte nur um Kismet geht, scheint die von Alcaraz vorherbestimmt zu sein. Sein Großvater besitzt einen Tennisclub und er trainiert seit langem mit der ehemaligen Nummer 1 der Welt, Juan Carlos Ferrero.

Tiafoe blieb in den ersten fünf Spielen des zweiten Satzes auf Augenhöhe mit Alcaraz, aber es kam zu Problemen, als er mit 2-3 aufschlug. Damals zeigte Alcaraz, dass er, wenn er gesund bleibt, eine so gute Karriere haben könnte wie jeder andere, der jemals Fußball gespielt hat.

Alcaraz führte während des Spiels mehrere perfekte Lobs aus. Anerkennung… Karsten Moran für die New York Times

Er verdiente sich seine Chance, Tiafoes Aufschlag zum ersten Mal in der Nacht zu brechen, indem er einen Ball tief in die Rückhandecke lief und mit einem Drop-Shot in der Nähe des Netzes aufholte. Mit der Chance, den Punkt wegzustecken, schickte Tiafoe ihn lange und tat es dann vor mehr zum nächsten Punkt.

Tiafoe hätte noch zweimal Chancen, wieder ins Set zu kommen, aber Alcaraz schloss beide Male die Tür, das erste, indem er Slices und Topspins durch einen langen Ballwechsel mischte, das zweite mit einem Aufschlag, den Tiafoe nicht zurückbekommen konnte. Am Ende des Sets zeigte Tiafoe seine ersten Anzeichen von Frustration und schlug mit seinem Schläger in die Luft, als wüsste er, was gleich kommen würde.

Was dann kam, war hässlich. Die ersten beiden Sätze hatten 109 Minuten gedauert. Der dritte war in 33 vorbei. Alcaraz kam in Flammen auf und Tiafoe kam als Schatten des Spielers heraus, der er im ersten Satz war, als er die frühe Führung übernahm.

Alcaraz gewann 12 der ersten 13 Punkte, baute eine 3:0-Führung auf und brach Tiafoes Aufschlag dreimal, als er zu einem Zwei-Satz-zu-Eins-Vorteil rollte.

Am Ende des Satzes sah Tiafoe verloren aus, machte einen Doppelfehler, beging einen Fehler nach dem anderen, war nicht in der Lage, seine Füße hinter den Ball zu bekommen und bereitete sich auf den Schwung vor. Alcaraz schlug ihn in alle Richtungen, drückte ihn tief ins Rückfeld, zog ihn dann zum Netz und überholte ihn, als er die Kontrolle über ein Spiel übernahm, das so aussah, als würde es sehr bald vorbei sein.

Aber dann wurde Tiafoe zu jemandem, dem Alcaraz noch nicht begegnet war – ein Liebling seiner Heimatstadt mit mehr als 20.000 Freunden, die bereit waren, ihm zu helfen, vom Abgrund zurückzuklettern.

Und er tat es, zog mit 3: 3 aus und rettete einen Matchball mit 4: 5, indem er einen Drop-Shot jagte, der die ehemalige First Lady von ihrem Sitz aufhob und ihn zum Weitermachen drängte. Er tat, was ihm gesagt wurde, schob das Set bis zum Tiebreak, wo er seinen Aufschlag erhöhte und schließlich Alcaraz dazu brachte, genügend Fehler zu machen, um das entscheidende Set zu erzwingen. Tiafoes Leistung in Tiebreaks, die zu Beginn des Abends 6: 0 gewesen war, war jetzt 8: 0, ein Rekord bei den US Open.

Mit weit aufgerissenen Augen nickte er den Tausenden von neuen Freunden zu, die er gewonnen hatte. Diese Reise war fast zu Ende, aber noch nicht ganz.

Vielleicht ist es aber Teil einer viel größeren Reise, auf der sich Tiafoe befindet. So weit ist er schon gekommen.

Alcaraz trifft am Sonntag im Finale auf Casper Ruud. Anerkennung… Karsten Moran für die New York Times

Die New York Times

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