Sidney Altman, der über einen Durchbruch in der Genetik gestolpert ist, stirbt im Alter von 82 Jahren

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Sidney Altman, ein Molekularbiologe, der mit dem Nobelpreis für Chemie ausgezeichnet wurde, weil er an der Entdeckung teilnahm, dass Ribonukleinsäure oder RNA nicht nur ein Träger genetischer Informationen ist, sondern auch ein Katalysator für diese sein könnte chemische Reaktionen in Zellen – ein Durchbruch, der den Weg für neue Wiederbefestigungen und Behandlungen von Virusinfektionen ebnete – starb am 5. April in Rockleigh, NJ. Er war 82 Jahre alt.

Yale University, wo Dr. Altman den größten Teil seiner Karriere verbrachte Sie gab den Tod bekannt, machte aber keine Angaben zur Ursache.

Die Entdeckung, dass RNA als Enzym fungieren könnte, stellte einen der zentralen Grundsätze der Biologie auf den Kopf: dass Proteine ​​notwendig sind, um chemische Reaktionen in Zellen durchzuführen.

„Die Entdeckung der katalytischen RNA hat das zentrale Dogma der Biowissenschaften verändert“, sagte das Nobel-Institut bei der Ankündigung, dass Dr. Altman den Chemiepreis 1989 teilen würde.

. hätten ohne Träger wie RNA zur Übertragung ihrer Codes entstehen können. Dr. Altmans Arbeit postulierte, dass einfache RNA-Moleküle an erster Stelle standen.

Wie so oft in der Wissenschaft, stolperte Dr. Altman über seine Entdeckung. „Ich habe nicht nach dem gesucht, was ich gefunden habe“, sagte er 2010 in einem Interview mit Harry Kreisler vom Institute for International Studies an der University of California, Berkeley.

Er hatte untersucht, wie ein kleines RNA-Molekül namens Transfer-RNA den genetischen Code trägt, um neue Proteine ​​herzustellen. Ein Teil des Codes ist nicht notwendig, daher schneidet ein Enzym ihn heraus, bevor er verwendet wird.

Dann begann Dr. Altman 1978 mit der Untersuchung eines RNA-spaltenden Enzyms aus E. coli-Bakterien, das aus einem RNA-Molekül und einem Protein bestand. Es gelang ihm, die beiden Teile zu trennen und zu testen, um zu sehen, wie sie im Enzymprozess reagierten. Zu seiner großen Überraschung entdeckte er, dass das Protein ohne das RNA-Molekül nicht als Enzym funktionierte. Später entdeckte er, dass das RNA-Molekül auch ohne das Protein der Katalysator sein könnte.

Der Befund widersprach völlig der damals etablierten Theorie, die besagte, Proteine ​​seien die Katalysatoren in Enzymen.

Die Entdeckung dessen, was heute als Ribozyme bekannt ist, war so radikal, dass Dr. Altman Schwierigkeiten hatte, sie durchzusetzen.

Joel Rosenbaum, Professor für Zellbiologie in Yale und Kollege von Dr. Altman, sagte gegenüber dem Magazin Chemistry World, dass, als Dr. Altman zum ersten Mal versuchte, andere Wissenschaftler dazu zu bringen, seine Forschung zu akzeptieren, „die Gemeinschaft der Molekularbiologen , darunter mehrere in Yale, die an RNA arbeiten, wollten die Arbeit nicht glauben.“

Dr. Altman, links, in einem Labor in Yale mit Thomas A. Steitz im Jahr 2009, dem Jahr, in dem Steitz den Nobelpreis für Chemie erhielt. Dr. Altman verbrachte den größten Teil seiner Karriere in Yale. Kredit… Douglas Healey/Associated Press
.

Altmans Arbeit wurde schließlich validiert, unterstützt durch die Forschung von Thomas R. Cech, einem Professor an der University of Colorado Boulder, der unabhängig dasselbe Phänomen wie Dr. Altman entdeckte und der 1989 den Nobelpreis mit ihm teilte.

Das Nobel-Institut nannte ihre Arbeit 1989 „die zwei wichtigsten und herausragendsten Entdeckungen in den Biowissenschaften in den letzten 40 Jahren“ und erklärte, dass sie „einen tiefgreifenden Einfluss auf unser Verständnis davon hatte, wie das Leben auf der Erde begann “

Und das Institut äußerte die Hoffnung, wozu diese Entdeckungen führen könnten: Schutz von Organismen vor Virusinfektionen, die Schaffung virusresistenter Pflanzen, Heilmittel für Virusinfektionen wie Erkältungen beim Menschen und – „eine futuristischere Möglichkeit “ – die völlige Korrektur genetischer Störungen.

Sidney Altman wurde am 7. Mai 1939 in Montreal als zweiter Sohn von Victor und Ray (Arlin) Altman geboren. Seine Mutter war Textilarbeiterin; sein Vater betrieb ein Lebensmittelgeschäft.

