James Stewart Polshek, stiller Riese der zeitgenössischen Architektur, stirbt im Alter von 92 Jahren

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James Stewart Polshek, der in seiner fast 70-jährigen Karriere einige der bedeutendsten Werke der öffentlichen Architektur des Landes entworfen hat, obwohl er sich der profitablen Anziehungskraft trendiger Ideologien und Designstars widersetzte, starb am Freitag in seinem Haus in Manhattan. Er war 92.

Sein Sohn, Peter Max Polshek, sagte, die Ursache sei eine Nierenerkrankung.

In einer Zeit, in der sogenannte Stararchitekten den Beruf dominierten und ihren Beifall nutzten, um lukrative Projekte auf der ganzen Welt aufzunehmen, ging Mr. Polshek den anderen Weg und vertrat eine bescheidene Herangehensweise an die Architektur, die den sozialen Wert eines Designs über seinen ästhetischen Wert stellte.

„Die wahre Bedeutung der Architektur liegt in ihrer Fähigkeit, menschliche Probleme zu lösen, nicht stilistische“, schrieb er 1988. „Ein Gebäude ist zu dauerhaft und zu einflussreich auf das öffentliche Leben und den persönlichen Komfort, um in erster Linie als ‚öffentlicher Hintergrund‘ geschaffen zu werden. ”

Diese Bescheidenheit hielt ihn nicht davon ab, an die Spitze seines Berufes aufzusteigen. Zu seinen Werken gehören die William J. Clinton Library and Museum in Little Rock, Ark.; das Rose Center for Earth and Space im American Museum of Natural History in Manhattan; die Santa Fe-Oper; und das Newseum in Washington.

Kritiker lobten Polsheks Entwurf für die William J. Clinton Library and Museum in Little Rock, Ark. Anerkennung… Fred R. Conrad/The New York Times

Von 1973 bis 1987 war er Dekan der Graduate School of Architecture, Planning and Preservation an der Columbia University, die er von einem verschlafenen, konventionellen Programm in ein Weltklasse-Zentrum für Forschung und Ausbildung verwandelte, nicht nur in Architektur, sondern auch in Immobilien sowie Stadtplanung.

Er war gleichermaßen, wenn nicht sogar noch bekannter für seine Renovierungen und Ergänzungen historischer Gebäude, darunter eine Modernisierung der Carnegie Hall, deren Fertigstellung fast ein Jahrzehnt dauerte, und ein neuer Eingang zum Brooklyn Museum.

Sein Projekt in der Carnegie Hall war typisch für seine Arbeit. Das bestehende Gebäude war ein verworrenes Konglomerat von Anbauten, die über Jahrzehnte angewachsen waren, was es zu einem wirren Gewirr von Treppen, Ecken und nutzlosen Winkeln machte.

Er löste den gordischen Knoten der Halle, nicht indem er mit alexandrinischer Begeisterung durch das Labyrinth schnitt, sondern indem er seine verschiedenen Teile geschickt zu einem kohärenten Ganzen zusammenfügte, mit einem Stil, der zuvor lebhaft zeitgenössisch war und die lange Geschichte der Halle respektierte.

„Die Carnegie Hall war knifflig, weil es darum ging, unsichtbar zu sein, sie wie ein zeitgenössisches Gebäude funktionieren zu lassen und trotzdem wie die Carnegie Hall auszusehen“, sagte Paul Goldberger, ein ehemaliger Architekturkritiker der New York Times, in einem Interview.

Herr Polshek hatte eine modernistische Sensibilität, aber nicht in einem starren ideologischen Sinne. Vielmehr stützte er sich auf die frühesten Impulse der modernistischen Bewegung hin zu einer Depersonalisierung des Stils und einem Engagement für soziale Gerechtigkeit.

„Mir wurde schon früh eingetrichtert, dass es nicht gut ist, alles zu personalisieren“, sagte er 2001 in einem Interview mit der Times. „Außerdem glaube ich nicht, dass diese Art von Commodity-gesteuertem System die produktivste Architektur ist.“

Mr. Polshek war in der breiten Öffentlichkeit zwar weniger bekannt als architektonische Berühmtheiten wie Frank Gehry oder Zaha Hadid, aber er wurde von Kritikern geliebt, die in seiner humanen, zurückhaltenden Herangehensweise ein Gegenmittel zu dem egoistischen Design sahen, das oft die amerikanische Architektur der Nachkriegszeit dominierte .

Eines seiner frühesten Projekte, das 1970 fertiggestellt wurde, umfasste die Renovierung und Erweiterung einer Reihe von Stadthäusern in Albany, um die New York Bar Association unterzubringen. Es wurde für seinen sensiblen Umgang mit der Denkmalpflege gelobt, zu einer Zeit, als die meisten Architekten und Entwickler es vorzogen, Gebäude abzureißen und von vorne zu beginnen.

