Wie man wie ein Nerz denkt

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SALT LAKE CITY – Es war spät am Tag für Bisamratten, draußen auf Mill Creek zu sein, oder zumindest auf der Strecke, die zwischen einem Parkplatz und einem Spielplatz in der Nähe der südlichen Stadtgrenze verläuft. Aber da waren sie, zwei von ihnen, einer groß und einer klein, und paddelten aneinander vorbei wie pelzige Schiffe am Nachmittag, scheinbar nicht wissend, dass sie gefilmt wurden.

„Sie sind so cool, wie kleine Biber“, sagte Maggie Carter, die am Flussufer stand. Sie hielt einen kleinen Camcorder in der Hand und starrte auf den Monitor, der eine Nahaufnahme der größeren Bisamratte zeigte.

Ihr Ehemann Joseph Carter – 37, kurzes blondes Haar, schwarze Wathosen über Jeans und einem T-Shirt – kam mit einer GoPro-Kamera an der Brust und einem Käfig in der Hand herüber.

„Sie müssen miteinander herumspielen, sonst würden sie nicht so herauskommen“, sagte er und stellte den Käfig vorsichtig ab. Drinnen bewegte ein Tier den Kopf von einer Seite zur anderen und wirbelte in dem kleinen Raum herum. Es war ein amerikanischer Nerz namens Boon. Mr. Carter, der jetzt die Tür zum Käfig öffnete, gehört zu den eher unkonventionellen mittelgroßen Schädlingsbekämpfungsspezialisten des Landes und ist seinen 1,3 Millionen YouTube-Followern als Mink Man bekannt.

Bisamratten graben sich in Flussufer ein und schaffen Löcher, die in einem überfüllten Park Stolperfallen darstellen können. Aber Gift würde das Wasser verseuchen, und Fallen können ein Sicherheitsrisiko darstellen. Plan C: Abgerichteter Nerz. Mr. Carter, der die Idee vorschlug, ist einer der wenigen Menschen, die Nerze trainiert haben. Bisamratten, Ratten, Waschbären, Biber, Murmeltiere – wenn Ihr Problem groß genug und wild genug ist, nimmt der Nerzmann es vielleicht kostenlos in die Hand.

„Lasst uns diesen Streit mit Form beilegen“, sagte er und beobachtete, wie Boon, ein schwarzer Torpedo aus Fell, unter Wasser glitt. Mit kaum einer Kräuselung raste er auf die größere Bisamratte zu, die verzweifelt davonpaddelte. Mr. Carter rannte am Flussufer entlang, sein Gesicht leuchtete vor Energie. „Segen!“ er schrie. „Hier hier hier hier hier!“

Der Nerz änderte sofort die Richtung – als hätte er verstanden – und näherte sich seiner Beute. Ms. Carter rannte hinter ihrem Mann her und versuchte, den Camcorder scharf zu halten. „Verstehst du das?“ Mr. Carter schrie sie an. „Hast du was verstanden?“

Trainiere deinen Nerz

Boon half Mr. Carter bei der Navigation auf dem Weg zu einer Jagd in West Jordan, Utah.

Das Haus des Mink Man liegt am Ende einer Sackgasse am Stadtrand von Salt Lake City. Es ist voller Leben: drei Töchter, eine Schlange im Keller, ein Aquarium im Wohnzimmer, Küken im Wintergarten, ein Hase im Mädchenzimmer und ein Schaf, das an einen Schuppen im Hof ​​angebunden ist. Vier Hunde streifen auf der Suche nach Aufmerksamkeit durch das Gelände.

Dahinter werden die Nerze gehalten, zwei Dutzend an der Zahl. Sie leben in großen Käfigen, die Seite an Seite aufgereiht sind, mit tiefen Wassereimern zum Schwimmen und langen Ästen an den Seiten der Gehege zum Klettern. Ein Käfig pro Nerz – sonst bringen sie sich gegenseitig um, sagte Mr. Carter.

