John W. O’Malley, führender katholischer Historiker, stirbt im Alter von 95 Jahren

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Rev. John W. O’Malley, ein jesuitischer Gelehrter, dessen Gelehrsamkeit, Klarheit der Prosa und analytische Fähigkeiten in Bezug auf so unterschiedliche Themen wie die spätmittelalterliche Rhetorik und die anhaltenden Auswirkungen des Zweiten Vatikanischen Konzils ihm einen Ruf als Dekan des Vatikanischen Konzils einbrachten Katholischer Historiker, starb am 11. September in Baltimore. Er war 95.

Die Jesuitengemeinschaft St. Claude de la Colombière, in der er nach seiner Pensionierung von der Georgetown University im Jahr 2020 lebte, sagte, die Ursache sei Lungenkrebs.

Pater O’Malley trat mit 18 Jahren den Jesuiten bei und promovierte später in Geschichte in Harvard. Während seiner 55-jährigen akademischen Laufbahn genoss er sowohl bei den Gläubigen als auch bei den Säkularen Respekt. Kirchenführer betrachteten ihn als Anlaufstelle, ebenso wie die Renaissance Society of America, eine akademische Vereinigung, die ihn 1998 zum Präsidenten wählte.

Er war produktiv, veröffentlichte 14 Bücher und redigierte acht weitere. Er schrieb in einer luftigen, präzisen Art und Weise, die es schaffte, tiefe Gedanken in einfachen Worten zu vermitteln, und viele seiner Bücher verkauften sich sowohl beim Laienpublikum als auch unter Akademikern. Einige wurden in mehrere Sprachen übersetzt.

„Dieser Ansatz ist eine Form der Korrektur meiner selbst“, sagte er 2020 in einem Interview mit Brill, seinem niederländischen Verleger. „Ich muss bescheiden genug sein, um anzuerkennen, dass, wenn der 10-Jährige es nicht versteht, es bedeutet, dass ich es im Grunde nicht verstanden habe.“

Pater O’Malley nahm seine Gelehrsamkeit leicht. Freunde nannten ihn puckish. Seine persönliche Seite auf der Website der Jesuitengemeinde von Georgetown listet den italienischen Komponisten Giacomo Puccini unter seinen Lieblingskünstlern auf, aber auch den unkonventionellen Filmemacher John Waters. (Vater O’Malley war besonders angetan von Mr. Waters‘ Film „Hairspray“.)

Am bekanntesten war er vielleicht als Historiker des Jesuitenordens, der 1540 von Ignatius Loyola gegründet wurde, um dem Vatikan nach landläufiger Meinung eine militante Verteidigung gegen die Reformation zu bieten und seinen Einfluss durch die Gründung von Bildungseinrichtungen auszuweiten.

Pater O’Malley kam zu dem Schluss, dass die Jesuiten als ein pastorales Projekt gegründet wurden, das darauf abzielte, angesichts der dramatischen sozialen Umwälzungen, die Europa im späten Mittelalter erschütterten, Seelen zu retten.

Beginnend mit „Die ersten Jesuiten“ (1993) zeigte Pater O’Malley, dass keine dieser Eigenschaften bei der Gründung des Ordens vorhanden war. Indem er Tausende von Briefen von Loyola und anderen durchwühlte, kam er zu dem Schluss, dass die Jesuiten tatsächlich als pastorales Projekt konzipiert waren, das darauf abzielte, angesichts der dramatischen sozialen Umwälzungen, die Europa im späten Mittelalter erschütterten, Seelen zu retten, und dies nur allmählich taten auf ihren späteren Ruf.

Pater O’Malley zeichnete sich schon früh in seiner Laufbahn durch genaue Lektüre obskurer, schwieriger Texte aus.

Sein zweites Buch „Lob und Tadel im Rom der Renaissance: Rhetorik, Lehre und Islahat in den heiligen Rednern des päpstlichen Hofes, c. 1450-1521“ (1979), gewann Anerkennung für seine chirurgische Aufmerksamkeit für die Art und Weise, wie subtile Änderungen im rhetorischen Stil von Kirchenführern revolutionäre Veränderungen in ihrem Umgang mit der Welt beleuchteten.

Die Analyse des Stils sei wichtig, um historische Veränderungen zu entschlüsseln, insbesondere bei etwas so Stilisiertem wie den Ritualen der römisch-katholischen Kirche.