Es war, schrieb Ada Louise Huxtable, die damalige Architekturkritikerin der Times, „eine Anschauungsstunde darüber, wie man intelligent, sensibel und gut baut.“ Sie fügte hinzu: „Viele wissen, dass jemand etwas richtig macht.“

Mr. Polshek war bekannt für seine Renovierungen und Ergänzungen historischer Gebäude, einschließlich eines neuen Eingangs zum Brooklyn Museum. Anerkennung… Rubin Washington/The New York Times

35 Jahre später waren Kritiker gleichermaßen begeistert von Mr. Polsheks Entwurf für die Clinton-Bibliothek, von der ein Teil 150 Fuß in Richtung des Arkansas River auskragt – eine Metapher für die Brücke, die die Clinton-Regierung zwischen dem Industriezeitalter und dem Informationszeitalter schlug. In Zusammenarbeit mit Richard Olcott, einem Architekten in seiner Firma, bestand Mr. Polshek darauf, dass das Projekt die Neugestaltung einer heruntergekommenen Eisenbahnstrecke umfasste, die entlang ihres südlichen Randes verlief; Bevor sie in eine Fußgängerbrücke umgewandelt wurde, bot sie einer einkommensschwachen Gemeinde auf der anderen Seite des Flusses einen einfachen Zugang zum Museum.

„Sie bricht mit der Form der Präsidentenbibliothek, auch wenn sie eine außergewöhnliche Brücke zwischen Vergangenheit und Gegenwart, architektonischem Objekt und urbanem Kontext schlägt“, schrieb Blair Kamin in The Chicago Tribune. „Das Denkmal für den Herrscher kommt auch den Menschen zugute.“

Solche Gesten waren Herrn Polshek wichtig, der Architektur oft als „heilendes Hinterteil“ bezeichnete, womit er ein Bestreben meinte, das Leben der Menschen zu verbessern und nicht ihr Ego zu stärken.

Ein weiteres seiner frühen Projekte, das er später als sein Lieblingsprojekt bezeichnete, war ein Zentrum für psychische Gesundheit in Columbus, Indiana, einer kleinen Stadt südlich von Indianapolis, die eine Weltklasse-Sammlung von Nachkriegsarchitektur angehäuft hatte.

Das Zentrum sollte an einem von Bäumen gesäumten Bach und neben einem Krankenhaus liegen, aber Herr Polshek hatte eine andere Idee: Er baute es als Brücke über den Bach, verband das Krankenhaus mit einem öffentlichen Park und bot einen ruhigen Blick darauf das darunter fließende Wasser.

Im Gegensatz zu vielen seiner Zeitgenossen hat Mr. Polshek nie einen charakteristischen Stil angenommen, noch hat er sich einer bestimmten Bewegung verbunden. Er war ein Bewunderer von Architekten wie Eero Saarinen, die ihre eigenen ästhetischen Impulse auf die Bedürfnisse ihrer Kunden und den Kontext ihrer Projekte, insbesondere Renovierungen, sublimierten.

„Einige Leute denken, dass es zu eklektisch ist“, sagte er 2014 in einem Interview mit Architectural Record über seinen Ansatz. „Aber die Gebäude spiegeln eine Vorliebe dafür wider, alte Dinge zu nehmen und sie durch Restaurierungen und Ergänzungen zu erneuern. Es ging nie um Selbstverherrlichung.“

Die Fassade des Newseum in Washington, ein weiteres polschekisches Design, das eine Wiedergabe des First Amendment zeigt. Anerkennung… Jared Soares für die New York Times

Einige Kritiker tadelten Mr. Polshek, weil er zu vorsichtig war, besonders in den 1970er und 80er Jahren, als die Postmoderne eine Manie für Retro-Design auslöste, und später, als Architekten wie Mr. Gehry für ihren gewagten, wenn auch manchmal umständlichen, persönlichen Stil berühmt wurden.

Arbeiten wie die von Mr. Polshek „sind Business-Class-Architektur, keine Weltklasse-Architektur“, schrieb Herbert Muschamp, ein weiterer Kritiker der Times, 1995. „Sie riskieren selten Größe.“

Mr. Polshek war ungerührt; für ihn war die ästhetik zweitrangig gegenüber der sozialen funktion eines gebäudes.

„Moderne Abstraktionen oder Nostalgie können selbst keine Ideen für Bauwerke von bleibendem Wert generieren“, schrieb er 1988. „Nur Gebäude, die weit gefassten sozialen, politischen oder kulturellen Zielen dienen, können dies leisten.“

James Stewart Polshek wurde am 11. Februar 1930 in Akron, Ohio, geboren. Sein Vater Alex war Arzt und seine Mutter Pearl (Beyer) Polshek Hausfrau.