Die Familie hatte wenig Geld, aber Dr. Altman schrieb in einer autobiografischen Skizze für das Nobel-Institut seinen Eltern zu, ein gutes Beispiel gegeben zu haben, das ihn für den Rest seines Lebens begleitete. „Von ihnen“, schrieb er, „habe ich gelernt, dass harte Arbeit in einer stabilen Umgebung belohnt werden kann, wenn auch nur in verschwindend kleinen Schritten.“

Altman wurde von der Wissenschaft als Länge fasziniert – zuerst durch die Nachricht von der Detonation der ersten Atombombe, als er 6 Jahre alt war, und dann durch die Betrachtung des Periodensystems der Elemente, das, wie er schrieb, gab ihm ein Gefühl für „die Eleganz der wissenschaftlichen Theorie und ihre Vorhersagekraft“.

Er hatte vorgehabt, sich an der McGill University in seiner Heimatstadt einzuschreiben, aber er änderte den Kurs, als er vom Massachusetts Institute of Technology angenommen wurde. Er studierte Physik am MIT, aber in seinem letzten Semester belegte er aus Neugier einen Einführungskurs in Molekularbiologie und fand ihn fesselnd.

Nach dem MIT verbrachte er 18 Monate in einem Graduiertenprogramm für Physik an der Columbia University, aber er sagte, er sei dort nicht wirklich glücklich. Er wollte ein experimenteller Wissenschaftler werden und es gab keine Gelegenheit an der Columbia, also kündigte er und ging zurück nach Kanada.

Im nächsten Sommer wurde ihm eine Stelle als Autor für Naturwissenschaften für ein Institut in Boulder angeboten, wo er auch Sommerkurse belegen konnte.

Eines Abends landete er auf einer Party und sprach mit George Gamow, einem bekannten Physiker, Kosmologen und Schriftsteller. Dr. Altman erklärte, dass er mit der Physik unzufrieden, aber von der Biophysik fasziniert sei. Dr. Gamow schlug vor, an die University of Colorado in Denver zu gehen, die eine gute Biophysik-Fakultät habe.

Dr. Altman ging am nächsten Tag hinunter und traf Leonard Lerman, einen Wissenschaftler, der für seine Arbeiten zur DNA bekannt war und damals am medizinischen Zentrum der Universität forschte. Die beiden vereinbarten, dass Dr. Altman als einer von Dr. Lermans Studenten in das Graduiertenprogramm von Colorado eintreten würde.

Unter Dr. Leman fand Dr. Altman seine Richtung. Er promovierte 1967 in Biophysik und erhielt anschließend ein Stipendium in Harvard, wo er im Labor des angesehenen Molekularbiologen Mathew Stanley Meselson arbeitete.

Dr. Altman bei einer Biotechnologie-Veranstaltung in Bangalore, Indien, im Jahr 2008. Kredit… Dibyangshu Sarkar/AFP über Getty Image

)

Zwei Jahre später hatte Dr. Altman die Chance, dem Labor für Molekularbiologie des Medical Research Council in Cambridge, England, beizutreten. Das Labor wurde von zwei der renommiertesten Wissenschaftler auf diesem Gebiet geleitet: Sydney Brenner, der 2002 Nobelpreisträger werden sollte, und Francis Crick, der geholfen hatte, die Struktur der DNA zu entschlüsseln, eine wegweisende Arbeit, für die er 1962 mitwirkte Nobelpreis für Physiologie oder Medizin.

„Ich fühlte mich, als würde ich in den 1920er Jahren dem Äquivalent von Bohrs Gruppe in Kopenhagen beitreten“, schrieb Dr. Altman und bezog sich dabei auf Niels Bohr, den dänischen Physiker, der die Grundlage für das Verständnis der Struktur des Atoms legte . „Es stellte sich als wissenschaftlicher Himmel heraus.“

Altman arbeitete bis 1971 in Cambridge, als ihn seine Arbeit über Transfer-RNA als Assistenzprofessor nach Yale führte. Er arbeitete dort für den Rest seiner Karriere und war von 1983 bis 1985 Vorsitzender der Biologieabteilung und von 1985 bis 1988 Dekan des Yale College.

Altman, der Jude war, war am Programm für Judaistik beteiligt in Yale und war ehrenamtlicher Treuhänder des Joseph Slifka Center for Jewish Life der Universität.

Er wurde 1984 Staatsbürger der Vereinigten Staaten, behielt aber seine kanadische Staatsbürgerschaft.

Kurz nach seiner Ankunft in Yale heiratete Dr. Altman Anne Korner, eine Molekularbiologin. Die Ehe endete 2018 mit einer Scheidung. Er hinterlässt ihre beiden Kinder Daniel und Leah sowie vier Enkelkinder.

Altman sagte zuvor gegenüber Yale News, dass in den Biowissenschaften „so viel von dem, was wir beobachten, noch weit außerhalb unseres Verständnisses liegt“.

„Daher“, fügte er hinzu, „ist ein ‚elegantes‘ Experiment in den biologischen Wissenschaften (wie in den meisten Wissenschaften) eines, das eine spezifische Vorhersage auf eine Weise testet, die es dem Ergebnis dieser Vorhersage erlaubt, darüber zu stehen der laute Hintergrund sekundärer Phänomene.“

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