An einem arbeitsreichen ersten Tag bei den US Open sind alle Augen auf Serena Williams gerichtet

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Iga Swiatek ist dieses Jahr zum ersten Mal bei den US Open auf Platz 1 gesetzt und versucht, sich ihren ersten Grand-Slam-Titel woanders als auf dem roten Sand von Roland Garros zu sichern.

Aber am Ende der US Open hatte Swiatek eine andere Priorität: Endlich den Mut aufbringen, Serena Williams zu treffen, eine beeindruckende Championin, von der Swiatek sagte, dass sie sich wie „ein Kind aus dem Kindergarten, das sie nur ansieht“ fühlte.

Am Sonntag postete Swiatek ein Foto von ihr mit Williams auf ihren Social-Media-Konten: „Das ist der Höhepunkt meines Tages“, schrieb Swiatek auf Twitter. „Herzlichen Glückwunsch zu deiner erstaunlichen Reise und legendären Karriere @serenawilliams. Großen Respekt für alles, was Sie für unseren Sport getan haben.“

Es war diese Art von Vorbereitung auf das diesjährige letzte Grand-Slam-Turnier. Im USTA Billie Jean King National Tennis Center gibt es eine Fülle von etablierten und aufstrebenden Spielern und Handlungssträngen. Aber sie sind vorerst alle in den Hintergrund gedrängt, da Williams, eine der größten Athletinnen aller Generationen, sich darauf vorbereitet, am Montagabend in der ersten Runde gegen die ungesetzte Danka Kvinic ihr möglicherweise letztes Einzelmatch zu bestreiten.

Bis zu diesem Jahr hatte sich kein Chinese für die US Open qualifiziert, aber zwei haben es dieses Jahr geschafft – der 25-jährige Zhang Zhizhen und der 22-jährige Wu Yibing – und sie stehen am Montag auf dem Plan, nachdem sie gemeinsam auf Platz 8 trainiert haben am Sonntag mit einer kleinen Menge von überwiegend Mandarin sprechenden Fans, die ihre Bemühungen applaudierten und sie am Ende der Trainingseinheit um Autogramme und Fotos belagerten.

Am Montag werden die Amerikaner Elizabeth Mandlik und Brandon Holt, beide Kinder des US Open-Einzelmeisters, ihr eigenes Grand-Slam-Debüt geben. Mandlik, die Tochter von Hana Mandlikova, trifft auf Tamara Zidansek aus Slowenien. Holt, der Sohn von Tracy Austin, trifft auf Taylor Fritz, die Nummer 10 der gesetzten und bestplatzierten Amerikanerin, die selbst der Sohn der ehemaligen Top-10-Spielerin Kathy May ist.

Ebenfalls am Montag wird Dominic Thiem, der US Open-Meister der Männer von 2020, zum Turnier zurückkehren, nachdem er die letztjährigen Open mit einer schweren Handgelenksverletzung verpasst hatte. Er hat eine schwierige Aufgabe gegen Pablo Carreño Busta, den geschmeidigen Spanier, der zweimal Halbfinalist bei den US Open war und kürzlich das Masters 1000-Turnier in Kanada gewonnen hat.

Aber all diese faszinierenden Tennisgeschichten werden Williams vs. Kvinic in den Hintergrund treten, und sogar die anderen Tennisspieler haben nach Möglichkeiten gesucht, sich mit Williams zu treffen und ihn einzuholen.

„Ich beobachte ihr ganzes Leben“, sagte der 21-jährige polnische Star Swiatek über die 40-jährige Williams. „Im Grunde war sie überall, weil sie immer gewonnen hat und irgendwo im Halbfinale oder Finale war. Ich hatte nicht immer das Gefühl, dass ich diese Art von Spielerin bin, die ähnliches Tennis spielen kann, weil sie immer so stark schien, körperlich wirklich stärker als jeder ihrer Gegner. Aber mental ist sie diejenige, die Ihnen zeigen wird, wie Sie Ihre Position nutzen und wie Sie einschüchtern können, indem Sie die Nummer 1 sind. Das versuche ich. Ich weiß nicht, ob es gut läuft oder nicht.“

Für Swiatek war Williams‘ Fähigkeit, externe Interessen und Mutterschaft mit ihrer Tenniskarriere in Einklang zu bringen, ein „großartiges Beispiel“.

