Ich bin ein Wissenschaftler in Kalifornien. Dürre ist schlimmer als wir dachten.

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Vor meinem Labor in der Nähe von Donner Pass in den Bergen der Sierra Nevada in Kalifornien sind nach einem Winterschlaf neue Tierspuren im Schnee zu sehen, Vogelgezwitscher erhebt sich durch die Luft und der Bach fließt stark mit Wasser aus dem schmelzenden Schnee. Der Frühling ist besorgniserregend früh in die Sierra Nevada gekommen.

In der vergangenen Woche schloss ich mich Teams anderer Wissenschaftler an, die die wichtigsten Messungen der Schneedecke der Sierra Nevada an über 265 Orten im ganzen Bundesstaat sammelten. Typischerweise markiert diese Messung den Übergang von der Schneeansammlungssaison zur Schmelzsaison und enthält das ganze Jahr über den meisten Schnee aller Messungen. Die Ergebnisse von 2022 bestätigten jedoch, was diejenigen von uns befürchtet hatten, die die Dürre des Staates überwachten: Kaliforniens Schneedecke liegt jetzt bei 39 Prozent ihres Durchschnitts oder 23 Prozent niedriger als zum gleichen Zeitpunkt im letzten Jahr. Dies signalisiert eine Vertiefung der Dürre – bereits die schlimmste im Westen der Vereinigten Staaten seit 1.200 Jahren – und eine weitere potenziell katastrophale Brandsaison für einen Großteil des Westens.

Viele Menschen haben eine eher vereinfachende Vorstellung von Dürre als Mangel an Regen und Schnee. Das ist richtig – bis zu einem gewissen Grad. Was es nicht berücksichtigt, sind menschliche Aktivitäten und der Klimawandel, die sich jetzt dramatisch auf das verfügbare Wasser und seine Bewirtschaftung auswirken. Da immer häufigere und größere Waldbrände und ausgedehnte Trockenperioden das Land verseuchen, werden unsere wichtigsten Werkzeuge für den Umgang mit Wasser immer ungenauer. Gleichzeitig wird es immer problematischer, uns auf diese Modelle zu verlassen, um zu versuchen, das Beste aus dem wenigen Wasser zu machen, das wir haben.

Dürren können mit unterschiedlichem Schweregrad mehrere Jahre oder sogar über ein Jahrzehnt andauern. Während dieser Art von ausgedehnten Dürren kann der Boden so trocken werden, dass er das gesamte neue Wasser aufsaugt, was den Abfluss in Bäche und Stauseen verringert. Der Boden kann auch so trocken werden, dass die Oberfläche hart wird und Wasser abstößt, was dazu führen kann, dass Regenwasser schnell vom Land abfließt und Überschwemmungen verursacht. Das bedeutet, dass wir uns nicht mehr auf relativ kurze Regen- oder Schneeperioden verlassen können, um Dürrebedingungen vollständig zu lindern, wie wir es bei früheren Dürren getan haben.

Viele Stürme mit nahezu rekordverdächtigen Regen- oder Schneemengen wären in einem einzigen Jahr erforderlich, um die Dürrebedingungen erheblich zu beeinträchtigen. Der Oktober war der zweitschneereichste und der Dezember der schneereichste Monat seit 1970 im Schneelabor, dank zwei atmosphärischer Flüsse, die Kalifornien trafen. Aber die außergewöhnlich trockenen Perioden von November und Januar bis März haben uns ein weiteres Jahr mit unterdurchschnittlichen Schneedecken-, Regen- und Abflussbedingungen hinterlassen.

Diese Art von Feiertags- oder Hungersnöten im Winter mit großen Stürmen und langen, schweren Trockenperioden wird voraussichtlich mit fortschreitendem Klimawandel zunehmen. Infolgedessen werden wir mehrere überdurchschnittliche Regen- und Schneejahre benötigen, um die Differenz auszugleichen, anstatt aufeinanderfolgende Großveranstaltungen in einem einzigen Jahr.

