Studie zeigt, dass schüchterne Waschbären bessere Lerner sind als mutige

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Bewohner fast aller Städte Nordamerikas wissen, wie frustrierend schlau Waschbären sein können. Sie brechen in Garagen ein, stehlen vermeintlich unerreichbare Futterhäuschen für Vögel, durchwühlen Mülleimer und zerstören sogar Deckel, die speziell dafür entwickelt wurden, ihnen einen Strich durch die Rechnung zu machen.

Trotz ihres guten Rufs ist wenig darüber bekannt, warum Waschbären so gut in der Stadt leben.

In den letzten Jahren haben sich Forscher auf die Straßen von Laramie, Wyoming, begeben, um die Geheimnisse der Waschbären aufzudecken, indem sie einen kognitiven Test für in Gefangenschaft gehaltene Tiere so angepasst haben, dass er in freier Wildbahn eingesetzt werden kann.

Vorläufige Ergebnisse deuten darauf hin, dass die gefügigsten Tiere den Umgang mit den Testgeräten leichter lernten als die kühneren, aggressiveren, ein Ergebnis, das Auswirkungen auf unsere Beziehung zur städtischen Tierwelt hat. Die Studie wurde am Donnerstag im Journal of Experimental Biology veröffentlicht.

Da der Planet zunehmend urbanisiert wird, werden die Fragen, welche Tiere in der Lage sein werden, mit der Zersiedelung fertig zu werden und warum, immer dringlicher. Die Antworten könnten der Schlüssel zur Milderung der Konflikte sein, die die Nähe zwischen den Arten mit sich bringt, und könnten auf bessere Wege zur Verwaltung von Tieren hinweisen, da sie gezwungen sind, mehr von ihrem Lebensraum mit uns zu teilen.

„Je mehr wir über ihr Verhalten und ihre Kognition wissen, desto hilfreicher kann es uns meiner Meinung nach sein, herauszufinden, wie wir mit ihnen koexistieren können“, sagte Lauren Stanton, Kognitionsökologin an der University of California, Berkeley, und Hauptautorin des Buches neue Studie.

In ihrer natürlichen Umgebung sind Tiere mit allen möglichen Belastungen konfrontiert, die ihr Denken und Verhalten formen. Waschbären müssen Nahrung beschaffen, Raubtieren und Autos ausweichen, Partner finden, Junge aufziehen und sich in sozialen Landschaften zurechtfinden, die sowohl Waschbären als auch andere Arten, einschließlich Menschen, umfassen.

„Es ist schwer, das in einer Gefangenschaft wirklich zu replizieren“, sagte Dr. Stanton.

Frühere Studien darüber, wie Waschbären denken, haben gezeigt, dass sie tatsächlich schlaue Kreaturen sind, aber fast die gesamte Arbeit wurde in Gefangenschaft geleistet. Um einen besseren Einblick in das reale Verhalten des Tieres zu erhalten, verwendeten die Forscher einen klassischen Lerntest, der in einer zweieinhalb Fuß hohen Holzkiste untergebracht war. Der Test beinhaltet die Wahl zwischen zwei Optionen – in diesem Fall dem Drücken einer von zwei Knöpfen – von denen nur einer zu einer Essensbelohnung führt.

Sobald das Tier gelernt hat, den Belohnungsknopf konsequent zu drücken, wird die Aufgabe umgekehrt, sodass der andere Knopf das Futter liefert. Wissenschaftler interessieren sich dafür, wie schnell Tiere die Veränderung wahrnehmen.

Die Forscher testeten die kognitive Flexibilität von wilden Waschbären in Laramie, einer Stadt mit rund 32.000 Einwohnern und Sitz der University of Wyoming, an der Dr. Stanton während der Studie als Doktorand arbeitete.

Lauren Stanton, die Hauptautorin der Studie, ließ einen Waschbären frei, nachdem ihm ein Transponder implantiert worden war. Anerkennung… Stanton et al., Journal of Experimental Biology, 2022

Die Wissenschaftler fingen 204 Waschbären ein, die in Hinterhöfen, Gassen und Parks in der ganzen Stadt umherstreiften, und ließen sie frei, nachdem sie winzige Transponder, Vorrichtungen, die Mikrochips ähneln, die zur Identifizierung von Haustieren verwendet werden, unter ihre Haut implantierten. Dann platzierten sie die Holzkisten, die jeweils mit zwei großen LED-Tasten, einem Futterschacht, einem kleinen Computer und Nachtsichtkameras ausgestattet waren, dort, wo sich Waschbären aufhalten.

Es dauerte zwei Jahre, aber schließlich wurden 40 der markierten Waschbären von Antennen entdeckt, die an den Kisten befestigt waren. Neunzehn von ihnen fanden heraus, wie man die Knöpfe drückt, um Essensbelohnungen zu erhalten, und 17 nahmen an mehreren Umkehrversuchen teil.

Die Daten von sieben von ihnen waren unbrauchbar, hauptsächlich weil andere Waschbären während des Tests störten. Zwei drängten sich gleichzeitig hinein, und manchmal stieß ein Waschbär einen anderen mitten in einem Prozess heraus. Ein Waschbär namens Chive leistete jede Nacht großartige Arbeit bei dieser Aufgabe, bis ihre Leistung plötzlich einbrach. Die Kameraaufnahmen zeigten, dass sie mit einem Wurf Junge aufgetaucht war. „Die Babys liefen im Grunde über die Knöpfe und verursachten Chaos im Testgerät“, sagte Dr. Stanton.