„Stil“, schrieb er, „ist kein bloßes Ornament des Denkens, sondern ein Ausdruck von Bedeutung.“

Dieselbe Herangehensweise brachte er in seine spätere Arbeit über das Zweite Vatikanische Konzil ein, das gewaltige mehrjährige Konklave in den frühen 1960er Jahren, das versuchte, die katholische Kirche in die heutige Ära zu bringen.

Seitdem und insbesondere seit den 1980er Jahren sind sowohl Konservative als auch Liberale zu dem Schluss gekommen, dass die Reformen des Zweiten Vatikanischen Konzils zumindest auf lange Sicht wirkungslos waren.

Pater O’Malley räumte ein, dass in den 1980er Jahren viele der offenkundigen Veränderungen, die das Zweite Vatikanische Konzil hervorgebracht hatte, eingeschränkt worden waren. Aber er sah auch Veränderungen in der Art und Weise, wie die Kirche ihre Autorität behauptete.

Pater O’Malley widersprach entschieden und verteidigte seine Position in Büchern wie „What Happened at Vatican II“ (2008). Er räumte ein, dass in den 1980er Jahren viele der offenkundigen Veränderungen, die das Zweite Vatikanische Konzil hervorgebracht hatte, eingeschränkt worden waren. Aber er sah auch nuancierte Veränderungen in der Art und Weise, wie die Kirche ihre Autorität geltend machte, sie wurde weniger diktatorisch und mehr auf Überzeugungsarbeit bedacht.

„Vatikan II war beispiellos“, schrieb er, „für die Aufmerksamkeit, die es Veränderungen in der Gesellschaft im Allgemeinen entgegenbrachte, und für seine Weigerung, sie in global negativen Begriffen als Rückgänge aus einer älteren und glücklicheren Ära zu sehen.“

Mit anderen Worten, in der Geschichte geht es selten um Kontinuität versus Veränderung; Die Herausforderung besteht vielmehr darin, beide gleichzeitig zu sehen. Wie Pater O’Malley gerne sagte: „Tradition ist nicht träge, sondern dynamisch.“

John William O’Malley wurde am 11. Juni 1927 in Tiltonsville, Ohio, einer kleinen Stadt gegenüber von West Virginia am Ohio River, geboren. Er war das einzige Kind von Charles O’Malley, der den Verkauf für einen Süßwarengroßhandel leitete, und Elizabeth (Gallagher) O’Malley, einer Hausfrau.

Er wuchs unter Katholiken und Protestanten auf, sowohl in seiner eigenen Familie (väterlicherseits war er trotz seines irischen Nachnamens größtenteils deutsch) als auch in der eng verbundenen Gemeinde von Tiltonsville.

„Lange bevor irgendjemand in unserem Milieu das Wort ökumenisch gehört hatte“, schrieb er 2007 in The Catholic Historical Review, „waren wir Kinder in unseren sozialen Beziehungen ökumenisch.“

Am Gymnasium hatte er sich entschieden, Priester zu werden, und obwohl er noch nie einen Jesuiten getroffen hatte, war er vom Lehrengagement des Ordens angezogen. 1946 trat er ins Noviziat ein und wurde 1959 ordiniert.

Mit dem Ziel, in deutscher Geschichte zu promovieren, verbrachte er das letzte Jahr seiner Jesuitenausbildung im ländlichen Österreich. Es war eine isolierende Erfahrung, dass er dennoch Einblick in die Schwierigkeiten seines späteren Berufs gab.

„Ich erkannte in einer Tiefe, die mir kein Buch jemals beibringen könnte, wie schwierig es ist, sich in eine fremde Kultur hineinzuversetzen und sie zu verstehen, egal ob es sich um Kulturen des 16. oder des 20. Jahrhunderts handelt“, schrieb er in The Catholic Historical Review.

Ein Urlaub in Italien und eine zufällige Begegnung mit einer himmlischen Kugel Gelato bewogen ihn, den Fokus von der deutschen auf die italienische Kirchengeschichte zu verlagern. Er legte 1963 seine letzten Gelübde als Jesuit ab, zwei Jahre bevor er seinen Ph.D. aus Harvard.

Pater O’Malley lehrte 14 Jahre lang an der University of Detroit, bevor er an die Weston Jesuit School of Theology wechselte, heute die Boston College School of Theology and Ministry. 2006 wechselte er nach Georgetown.

Keine unmittelbaren Familienmitglieder überleben.

Die New York Times

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