Auch bei ordentlichen oder überdurchschnittlichen Niederschlagsjahren stellen Veränderungen der Landoberfläche eine weitere Komplikation dar. Massive Waldbrände, wie wir sie in den letzten Jahren in der Sierra Nevada und den Rocky Mountains gesehen haben, verursachen deutliche Veränderungen in der Art und Weise, wie Schnee schmilzt und Wasser, einschließlich Regen, von der Landschaft abfließt. Der Verlust des Walddachs durch Brände kann zu höheren Windgeschwindigkeiten und Temperaturen führen, die die Verdunstung erhöhen und die Menge an Schneewasser verringern, die die Stauseen erreicht.

Ähnlich wie bei anhaltender Dürre verändert Feuer auch die Bodeneigenschaften und kann während intensiver Regenperioden zu Sturzfluten führen. Diese Landschaftsveränderungen, Fest-oder-Hunger-Niederschlagsmuster und erhöhte Anforderungen an die Wasserversorgung machen die Wasserwirtschaft im Westen zu einer prekären und schwierigen Aufgabe.

Eines der wichtigsten Werkzeuge für das Wassermanagement während Dürreperioden sind die Modelle, die von verschiedenen staatlichen und föderalen Behörden wie dem Office of Hydrologic Development des National Weather Service, dem Army Corps of Engineers und dem California Department of entwickelt wurden Wasservorräte. Doch diese Modelle leiden unter der gleichen vereinfachenden Sichtweise von Dürre und Wasser und bedürfen dringend einer Aktualisierung.

Landoberflächen, Schneeschmelzmuster und das Klima haben sich alle verändert, seit viele dieser Modelle entwickelt wurden, was bedeutet, dass ihnen entscheidende Teile des heutigen Wasserpuzzles fehlen . Was seit Jahrzehnten Aktualisierungen der Modelle verhindert, ist die schrumpfende Finanzierung von Wissenschaft und Technik.

Modelle sind möglicherweise nicht in der Lage, Wassermanager zuverlässig darüber zu informieren, wie viel Regen und Schnee vom Land in Stauseen abfließen, was im schlimmsten Fall zu schwerwiegenden Engpässen führen kann. Angesichts sinkender Wasserstände in Stauseen und magerer Schneedecken in den letzten Jahren könnten Diskrepanzen zwischen erwartetem und ankommendem Wasser den Unterschied zwischen Wasserhähnen oder dem Austrocknen ganzer Städte ausmachen.

Wir schauen mit unseren Wasserressourcen im Westen in den Lauf einer geladenen Kanone. Anstatt in Körperschutz zu investieren, haben wir gehofft, dass der Abzug nicht gedrückt wird. Die derzeitigen Wasserüberwachungs- und Modellierungsstrategien reichen nicht aus, um die wachsende Zahl von Menschen zu unterstützen, die Wasser benötigen. Ich mache mir Sorgen über die nächste Woche, den nächsten Monat, das nächste Jahr und über neue Probleme, denen wir unweigerlich begegnen werden, wenn der Klimawandel weitergeht und Wasser unberechenbarer wird.

Es ist an der Zeit, dass politische Entscheidungsträger, die Mittel bereitstellen, in die Aktualisierung unserer Wassermodelle investieren, anstatt den Status quo beizubehalten und auf das Beste zu hoffen. Großangelegte Investitionen in die Agenturen, die diese Modelle pflegen und weiterentwickeln, sind von größter Bedeutung, um sich auf die Zukunft des Wassers im Westen vorzubereiten.

Bessere Wassermodelle bedeuten letztendlich ein genaueres Wassermanagement, und das wird zu größerer Wassersicherheit und -verfügbarkeit für die Millionen von Menschen führen, die jetzt von der sich ändernden Wasserversorgung abhängig sind. Es ist eine Investition in unsere Zukunft und darüber hinaus eine Investition in unsere weitere Fähigkeit, die wasserarmen Regionen im Westen zu bewohnen. Nur so können wir sicherstellen, dass wir vorbereitet sind, wenn der Abzug gedrückt wird.

Schwartz ist leitender Wissenschaftler und Stationsleiter am Central Sierra Snow Lab der University of California, Berkeley.

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