Hat mich meine Katze gerade angefahren? Ein Abenteuer in der Übersetzung von Haustieren

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Meine Katze ist eine echte Schwätzerin. Momo miaut, wenn sie Hunger hat und wenn sie satt ist, wenn sie hochgehoben und abgesetzt werden möchte, wenn ich den Raum verlasse oder betrete, oder manchmal aus scheinbar keinem wirklichen Grund Pferd alles.

Aber weil sie eine Katze ist, ist sie auch unkooperativ. Als ich also MeowTalk Cat Translator herunterlud, eine mobile App, die versprach, Momos Miauen in einfaches Englisch umzuwandeln, blieb sie sofort stehen. Zwei Tage lang versuchte ich erfolglos, einen Ton zu erbitten.

An Tag 3 beschloss ich aus Verzweiflung, sie abzuholen, während sie ihr Abendessen verschlang, eine Unterbrechung, die garantiert ein Protestgeheul hervorrief. Wie aufs Stichwort, jammerte Momo. Die App verarbeitete den Ton, spielte dann eine Werbung für Sara Lee ab und übersetzte dann: „Ich bin glücklich!“

Ich war zweifelhaft. Aber MeowTalk lieferte etwa eine Woche später, als ich von einer viertägigen Reise zurückkehrte, eine plausiblere Übersetzung. Als Momo mich sah, miaute sie und schnurrte dann. „Schön dich zu sehen“, übersetzte die App. Dann: „Lass mich ruhen.“ (Die Anzeigen verschwanden, nachdem ich auf ein Premium-Konto hochgestuft wurde.)

Der Drang, sich mit Tieren zu unterhalten, ist uralt, lange vor der Zeit, als Smartphones zu unseren besten Freunden wurden. Wissenschaftler haben Menschenaffen die Gebärdensprache beigebracht, mit Graupapageien geplaudert und sogar versucht, Großen Tümmlern Englisch beizubringen. Haustiere – mit denen wir unser Zuhause teilen, aber keine gemeinsame Sprache – sind besonders verlockende Ziele. Mein TikTok-Feed ist randvoll mit Videos von Bunny, einem Schafspelz, der gelernt hat, Tonknöpfe zu drücken, die vorab aufgezeichnete Sätze wie „draußen“, „Kritzeleien“ und „Ich liebe dich“ abspielen.

MeowTalk ist das Ergebnis eines wachsenden Interesses an der Nutzung zusätzlicher Intelligenzen – maschineller Lernalgorithmen – zur Entschlüsselung der Tierkommunikation. Die Idee ist nicht so weit hergeholt, wie sie scheinen mag. Beispielsweise können maschinelle Lernsysteme, die in der Lage sind, Muster aus großen Datensätzen zu extrahieren, zwischen dem Quietschen unterscheiden, das Nagetiere machen, wenn sie glücklich sind, und denen, die sie ausstoßen, wenn sie in Not sind.

Die Anwendung der gleichen Fortschritte auf unsere Kreaturengefährten hat einen offensichtlichen Reiz.

„Wir versuchen zu verstehen, was Katzen sagen, und ihnen eine Stimme zu geben“, sagte Javier Sanchez, einer der Gründer von MeowTalk. „Wir möchten dies nutzen, um Menschen dabei zu helfen, bessere und stärkere Beziehungen zu ihren Katzen aufzubauen“, fügte er hinzu.

Für mich, einen Tierliebhaber in einem Drei-Spezies-Haushalt – Momo, die verschrobene Katze, teilt widerwillig den Platz mit Watson, dem übereifrigen Hund –, war die Idee einer Übersetzungs-App für Haustiere verlockend. Aber selbst die Macher von MeowTalk erkennen an, dass es noch ein paar Probleme zu lösen gibt.