Amerikanische Nerze sind territoriale, aggressive Raubtiere. Sie haben messerscharfe Zähne, Knopfaugen und eine Körperform, die an ein stämmiges Eichhörnchen erinnert. Aber sie sind schnell und agil, und ihre Beute kann alles umfassen, von Fischen und Kaninchen bis hin zu Vögeln und Bisamratten. Mr. Carter baut seine Käfige aus zwei Lagen Draht, um zu verhindern, dass die Finger eines Kindes abrutschen, und er hat seinen Garten mit glatten Zäunen und vergrabenem Draht rundherum „nerzfest“, wenn er sie rauslässt.

Mr. Carter wuchs mit der Ausbildung von Tieren auf. Als er 9 Jahre alt war, zog er ein Eichhörnchen mit der Flasche auf; Mit 15 Jahren zog er aus dem Haus seiner Eltern in die Nähe seines Großvaters, der ein berühmter Rodeo-Cowboy war und zum Trainer für Showpferde wurde. Dort fing er an, Raptoren zu trainieren. Gegen Ende der High School zog er in die Nähe einer Reihe von Nerzfarmen, wo die Tiere für Pelze aufgezogen werden. Er wurde neugierig.

„So ziemlich jeder, den ich gefragt habe, hat mir dasselbe gesagt – ‚Sie sind das bösartigste, schrecklichste lebende Tier’“, sagte Mr. Carter. „‚Sie sind völlig unzähmbar, untrainierbar, und es spielt keine Rolle, was du tust.’“

Also beschloss er 2003, mit der Zähmung von Nerzen zu beginnen. Es gelang ihm schnell.

„Er hat diese Art von Wirkung bei Tieren, sogar bei denen, die ihn nicht kennen“, sagte seine Frau. „Entweder sie fürchten ihn oder sie respektieren ihn.“

Elenore, die mittlere Tochter von Mr. Carter, zog zu Hause ein Prinzessinnenkostüm an.
Eine Bisamratte, die von Crockett, Boons Bruder, gefangen wurde.
Maggie Carter, links, dokumentiert Mr. Carter und Bindi während einer Jagd.

Im Jahr 2014, nach einem Jahrzehnt des Versuchs und Irrtums, veröffentlichte Mr. Carter im Eigenverlag ein 242-seitiges Buch mit dem Titel „The New Sport of Minkenry: The Arka of Taming, Training, and Hunting with One of Nature’s Most Intense Predators“. Er berief sich auf seine Erfahrung mit der Falknerei und beschrieb eine Reihe verschiedener Techniken zur Kontrolle und Deva für Nerze – wie viel sie füttern sollten; wie man sie dazu bringt, Ihnen zuzuhören; wie man ihnen das Cachen beibringt oder ihre Beute zurückbringt.

Als er nach seinen Trainingsmethoden gefragt wurde, bot Mr. Carter etwas Wissenschaft und etwas Intuition an: Beginnen Sie mit den Nerzen, wenn sie jung sind, geben Sie sich Zeit, um sie zu belohnen, wenn sie gehorsam sind, seien Sie geduldig. Vor allem müssen Sie ein guter Beobachter sein. Welche Dinge motivieren das Tier? Hat es einen starken „Beutetrieb“? Wie sicher läuft es herum? Was für Dinge machen es ausflippen?

„Man kann die Genetik eines Individuums nicht kontrollieren, man kann sie nicht verändern“, sagte er. „Aber man kann mit der Umgebung ihre Sicht auf das Leben leicht verändern.“

2013 forschte María Díez-León, heute Biologin am Royal Veterinary College in London, für ihre Doktorarbeit über Nerze in Gefangenschaft. Sie und ihre Kollegen hatten ohne großen Erfolg versucht, Nerzen das Erkennen bestimmter Muster beizubringen. „Ich denke, wir waren nicht schlau genug, um zu verstehen, wie die Nerze Hinweise wahrnehmen, die wir ihnen geben“, sagte sie. „Sie sind ziemlich neugierig und ihre Aufmerksamkeitsspanne ist sehr kurz.“

Sie stolperte über eines der Videos des Mink Man auf YouTube und schickte es an ihre Laborgruppe. Mr. Carter brachte einem seiner Nerze, Missy, das Cachen bei, indem er die magische Kugel des Nerztrainings benutzte: eine Schnur, die um ein totes Tier gebunden war. Sie rannte um seinen Garten herum und ließ eine tote Taube ein paar Fuß über dem Boden hüpfen, und Missy verfolgte sie, sprang in die Luft, bis sie ihre Zähne in den Vogel versenkt und ihn zurück in den Käfig geschleift hatte.

