Was John Donne über den Tod wusste, kann uns viel über das Leben lehren

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Die Macht von John Donnes Worten hätte fast einen Mann getötet.

Es war das Frühjahr 1623, am Morgen des Himmelfahrtstages, und Donne, lange Zeit ein kämpfender Dichter, hatte sich endlich Berühmtheit, Vermögen und ein gefangenes Publikum gesichert. Er war vor zwei Jahren zum Dekan der St. Paul’s Cathedral ernannt worden. Er war 51, schlank und bärtig, und seine Predigten waren in ganz London berühmt. Seine Gemeinde – Kaufleute, Aristokraten, Schauspieler in kunstvollen Halskrausen, die gesamte Elite der Stadt – kam zu seinen Predigten. Einige trugen Papier und Tinte, um seine schönsten Passagen aufzuschreiben und sie mit nach Hause zu nehmen, um sie zu genießen und zu sezieren. Donne weinte oft auf der Kanzel, vor Freude und in Trauer, und sein Publikum weinte mit ihm.

An diesem Morgen predigte er nicht in seiner eigenen Kirche, sondern 15 Minuten zu Fuß quer durch London im Lincoln’s Inn im Zentrum der Stadt. Es sprach sich herum: Wo immer er war, kamen Menschen in Scharen, um ihn sprechen zu hören. Aber zu viele strömten herbei, und als die Menge näher rückte, um seine Worte zu hören, wurden einige Männer zu Boden gestoßen, niedergetrampelt und schwer verletzt. Ein Zeitgenosse schrieb in einem Brief: „Zwei oder drei wurden gefährdet und für die Zeit tot aufgenommen.“ Es gibt keine Aufzeichnungen darüber, dass Donne seine Predigt unterbrochen hat; es ist also nicht unmöglich, dass er mit seiner satten, autoritativen Stimme weitersprach, als die blutbefleckten Männer weggetragen und außer Sichtweite gebracht wurden.

Eine gewisse Unbeschwertheit im Umgang mit dem Tod hätte Charakter gehabt. John Donne war ehrlich in Bezug auf den Tod und seinen Platz in der Aufgabe des Lebens, genauso wie er auf Freude bestand. Sowohl sein Leben als auch sein Werk sagen uns dasselbe: Nur wer den Tod in der Nähe hält, kann wirklich leben.

Konfrontiert mit dem Gedanken an den Tod vollziehen viele von uns das psychologische Äquivalent, sich mit den Knien unter dem Kinn in einer Kiste zu verstecken. Aber Donne grüßte den Tod; er hat Gedichte geschrieben, er hat Partys geschmissen. Er hatte ein Memento Mori, das er einem Freund in seinem Testament hinterließ, „das Bild mit dem Titel Das Skelett, das im Flur hängt“. Für Donne war es eine willkommene Wahrheit, dass wir rittlings auf dem Grab geboren wurden.

Anerkennung… Getty Images

Der Tod – seine drohende Tatsache, seine Endgültigkeit und klärende Kraft – ruft uns zur Aufmerksamkeit und erweckt uns zum Leben. Donne sprach es von der Kanzel aus in einer Passage aus einer Predigt, die er Ende 40 hielt:

Wach auf ist sein Ruf. Und Donnes Arbeit legte dar, wie: Er bestand auf dem Lebendigen, dem Wachsamen, dem Original. Seine Poesie ist bekanntermaßen schwierig, und die Bilder können manchmal all Ihre anhaltende Konzentration erfordern, um sie zu entwirren. Das ist Absicht. Als Gegenleistung für Ihre Bemühungen werden Sie die Welt sowohl mit mehr Ehrfurcht als auch mit mehr Skepsis betrachten.

Zunächst müssen Sie sich jedoch von Klischees befreien. In einer Zeit, als andere Dichter noch weitgehend mit dem Spiel „Meine Dame ist eine perfekte Taube“ beschäftigt waren, lehnte er es ab, mitzuspielen. Liebe war mit ziemlicher Sicherheit nicht wie eine Blume oder eine Taube. Warum sollte es sein? Aber es könnte wie ein Kompass sein. Es kann wie ein Floh sein. Seine Frauen sind nie Rosen, Vögel oder Kitze, aber sie könnten mit einem mythischen saugenden Fisch verglichen werden: Sie dröhnen vor eigenwilligem Leben.

Dem Verfall preisgegebene Körper entzückten ihn. Er warf die petrarchischen Traditionen des idealisierten, gesäuberten Verlangens beiseite und brachte freudig den Körper dazu, mit der Seele zu kollidieren. Sein Schreiben über Sex ist explizit, fröhlich und seltsam: ein körperlicher Gruß an das Leben:

Er liebte auch das Präfix „trans-“: Es ist überall in seinem Schreiben verstreut – „transponieren“, „übersetzen“, „transportieren“, „transsubstantiieren“. In dieser lateinischen Präposition – die „über, auf die andere Seite von, über, jenseits“ bedeutet – sah er sowohl das Chaos als auch das Potenzial von uns. Wir sind, glaubte er, Kreaturen, die wandlungsfähig geboren wurden.