Am Ende wurden Daten von 10 Waschbären in die Analyse der Forscher zur Lernflexibilität aufgenommen. Sieben von ihnen verbesserten sich und machten jedes Mal, wenn der Belohnungsknopf umgedreht wurde, weniger Fehler.

Die Ergebnisse liefern weitere Beweise dafür, dass sich viele Tiere höchstwahrscheinlich entwickeln, um in von Menschen geschaffenen Landschaften zu gedeihen, sagte Brian Hare, ein evolutionärer Anthropologe an der Duke University, der nicht an der Studie beteiligt war.

„Die Rehe, die ständig den Komposthaufen vor dem Fenster meines Vorstadthauses besuchen, sind von diesem Ergebnis wahrscheinlich nicht überrascht“, sagte Dr. Hare.

Das Team von Dr. Stanton wollte auch wissen, ob bestimmte Eigenschaften dazu führen, dass ein Waschbär im Test besser abschneidet. Sie beobachteten das Verhalten jedes Tieres während des Fang- und Markierungsprozesses und stellten fest, dass einzelne Waschbären unterschiedlich auf den Stress reagierten, gefangen zu werden: Einige waren aggressiv und fauchten die Forscher an, während andere in ihren Fallen ruhig blieben.

Die Wissenschaftler hatten erwartet, dass mutigere Waschbären eher mit den Testgeräten interagieren würden. „Aber das haben wir nicht gefunden“, sagte Dr. Stanton.

Es dauerte zwei Jahre, aber die Boxen entdeckten schließlich 40 markierte Waschbären, von denen 17 an mehreren Umkehrversuchen teilnahmen. Manchmal schlichen sich andere Tiere ein. Bild von Stanton et al., Journal of Experimental Biology 2022

Stattdessen lernten die sanftmütigen Waschbären eher, wie die Geräte funktionieren. Die überraschende Entdeckung hat Auswirkungen darauf, wie Städte mit Waschbären umgehen.

Das städtische Wildtiermanagement konzentriert sich tendenziell auf aggressive Tiere, die möglicherweise Menschen und ihren Haustieren gegenüberstehen, bemerkte Sarah Benson-Amram, Verhaltensökologin an der University of British Columbia und Mitautorin der Studie. Indem wir die sanftmütigen Tiere vernachlässigen, erhöhen wir möglicherweise den Anteil der problemlösenden Waschbären, die in Städten leben.

„Vielleicht sind sie diejenigen, die lernen, wie man die Hühnerställe öffnet und Ihre Hühner stiehlt oder in Ihren Dachboden einbricht“, sagte Dr. Benson Amram.

Die Ergebnisse der Studie ergänzen eine wachsende Zahl von Forschungsergebnissen, die darauf hindeuten, dass Tiere, die nicht so aggressiv oder durch die Anwesenheit von Menschen gestresst sind, möglicherweise auch kognitive Fähigkeiten haben, die ihnen helfen, in städtischen Gebieten zu gedeihen.

„Das ist vielleicht der erste Schritt in Richtung Domestikation“, sagte Benjamin Geffroy, Biologe an der Universität Montpellier in Frankreich. „Jetzt müssen wir mehr darüber wissen, was zuerst kommt, Fügsamkeit oder kognitive Fähigkeiten.“

Einige Forschungsergebnisse deuten darauf hin, dass der Prozess der Domestizierung das Denken von Tieren verändert. Hunde zum Beispiel sind besser als Wölfe oder nichtmenschliche Primaten darin, einigen menschlichen Gesten zu folgen, wie zum Beispiel auf verstecktes Futter zu zeigen.

Das heißt nicht zwangsläufig, dass Waschbären bald unsere Gesten lesen werden. Das Zusammenleben mit Tieren, die sich möglicherweise weiterentwickeln, um unsere Anwesenheit auszunutzen, bedeutet jedoch, dass die Menschen besser verstehen müssen, wie die Tiere denken, um Konflikte mit ihnen zu vermeiden, sagten die Forscher.

Waschbären könnten jedoch besonders schwierig sein. Die Arbeit mit Waschbären in Gefangenschaft hat Dr. Benson-Amram davon überzeugt, dass sie tatsächlich Freude an kognitiven Herausforderungen haben. „Wir geben ihnen Probleme, und selbst wenn es keine Belohnung gibt, machen sie einfach weiter“, sagte sie.

Waschbären in städtischen Umgebungen können auch bemerkenswert hartnäckig sein, sagte Suzanne MacDonald, Tierverhaltenswissenschaftlerin an der York University in Toronto. Für eine Studie stellte sie eine offene Dose Katzenfutter in einen Mülleimer, sicherte den Deckel mit einem Gummiseil und setzte es in Hinterhöfen aus, um zu sehen, wie Waschbären reagieren würden.

„Ich hatte eine Frau, die ungefähr acht Stunden damit verbrachte, hineinzukommen“, sagte Dr. MacDonald. „Und sie hat es getan.“

Waschbären werden oft als invasiv wahrgenommen, sagte Dr. MacDonald, aber Menschen sind diejenigen, die in ihr Land eingedrungen sind.

„Diese Jungs haben einen Weg gefunden, mit uns zu leben“, sagte sie. „Bei Gott, wir können unsere riesigen Kortexe benutzen und einen Weg finden, mit ihnen zu leben.“

Betsy Mason ist freiberufliche Journalistin und Stipendiatin der Alicia Patterson Foundation 2022.

Die New York Times

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