Hundertjährige Schildkröten können den Standard für Anti-Aging setzen

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Für Säugetiere wie Menschen ist das Altern unvermeidlich. Egal wie viele Vitamine wir einnehmen, mit der Zeit erschlafft die Haut, die Knochen werden weicher und die Gelenke steif. Schildkröten und Landschildkröten altern jedoch würdevoller. Trotz ihrer faltigen Haut und ihres zahnlosen Zahnfleisches scheinen Arten wie die Galápagos-Riesenschildkröte von den Verwüstungen des Alterns unversehrt zu sein. Einige zeigen nur wenige Anzeichen einer Verlangsamung, wenn sie in ihre 100er stapfen.

Um herauszufinden, was diese zeitlosen Wunder antreibt, untersuchten zwei Forschergruppen Schildkröten, Schildkröten und ihre wechselwarmen oder kaltblütigen Brüder in zwei Studien, die am Donnerstag in der Zeitschrift Science veröffentlicht wurden. Frühere Alterungsforschung drehte sich hauptsächlich um warmblütige Tiere wie Säugetiere und Vögel. Aber Wechselwärme wie Fische, Reptilien und Amphibien dominieren die Langlebigkeits-Rekordbücher. Salamander, die Olms genannt werden, schlängeln sich beispielsweise fast ein Jahrhundert lang durch unterirdische Höhlen. Riesenschildkröten können doppelt so lange leben – Anfang dieses Jahres feierte eine Seychellenschildkröte namens Jonathan seinen 190. Geburtstag.

In einer der neuen Studien stellten die Forscher Datensätze zu 77 Arten wilder Reptilien und Amphibien zusammen, darunter Kom-Drachen, Strumpfbandnattern und Laubfrösche. Das Team nutzte jahrzehntelange Überwachungsdaten, um Merkmale wie den Stoffwechsel zu analysieren und ihre Auswirkungen auf Alterung und Langlebigkeit zu bestimmen.

„Wir hatten diese großartigen Datensätze, um Fragen des Alterns auf eine noch nie dagewesene Weise zu beantworten“, sagte Beth Reinke, Evolutionsbiologin an der Northeastern Illinois University und Autorin der neuen Studie. „Der Frage, wie sich das Altern entwickelt, auf den Grund zu gehen, kann nur mit diesem breiten taxonomischen Ansatz erreicht werden.“

Ein so langes Leben erfordert eine sanfte Alterungskurve. Nachdem die meisten Tiere die Geschlechtsreife erreicht haben, wird ein Großteil ihrer Energie der Reproduktion auf Kosten der Reparatur alternden Gewebes gewidmet. Diese körperliche Verschlechterung oder Seneszenz führt häufig zu einem Anstieg des Sterblichkeitsrisikos, wenn ältere Tiere anfällig für Raubtiere oder Krankheiten werden. Aber einige kaltblütige Tiere erleben mit zunehmendem Alter nur eine geringe Seneszenz.

Die schwarzen Sumpfschildkröten zeigten negative Alterungsraten, was bedeutet, dass ihr Sterblichkeitsrisiko mit zunehmendem Alter abnahm. Anerkennung… iStock/Getty Images

Eine Theorie besagt, dass kaltblütige Tiere besser gerüstet sind, um die Abnutzung durch das Altern zu bewältigen, weil sie sich auf die Umgebung verlassen, um ihre Körpertemperatur zu kalibrieren, anstatt auf den energieraubenden Stoffwechsel endothermer oder warmblütiger Tiere. Doch was Reinke und ihre Kollegen herausfanden, war komplexer. Sie entdeckten, dass einige Ektothermen viel schneller alterten als ähnlich große Endothermen, während andere viel langsamer alterten. Die Alterungsraten für Eidechsen und Schlangen waren verstreut, aber bei bestimmten Krokodilen, Salamandern und der rätselhaften Tuatara bemerkenswert niedrig. Die einzige Gruppe, die kaum alterte, waren jedoch Schildkröten und Landschildkröten.

Die andere neue Studie ging tiefer in die Alterung dieser zeitlosen Schildkröten ein. Die Forscher untersuchten den altersbedingten Rückgang bei 52 Arten von Schildkröten und Landschildkröten in Zoos und Aquarien. Sie fanden heraus, dass 75 Prozent der Arten, einschließlich Aldabra-Riesenschildkröten und Pfannkuchenschildkröten, eine geringe oder vernachlässigbare Alterung aufwiesen. Einige, wie Griechische Schildkröten und Schwarze Sumpfschildkröten, zeigten sogar negative Alterungsraten, was bedeutet, dass ihr Sterblichkeitsrisiko mit zunehmendem Alter abnahm. Rund 80 Prozent hatten eine langsamere Alterungsrate als der moderne Mensch.

Schildkröten als Anti-Aging-Standard machen angesichts ihres trägen Stoffwechsels Sinn. Forscher haben ihre robusten Schalen auch mit einer längeren Lebensdauer in Verbindung gebracht. Da pflanzenfressende Schildkröten und Landschildkröten ihr Leben damit verbringen, Gemüse zu kauen (na ja, meistens), bieten eng anliegende Rüstungen selbst ergrauten Knackern Schutz.

Diese lethargischen Alterungsraten sind angesichts des verwöhnten Lebens von Schildkröten in Gefangenschaft nicht überraschend. Aber im Gegensatz zu Menschen, die ungeachtet der Fantasie der kryogenen Konservierung altern, liefern in Gefangenschaft gehaltene Schildkröten den Beweis, dass ideale Umgebungen in Zoos das Altern verlangsamen können, da die Reptilien bei idealen Temperaturen faulenzen und eine ausgewogene Ernährung aus Früchten und Gemüse genießen.

„Wir haben die Populationen in Zoos mit Wildpopulationen verglichen und festgestellt, dass diejenigen unter geschützten Bedingungen die Seneszenz abschalten konnten“, sagte Rita da Silva, Populationsbiologin an der University of Southern Denmark und Autorin der Schildkrötenstudie. „Für den Menschen wird unsere Umwelt immer besser, aber wir können das Altern immer noch nicht abschalten.“

Während das Sterblichkeitsrisiko bei langlebigen Schildkröten und Schildkröten über die Jahrzehnte stagnierte, haben sie laut Caleb Finch, einem Gerontologen an der University of Southern California, der das Altern beim Menschen untersucht, keine ewige Jugend erlangt. Wie bei älteren Menschen werden bei Schildkröten und Landschildkröten schließlich das Sehvermögen und das Herz schwächer.

„Einige von ihnen bekommen grauen Star und sind so schwach, dass sie von Hand gefüttert werden müssen“, sagte Dr. Finch, der nicht an den neuen Studien beteiligt war. „Sie würden in der realen Welt nicht überleben, also steht außer Frage, dass sie altern.“

Obwohl diese schwerfälligen Reptilien den Tod nicht überstehen können, können sie Erkenntnisse zur Verlängerung der Langlebigkeit und zur Verringerung des altersbedingten Verfalls enthalten.

„Wenn wir die Evolution des Alterns bei Schildkröten weiter untersuchen, werden wir irgendwann einen klaren Zusammenhang zwischen Schildkröten und der menschlichen Gesundheit und dem Altern finden“, sagte Dr. da Silva.

Die New York Times

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