Asse punkten gerade genug, um die Führung im WNBA-Finale zu übernehmen

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LAS VEGAS – Das WNBA-Finale hat viele überzeugende Handlungsstränge: zwei Franchises und zwei Trainer, die nach ihrem ersten Titel suchen; eine hochkarätige Offensive, die auf eine geizige Verteidigung trifft.

Aber diese Handlungsstränge verschwanden am Sonntagnachmittag in den Hintergrund und es wurde schnell A’ja Wilsons Tag, als sie die Las Vegas Aces in Spiel 1 zu einem 67:64-Sieg über die Connecticut Sun führte.

Vor dem Spiel erhielt Wilson den diesjährigen Most Valuable Player Award auf halbem Platz mit ihrer Familie und dem Kommissar der Liga an ihrer Seite. Die MVP-Ehrung war die zweite ihrer Karriere und damit die siebte Spielerin in den 26 Saisons der WNBA, die die Auszeichnung öfter als zuvor gewonnen hat. Als der Lautsprechersprecher die Namen der Aces-Starter ausrief, rannte Wilson hinaus, gab seinen Teamkollegen High-Fives und gab den lautesten Gebrüll für einen Spieler.

Dann, als das Spiel begann, kam sie mit Leichtigkeit zum Korb und verfehlte nur einen Schuss auf dem Weg zu 12 Punkten im ersten Viertel. Die Aces beendeten das erste Viertel mit 8 Punkten Vorsprung und wurden dann während des gesamten Spiels von Wilsons dominantem Spiel getragen. Sie traf den Moment mit 24 Punkten, 11 Rebounds, 4 Blocks und 2 Steals. Spiel 2 der Best-of-Five-Serie ist für Dienstag in Las Vegas angesetzt.

„Letztendlich kann sie den Ball punkten“, sagte Sun-Center Jonquel Jones lachend über Wilson. „She She kann auf verschiedenen Ebenen punkten. Ich denke, das ist eine harte Herausforderung. Sie greift den Rand gerade wirklich aggressiv an. Es ist also hart.“

Aces Guard Chelsea Gray fügte 21 Punkte hinzu und Alyssa Thomas führte die Sonne mit einem Double-Double von 19 Punkten und 11 Rebounds an. Der Sieg von Las Vegas kam an einem der schlechtesten Offensivabende des Jahres, mit der niedrigsten Punktzahl des Teams sowohl in der regulären Saison als auch in den Playoffs. Und Aces Guard Kelsey Plum, der in der regulären Saison durchschnittlich 20,2 Punkte pro Spiel erzielte, kämpfte mit nur 6 Punkten beim 1-von-9-Schießen.

„Dank an ihre Verteidigung und an uns für das Verfehlen“, sagte Aces-Coach Becky Hammon mit einem Lächeln.

Trotz der Niederlage schienen Coach Curt Miller und die Sun-Spieler danach nicht niedergeschlagen zu sein, wie es einige Teams nach der Niederlage in einem WNBA-Finalspiel tun würden. Miller sagte, er sei „wirklich zufrieden“ damit, wie die Sonne einem Spieler den Spielstil diktierte, mit dem sie sich wohler fühlten, und die punktbeste Offensive der Liga dazu zwang, sich zu bemühen, Körbe zu finden. The Sun verlor knapp, obwohl er nur fünf Freiwürfe gegen die 19 der Aces schoss.

„Letztendlich bin ich zufrieden mit dem Spiel, das wir gespielt haben“, sagte Jones, „und wir haben uns eine gute Gelegenheit gegeben, herauszukommen und zu gewinnen. Und es ging einfach nicht in unsere Richtung, aber wir freuen uns auf Spiel 2.“

Aber die Asse betrachteten das Spiel aus einer ähnlichen Perspektive. Sie hielten die Sun auf ihrem niedrigsten Gesamtergebnis der Playoffs und gewannen, obwohl sie ihr wohl schlechtestes Offensivspiel der Saison spielten.