Zunächst wollte er seinem Vater in die Medizin folgen. Aber an der Western Reserve University (jetzt Case Western Reserve University) in Cleveland überzeugte ihn ein Kurs über zeitgenössische Architektur, das Hauptfach zu wechseln.

Unzufrieden mit den akademischen Angeboten in Cleveland, wechselte er 1950 nach Yale. Auf dem Weg zu seinem Vorstellungsgespräch hielt er in New York City an, um sich das damals im Bau befindliche Hauptquartier der Vereinten Nationen anzusehen. Er betrat einen Lastenaufzug und stand neben Le Corbusier, dem berühmten französischen Architekten, der half, das Projekt zu leiten. Für ihn war es ein Zeichen, dass er auf dem richtigen Weg war.

1952 heiratete er Ellyn Margolis, die ihn überlebt. Neben ihr und seinem Sohn hinterlässt Mr. Polshek seine Tochter Jennifer Polshek; seine Schwester, Judy Polshek Goodman; und zwei Enkelkinder.

Mr. Polshek im Jahr 2001 im Rose Center for Earth and Space im American Museum of Natural History in Manhattan, einem weiteren von ihm entworfenen Gebäude. Anerkennung… Michelle V. Agins/The New York Times

Herr Polshek studierte bei Louis Kahn in Yale und schloss 1955 mit einem Master ab. Im nächsten Jahr zogen er und seine Frau nach Kopenhagen, wo er mit einem Fulbright-Stipendium studierte. Später sagte er, dass seine Begegnung mit der skandinavischen Architektur mit ihrem kollaborativen Ansatz seine eigene zurückhaltende, egolose Designphilosophie inspiriert habe.

Nach seiner Rückkehr in die Vereinigten Staaten arbeitete er für mehrere Architekten, darunter IM Pei, bevor er 1963 sein eigenes Büro eröffnete. Zu seinen ersten Projekten gehörten zwei Forschungseinrichtungen in Japan, die ihn für zwei Jahre nach Tokio führten, und eine Gemeinde Zentrum in Midtown Manhattan, entworfen mit Walfredo Toscanini.

„Es ist ein ausgezeichnetes und aufregendes Projekt, wie kreative Umgestaltung mit einem Zweck sein kann und sollte“, schrieb Frau Huxtable 1970 in einer begeisterten Rezension des Zentrums. „Dies ist kein Denkmal. Der Besucher, der sich auf die Suche nach der ‚Architektur‘ im Sinne einer beeindruckenden ästhetischen Aussage begibt, mit allem an seinem zugewiesenen Platz und in richtigen, vorgegebenen Beziehungen, mag sich fragen, was es damit auf sich hat.“

Mr. Polsheks Bekanntheitsgrad und die Größe seiner Firma wuchsen, aber der wirtschaftliche Abschwung Anfang der 1970er Jahre veranlasste ihn, sich nach einer anderen Arbeit umzusehen. 1973 wurde er zum Dekan der Graduate School of Architecture in Columbia ernannt.

Er beaufsichtigte eine gründliche Überarbeitung des Lehrplans der Schule, aktualisierte und erweiterte ihn um Stadtplanung, Immobilien und Erhaltung; er fügte dem Programmnamen sogar die Worte „Planning and Preservation“ hinzu.

Herr Polshek und seine Firma erledigten fast ihre gesamte Arbeit in den Vereinigten Staaten, einen Großteil davon in New York City. Zu ihren dortigen Projekten gehörten auch das Seamen’s Church Institute am South Street Seaport; das Skirball Institute of Biomolecular Medicine and Residence Tower an der New York University; das Ed-Sullivan-Theater; Sulzberger Hall am Barnard College; Die Druckerei der New York Times in Queens; und eine Kläranlage am Newtown Creek zwischen Queens und Brooklyn.

Herr Polshek und seine Firma erledigten einen Großteil ihrer Arbeit in New York City, einschließlich dieser Kläranlage am Newtown Creek zwischen Queens und Brooklyn. Anerkennung… Damon Winter/The New York Times

Herr Polshek erhielt die Goldmedaille 2018 des American Institute of Architects, die höchste Auszeichnung der Gruppe.

Herr Polshek zog sich 2005 aus seiner Firma zurück, die bis dahin Polshek Partnership hieß. 2010 stellte sich die Firma neu auf und änderte ihren Namen in Ennead, was griechisch für „die Neun“ ist, ein Hinweis auf die Anzahl ihrer verbleibenden Partner. Herr Polshek begrüßte die Änderung als eine Erklärung, dass es in der Architektur nie um eine einzelne Person ging, egal wie berühmt.

„Eine Frage, die mir häufig gestellt wird, ist: ‚Wie kannst du all diese wundervolle Arbeit machen?’“, sagte er in einem Interview mit Architectural Record im Jahr 2000. „Die Antwort lautet: ‚Einfach, ich nicht.’“

Die New York Times

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