‚Meowsic‘ machen

Ein Miau enthält eine Menge. In den besten Katzenzeiten – sagen wir, wenn eine Katze gefüttert wird – sind Miauen laut einer kürzlich erschienenen Studie, die noch nicht in einer wissenschaftlichen Zeitschrift veröffentlicht wurde, eher kurz und hoch und haben ansteigende Intonationen. Aber in den schlimmsten Zeiten (gefangen in einer Katzentrage) machen Katzen ihren Kummer im Allgemeinen durch langes, tiefes Miauen mit fallender Intonation bekannt.

„Sie neigen dazu, verschiedene Arten von Melodien in ihrem Miauen zu verwenden, wenn sie versuchen, verschiedene Dinge zu signalisieren“, sagte Susanne Schötz, eine Phonetikerin an der Universität Lund in Schweden, die die Studie im Rahmen eines Forschungsprojekts namens Meowsic leitete.

Und in einer Studie aus dem Jahr 2019 zeigte Stavros Ntalampiras, Informatiker an der Universität Mailand, dass Algorithmen automatisch zwischen dem Miauen von Katzen in drei Situationen unterscheiden können: beim Bürsten, beim Warten auf Futter oder nachdem sie alleine gelassen wurden eine seltsame Umgebung.

MeowTalk, dessen Gründer Ntalampiras engagierten, nachdem die Studie erschienen war, erweitert diese Forschung und verwendet Algorithmen, um Katzenvokalisationen zu identifizieren, die in einer Vielzahl von Kontexten gemacht wurden.

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Die App erkennt und analysiert die Äußerungen von Katzen in Echtzeit und ordnet jeder Äußerung eine breit definierte „Absicht“ zu, wie z. B. fröhlich, ausruhend, jagend oder „Paarungsruf“. Es zeigt dann eine umgangssprachliche, einfache englische „Übersetzung“ der Absicht an, die es erkennt, wie z. B. Momos belagertes „Lass mich ruhen“. (Seltsamerweise scheint keine dieser Übersetzungen zu enthalten: „Ich werde dein Bein abkauen, wenn du mich nicht sofort fütterst.“)

Anerkennung… MeowTalk
Anerkennung… MeowTalk

MeowTalk verwendet die gesammelten Geräusche, um seine Algorithmen zu verfeinern und seine Leistung zu verbessern, sagten die Gründer, und Tierbesitzer können sofort Feedback geben, wenn die App falsch liegt.

Im Jahr 2021 berichteten MeowTalk-Forscher, dass die Software mit einer Genauigkeit von insgesamt 90 Prozent zwischen neun Absichten unterscheiden konnte. Aber die App konnte einige besser identifizieren als andere und verwechselte laut den Ergebnissen nicht selten „glücklich“ und „Schmerz“.

Und die Genauigkeit einer Katzenübersetzungs-App einzuschätzen, ist schwierig, sagte Sergei Dreizin, ein MeowTalk-Gründer. „Es setzt voraus, dass Sie wirklich wissen, was Ihre Katze will“, sagte er.

Ich fand, dass die App, wie angekündigt, besonders gut darin war, Schnurren zu erkennen. (Andererseits bin ich das auch.) Aber es ist viel schwieriger zu bestimmen, was die Rufe in jeder Kategorie bedeuten – wenn sie überhaupt eine konsistente Bedeutung haben – ohne tatsächlich eine Möglichkeit zu haben, mit Katzen zu kommunizieren. (Cat-ch-22?)

Schließlich bleibt der genaue Zweck des Schnurrens, das Katzen in einer Vielzahl von Situationen tun, schwer fassbar. MeowTalk interpretiert das Schnurren jedoch als „Ruhe“.

„Aber um ehrlich zu sein“, sagte Mr. Sanchez, „es kann bedeuten. …“, formulierte er um. „Wir wissen nicht, was es bedeutet.“

Manchmal fand ich MeowTalks Wundertüte an Konversationsübersetzungen beunruhigend. In einem Moment klang Momo wie ein College-Bekannter, der auf eine weggeworfene SMS antwortet: „Just chilling!“ In einem anderen wurde sie zur viktorianischen Heldin: „Meine Liebe, ich bin hier!“ (Das veranlasste meinen Verlobten dazu, die Katze mit „meine Liebe“ anzusprechen, was ebenfalls beunruhigend war.) Eines Nachmittags hob ich Momo vom Boden hoch und als sie miaute, warf ich einen Blick auf mein Handy: „Hey Baby, lass uns irgendwohin gehen, wo es privat ist! ”