„Wir sind sehr stolz darauf, es auf der defensiven Seite geschafft zu haben, weil das die wichtigste Seite ist“, sagte Wilson. „Sie können uns gegen viele halten; wir müssen sie auch festhalten. Wenn wir also auf beiden Seiten des Basketballs spielen und in der Defensive ausführen können, habe ich uns bis zum Ende durchgesetzt.“

Vor zwei Jahren gewann Wilson ihren ersten MVP Award und führte die Aces zu ihrem ersten Auftritt im Finale seit ihrem Umzug nach Las Vegas im Jahr 2018 und zum zweiten der Franchise insgesamt. Aber Wilson und die Aces sahen schnell wie ein Team aus, das im Moment unvorbereitet war, als der Seattle Storm sie in jedem Spiel zweistellig schlug, einschließlich eines 33-Punkte-Drubbings in Spiel 3, um den Titel 2020 zu gewinnen. Wilson sagte, dass sie 2020 „glücklich waren, dort zu sein“, aber dass sie jetzt weniger von der Aura des Finales überwältigt seien und sich mehr auf den Basketball konzentrierten.

Die Verteidigung der Aces beschränkte Courtney Williams und DeWanna Bonner von The Sun (nicht abgebildet) und hielt sie beim 3-aus-18-Schießen auf zusammen 8 Punkte. Anerkennung… LE Baskow/Associated Press

„Wir kennen dieses Gefühl“, sagte Wilson. „Es ist scheiße, gefegt zu werden. Es ist das Schlimmste überhaupt, aber das ist der Chip auf deiner Schulter. Das ist das Feuer. Das ist der Grind, den du sagen willst: ‚Ich will nicht mehr gefegt werden. Ich will nicht mal einen Gentleman-Sweep haben.‘ Sie möchten da rausgehen und für Ihre Teamkollegen spielen, weil Sie sich so gefühlt haben wie 2020, und Sie hassen es.

Am Sonntag zeigten die Aces ihre Entwicklung in den zwei Jahren seit ihrem Auftritt im Finale. Nach dem starken ersten Viertel der Aces reagierte die Sonne, indem sie das Spiel verlangsamte und ihre Körperlichkeit und Körpergröße nutzte, um das Toreschießen mühsam zu machen. The Sun schlug Las Vegas im zweiten Viertel mit 21:9 und ging mit 4 Punkten Vorsprung in die Halbzeit.

Hammon war zur Halbzeit in der Umkleidekabine wütend, „beleuchteter“ als je zuvor in dieser Saison, sagte sie, weil „alles, worüber wir gesprochen haben, nichts davon getan hat“.

„Ich schreie nicht einmal in meinem wirklichen Leben“, sagte Hammon und fügte hinzu: „Aber wenn Sie da rausgehen und nicht hinrichten, ist es frustrierend, aber am Ende des Tages wissen sie es, OK. Sie sind schlau, sie verstehen es. Aber sie haben uns in jeder Hustle-Kategorie geschlagen. Und das kann nicht passieren. Du kannst keine Meisterschaft oder ein Spiel oder Viertel im Trubel verlieren – das kann niemals der Fall sein.“

Grey und Wilson fingen an, ihre Köpfe zu schütteln und zu lachen, bevor sie überhaupt gebeten wurden, dem Team mitzuteilen, was Hammon gesagt hatte.

„Wir können nicht. Es ist unbearbeitet. Wir haben Kinder, die zuschauen“, sagte Grey mit einem Lächeln, während Wilson neben ihr lachte und fast unkontrolliert den Kopf schüttelte. „Aber sie war nur auf uns angewiesen, um unseren Stil defensiv zu spielen. Wir ließen sie offensive Rebounds, leichte Tore und den Ball umdrehen “, fügte Gray hinzu. „Das ist die bearbeitete Version. Ich kann dir nicht alles geben.“

Aber die Aces waren in diesen Playoffs schon einmal in dieser Position gewesen. Bei ihrem Sieg in der Halbfinalserie gegen den Seattle Storm gab es in fast jedem Spiel dramatische Führungswechsel und Comebacks. Hammon sagte, die Fähigkeit der Aces, in dieser Serie „einen Schlag einzustecken“, sei bedeutend.

Und es zeigte sich am Sonntag, als die Aces in der zweiten Halbzeit die Führung zurückeroberten und trotz einer wütenden Rallye von Connecticut auf der Strecke festhielten. Die Aces haben einen Weg gefunden, die Sonne mit ihrem eigenen Basketballstil zu schlagen, um ihrem ersten Titel näher zu kommen.

„Heute Abend haben wir ein bisschen gekämpft und wir werden in Spiel 2 besser sein“, sagte Hammon. „Ich weiß bereits, was wir tun werden. Meine Gedanken kreisen.“

Die New York Times

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