Und Donne erfand sich selbst immer wieder neu und neu: Er war Dichter, Liebhaber, Essayist, Rechtsanwalt, Pirat, Rekusant, Prediger, Satiriker, Politiker, Höfling, Kaplan des Königs, Dekan der schönsten Kathedrale Londons. Er arbeitete sich zu Lebzeiten von Misserfolg und Armut bis zur Anerkennung als einer der besten Köpfe seiner Zeit vor.

Er lebte intensiv, selbst für eine Zeit, in der Intensität das Markenzeichen zu sein schien. Er segelte auf hoher See, ritt durch Europa, trug eine Leine, die groß genug war, um darin eine Katze zu segeln. Er war ein Mann, der Wörtern, von denen andere dachten, dass sie sie nicht brauchten, oft das Präfix Super hinzufügte: „super-unendlich“, „super -wunderbar“, „super-ewig“, „super-erhöhung“, sogar „super-sterbend“

Wenn die menschliche Seele sichtbar wäre, glaubte er, wäre sie größer als die Welt selbst. „Es ist zu wenig, den Menschen eine kleine Welt zu nennen; Außer Gott ist der Mensch eine Verkleinerung von nichts. Der Mensch besteht aus mehr Teilen, mehr Teilen als die Welt, nein, als die Welt ist“, schrieb er in „Devotions Upon Emergent Occasions“. Menschen anzapfen, glaubte er, und sie würden den Klang der Unendlichkeit ertönen lassen.

Aber Menschen, das wusste er auch, sind einzigartig in ihrer Fähigkeit, sich selbst und einander zu ruinieren: „Nichts als der Mensch, von allen vergifteten Dingen, / wirkt auf sich selbst mit angeborenen Stichen“, schrieb er im Alter von 37 Jahren in einer Elegie für einen Freund .

Donne wurde in einer römisch-katholischen Familie zu einer Zeit geboren, als die Religion in England illegal war. Einer seiner Großonkel wurde bei einem antikatholischen Überfall festgenommen und hingerichtet; ein anderer war im Tower of London eingeschlossen, wo Donne ihn als kleinen Mann besuchte und sich ängstlich zwischen die zum Tode Verurteilten wagte. Sein jüngerer Bruder, der dabei erwischt wurde, wie er einen Priester beherbergte, wurde in ein von der Pest heimgesuchtes Gefängnis gesperrt, wo er allein und qualvoll starb.

Donne heiratete heimlich und in Eile eine junge Frau, Anne More, was seine frühe Karriere zum Scheitern brachte und ihn in ein eiskaltes Gefängnis warf. Auch nach seiner Freilassung waren er und Anne oft arm und der Gnade reicherer Freunde und Verwandter ausgeliefert. Er wusste, was es bedeutete, eifersüchtig und vereitelt und verbittert zu sein. Er verlor im Laufe seines Lebens sechs Kinder. Und er verlor Anne, als sie gerade 33 war.

In seinem Leben ging Donne so oft in der Dunkelheit, dass es für ihn zu einem täglichen Pendeln wurde. Und als er älter wurde, wurde er trockener und rauer, aber er bestand immer entschlossen auf Ehrfurcht. Donne glaubte, dass unser Verstand mit Arbeit zu Zitadellen gegen das Chaos der Welt geschmiedet werden könnte: „Sei dein eigener Palast oder das Gefängnis der Welt“, schrieb er in einem Versbrief an seinen Freund Henry Wotton, als sie beide noch junge Männer waren in ihren 20ern.

Wir Menschen sind sowohl Wunder als auch Katastrophen. Wir müssen Tod und Freude, Schrecken und Ehrfurcht anerkennen, forderte er. Es ist ein Erstaunen, am Leben zu sein, und das Leben fordert dich auf, erstaunt zu sein; aber lebenslanges Erstaunen erfordert eiserne Disziplin.

Wach auf, sagt uns sein Schreiben immer und immer wieder. Weine um diese Welt und keuche danach. Wachen Sie auf und teilen Sie Ihre Aufmerksamkeit mit unserer Sterblichkeit, mit der genauen Art und Weise, wie Schönheit uns durchdringt. Teilen Sie Ihre Aufmerksamkeit der Zartheit der Haut und der Majestät der Hände und Füße. Aufmerksamkeit – echte, anhaltende, unerschütterliche Aufmerksamkeit – ist das, was dieses Leben mit seinen Katastrophen und Freuden von Ihnen verlangt.

Und wenn ein Skelett in der Halle hilft, na dann: Her mit den Skeletten.

Katherine Rundell ist Fellow des All Souls College, Oxford, und Autorin mehrerer preisgekrönter Kinderbücher, zuletzt „The Good Thieves“.

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