„Braves Mädchen!“ sagte Mr. Carter und gab dem Nerz ein Stückchen Fleisch. Wäre es ihm nicht gelungen, den Vogel in den Käfig zu bringen, hätte er sich zur Strafe geweigert, etwa eine halbe Stunde lang zu spielen. Er griff schnell nach einer anderen Saite. Er wandte sich der Kamera zu und sagte: „Jetzt bekommt sie eine zweite Belohnung. Sie darf die Ratte jagen!“

Dr. Díez-León bemerkte gegenüber ihren Kollegen, dass ihre eigenen Trainingsaufgaben wahrscheinlich zu einfach und ihre Belohnungen zu langweilig für Nerze seien, die, wie sie sagte, „schnell lernen“. Die Technik des Nerzmanns, entschied die Gruppe, war überlegen. „Wir hatten keinen Zweifel, dass Nerze lernfähig sind, sie sind schlaue Kreaturen“, sagte sie. „Es war einfach toll zu sehen, dass sie es konnten.“

Das gute Nerzleben

Ein Teich und ein Lebensraum für Nerze zum Trainieren in Mr. Carters Hinterhof.

Boon fing schnell die Mill Creek Bisamratte. Er wickelte seinen Körper um seine Beute, und zusammen bildeten sie einen Ball aus nassem Fell: halb schwarz, halb braun, Yin und Yang, Leben und Tod.

Mr. Carter spritzte ins Wasser, um sie aufzuheben, und hielt den verzweifelten Ball am Schwanz der Bisamratte vor sich. Er rang die Beute aus Boons Kiefer und präsentierte sofort ein Stück Hackfleisch. „Gute Arbeit, Mr. Boon“, sagte er. Ms. Carter ging mit ihrer Kamera hinüber und zoomte auf die tote Bisamratte, die nun auf dem Rücken lag und die Füße in die Luft streckte.

Das Minkenry-Buch verkaufte sich nicht gut, als es veröffentlicht wurde, aber das störte Mr. Carter nicht. Er arbeitete damals als Finanzberater und sein YouTube-Account, den er 2008 startete, um seinen Nerz zu dokumentieren, wuchs stetig. Um 2017 herum, kurz nach der Geburt seiner ersten Tochter, entschieden er und seine Frau, dass er seinen Job aufgeben und als Mink Man Vollzeit arbeiten würde.

Fünf Jahre später dient der Kanal als Verschmelzung von Heimvideos mit Tiermotiven und Jagdreisen. Seine beliebtesten Videos, die zig Millionen Aufrufe haben, sind solche mit Titeln wie „Mink vs Rat THUNDERDOME !!!“ und „eRATication! REKORDBRECHENDER Schädlingsbekämpfungsjob mit Hunden!“ Diese werden mit Videos gemischt, die zum Beispiel die Aufzucht von Boon dokumentieren, beginnend mit dem Alter von nur wenigen Stunden. Man kann sehen, wie Mr. Carters älteste Tochter Baby Boon auf den Kopf küsst oder einen jugendlichen Boon zu seinem Käfig führt. Diese haben weitaus weniger Aufrufe.

Die Anzahl der YouTube-Aufrufe korreliert direkt mit der Menge an Geld, die Mr. Carter verdient, da Werbetreibende das zu bewerbende Unternehmen vor seinen Videos teilen. Das lukrative Potenzial von Showdowns zwischen den Arten hat ihn dazu inspiriert, eine kleine Basis von Farmen und öffentlichen Bereichen aufzubauen, auf denen er Ratten und Bisamratten jagen kann.