„Hey Baby, lass uns an einen privaten Ort gehen!“

„Viele Übersetzungen werden dem Benutzer irgendwie kreativ präsentiert“, sagte Dr. Ntalampiras. „Zu diesem Zeitpunkt ist es keine reine Wissenschaft.“

Dr. Schötz sagte, dass sie im Laufe der Jahre mehrere Übersetzungsprodukte für Katzen gesehen habe, aber noch keins gefunden habe, das sie wirklich beeindruckt habe. „Ich freue mich darauf, etwas zu sehen, das wirklich funktioniert, denn das wäre einfach brillant“, sagte sie.

In der Zwischenzeit sagte Herr Sanchez, er habe auch von Benutzern gehört, die eine unerwartete Verwendung für die App gefunden hätten, die Aufzeichnungen des Miauens speichert, die sie aufnimmt: diese Aufzeichnungen anzuhören, nachdem ihr Tier gestorben ist. Es ist eine „sehr magische Erfahrung, “ er sagte.

Hunde entziffern

Hunde könnten bald ihren eigenen Tag haben. Zoolingua, ein Start-up mit Sitz in Arizona, hofft, einen KI-gestützten Hundeübersetzer zu entwickeln, der die Lautäußerungen und die Körpersprache von Hunden analysiert.

Hundebesitzer waren von dem Konzept überwältigend begeistert, sagte Con Slobodchikoff, der Gründer und Geschäftsführer von Zoolingua, der einen Großteil seiner akademischen Laufbahn damit verbrachte, die Kommunikation von Präriehunden zu studieren. „Eine gute Kommunikation zwischen Ihnen und Ihrem Hund bedeutet, eine großartige Beziehung zu Ihrem Hund zu haben“, sagte er. „Und viele Menschen wünschen sich eine großartige Beziehung zu ihrem Hund.“

(Aber nicht alle, fügte er hinzu: „Eine kleine Minderheit sagt: ‚Ich glaube nicht, dass ich wirklich wissen möchte, was mein Hund mir zu sagen versucht, weil mein Hund mich vielleicht nicht mag.‘ “)

Dennoch können selbst ausgefeilte Algorithmen wichtige reale Kontexte und Hinweise übersehen, sagte Alexandra Horowitz, Expertin für Hundekognition am Barnard College. Zum Beispiel wird ein Großteil des Verhaltens von Hunden durch Gerüche bestimmt. „Wie soll das übersetzt werden, wenn wir das Ausmaß selbst nicht kennen?“ sagte Dr. Horowitz in einer E-Mail.

Der Wunsch zu verstehen, was Tiere „sagen“, scheint jedoch nicht nachzulassen. Die Welt kann ein einsamer Ort sein, besonders in den letzten Jahren. Neue Wege zu finden, um sich mit anderen Kreaturen, anderen Arten zu verbinden, kann ein dringend benötigter Balsam sein.

Ich persönlich würde mindestens zwei Zahlen für eine App teilen, die mir helfen könnte zu wissen, ob mein Hund wirklich raus muss oder nur sehen möchte, ob der Nachbar Brot für die Vögel ausgelegt hat. (Vielleicht brauche ich wirklich eine Lügenerkennungs-App für Hunde.) Im Moment muss ich einfach mein eigenes Urteilsvermögen und meine Beobachtungsgabe einsetzen.

Schließlich kommunizieren unsere Haustiere bereits ständig mit uns, bemerkte Dr. Horowitz. „Es ist für mich viel interessanter, die Kommunikation meines eigenen Hundes zu lernen“, sagte sie, „insbesondere die Eigenheiten, die zwischen bestimmten Menschen und bestimmten Tieren entstehen, als so zu tun, als ob eine App das könnte – schwupps! – alles übersetzen.“

Die New York Times

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