„Ich finde es toll, dass wir so jemanden in unserem Sport haben, der den Weg geebnet und uns gezeigt hat, dass man alles erreichen kann“, sagte sie. „Der Himmel ist das Limit.“

Naomi Osaka, eine ehemalige Nr. 1 und zweifache US Open-Meisterin, die versucht, ihr Mojo nach einer erfolglosen Strecke wiederzuerlangen, verbrachte am Freitag mehr Zeit mit der Beantwortung von Fragen zu Williams als mit jedem anderen Thema.

„Ich denke, dass ihr Vermächtnis so weit reicht, dass man es nicht einmal mit Worten beschreiben kann“, sagte Osaka. „Sie hat den Sport so sehr verändert. Sie hat Leuten, die noch nie von Tennis gehört haben, den Sport näher gebracht. Ich glaube, ich bin ein Produkt dessen, was sie getan hat. Ich wäre nicht hier ohne Serena, Venus, ihre ganze Familie. Ich bin ihr sehr dankbar.“

Grigor Dimitrov, der 17. Samen in der Auslosung der Männer, holt Serena Williams während einer Trainingseinheit am Sonntag ein. Anerkennung… Julian Finney/Getty Images

Osakas Familie nutzte den außergewöhnlichen Erfolg der Williams als „Blaupause“, so Osakas Vater Leonard Francois.

Naomi Osaka schaffte ihren Grand-Slam-Durchbruch, indem sie Serena Williams im Finale der US Open 2018 in einem Match verärgerte, in dem Williams nach einer Reihe von Code-Verstößen von Stuhlschiedsrichter Carlos Ramos für ein Spiel bestraft wurde. Osaka endete bei der Siegerehrung auf dem Spielfeld mit Tränen in den Augen, inmitten von Buhrufen von der Tribüne, die nicht gegen sie, sondern gegen den Verlauf des Endspiels gerichtet waren.

Sie und Williams haben diesen traumatischen Abend längst hinter sich gelassen und eine starke generationenübergreifende Verbindung aufgebaut.

Als Williams Anfang dieses Monats in der ersten Runde der Western and Southern Open gegen Emma Raducanu spielte (und verlor), stand Osaka auf der Tribüne und wollte die Gelegenheit nicht verpassen, nachdem Williams angekündigt hatte, dass das Ende ihrer Spielerkarriere unmittelbar bevorsteht.

„Ich erinnere mich, dass ich ein Interview gesehen habe, das sie geführt hat, ich weiß nicht, was es war, wie eine Sache auf dem Platz, dass sie es niemandem erzählen wird, wenn sie in den Ruhestand geht“, sagte Osaka. „Ich hatte wirklich Angst: Verdammt, wann wird sie das letzte Mal spielen? Nur zu sehen, wie sie es ankündigt und die Leute ihr Vermächtnis schätzen lassen, ist wirklich cool.“

Der Montagabend wird nicht die letzte Gelegenheit dazu sein: Sieg oder Niederlage gegen Kvinic, Serena ist mit ihrer älteren Schwester Venus Williams im Damendoppel gemeldet.

Aber Montagabend sollte ein ziemlicher Moment sein, ein sportliches und kulturelles Ereignis, das anlässlich des 25-jährigen Jubiläums des Arthur Ashe Stadium stattfindet, das mit einer Kapazität von 23.771 immer noch der größte permanente Tennisplatz der Welt ist.

Während Venus in dem Jahr, in dem das Ashe-Stadion 1997 eröffnet wurde, ohne Setzliste das Finale der Damen erreichte, durfte Serena kein Spiel im Hauptstadion bestreiten. Aber sie gab ihr Grand Slam- und US Open-Debüt und verlor in der ersten Doppelrunde mit ihrer Schwester gegen Kathy Rinaldi und Jill Hetherington.

Ein Vierteljahrhundert später sind Venus, 42, und Serena die einzigen Frauen in der diesjährigen Auslosung, die auch bei den Open 1997 gespielt haben.

Es ist ein Moment zum Feiern, eine Ära zum Gedenken, und obwohl es am Montag keinen Mangel an Spielen gibt, die es wert sind, genau beobachtet zu werden, besteht kein Zweifel daran, welches Spiel das größte Aufsehen erregt.

Die New York Times

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