„Seine Ergebnisse sind unglaublich“, sagte Jordan Timothy, der einen Kanal für die North Jordan Irrigation Company in Salt Lake City betreibt, den Mr. Carter regelmäßig patrouilliert. Bisamratten, Ratten, Waschbären und Biber erodieren die Ufer des Kanals, genau wie in Mill Creek, wo örtliche Parkaufseher seit fast einem Jahrzehnt die Dienste des Mink Man in Anspruch nehmen. „Er könnte genauso gut eine Falle sein, die bereits aufgestellt ist“, sagte Mr. Timothy. „Er ist einfach so gut in dem, was er tut.“

Boon wartet geduldig auf eine Jagd.
Eine Bisamratte im Fitts Park in South Salt Lake City.
Boon und eine Bisamratte, verstrickt in einen tödlichen Kampf.

Für Mr. Carter ist die Jagd, obwohl sie bei den Zuschauern beliebt ist, auch für den Nerz. Er kauft viele seiner Tiere von Pelzfarmen, die in den Vereinigten Staaten normalerweise ein paar Millionen Pelze pro Jahr produzieren und unter Tierschützern für Kontroversen gesorgt haben. In jüngerer Zeit machten sie auf sich aufmerksam, als Nerze anfingen, sich mit Covid-19 zu infizieren; In Dänemark wurden im Jahr 2020 17 Millionen Farmnerze aus Angst vor der Verbreitung der Krankheit gekeult. Tiere auf diesen Farmen werden oft in kleinen Käfigen gehalten und vor ihrem ersten Geburtstag getötet, während wilde Nerze normalerweise drei Jahre alt werden. „Ich gebe ihnen ein neues Leben“, sagte Mr. Carter.

Das Problem für Wissenschaftler, Landwirte und Aktivisten ist, dass es schwierig ist zu wissen, was das Leben eines Nerzes zu einem guten macht. Man kann einen Nerz nicht fragen, ob er glücklich ist oder sich erfüllt fühlt.

In einer Studie, die 2001 in Nature veröffentlicht wurde, versuchten Tierschutzwissenschaftler, indirekt eine Metrik festzulegen, indem sie maßen, wie stark Nerze auf Türen drückten, die zwischen ihnen und Dingen standen, die sie wollten, wie Futter, Wasser, Spielzeug oder mehr Käfigplatz. „Unsere Ergebnisse zeigen, dass Nerze aus Pelzfarmen immer noch motiviert sind, die gleichen Aktivitäten wie ihre wilden Artgenossen durchzuführen, obwohl sie seit 70 Generationen in Gefangenschaft gezüchtet werden“, schrieb Georgia Mason, die die Forschung leitete. Sie fand auch heraus, dass Nerze, denen das Schwimmwasser entzogen wurde, genauso gestresst waren wie diejenigen, denen das Futter entzogen wurde.

Dr. Díez-Leon, der Dr. Masons Schüler war, sagte, dass vieles darüber hinaus noch ein Rätsel sei. Alles in allem, sagte sie, weil Mr. Carter Tiere von Farmen entnimmt, „ist das Wohlergehen dieser Nerze besser.“ Sie fügte hinzu: „Es ist wie bei jedem reinrassigen Pferd oder Leistungstier – oder Raubvögeln, die auf die Jagd gehen. Wenn sie gefragt werden, würden sie wahrscheinlich lieber jagen.“

Mr. Carter hat seine eigenen Theorien. Er betet für seinen Nerz, bevor er schlafen geht (er ist Mitglied der Kirche Jesu Christi der Heiligen der Letzten Tage) und spricht mit ihnen auf eine Weise, die ihm, wie er sagte, das Gefühl gibt, fast wie ein Mensch zu sein.

fast. Nach der Jagd in Mill Creek, mit zwei toten Ratten in der Westentasche an seinen weißen Toyota Tundra gelehnt, sah Mr. Carter Boon an, der zusammengerollt in seinem Käfig auf der Ladefläche des Lastwagens saß.

„Tiere haben keine Ethik“, sagte er. „Sie haben Empfindungen, sie können Schmerz empfinden, sie haben die Fähigkeit zu lernen, aber sie haben keine Ethik. Das ist eine menschliche Sache.“

Die New York Times

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