Der „Alien-Goldfisch“ findet ein Zuhause

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Der frühe Fossilienbestand ist übersät mit bizarren Kreaturen, die keinem heute lebenden Tier ähneln. Und nur wenige dieser evolutionären Rätsel sind so verwirrend wie Typhloesus, ein uraltes Meerestier, das so seltsam ist, dass Paläontologen es als außerirdischen Goldfisch bezeichnet haben.

Das blobartige Tier widersetzt sich seit fast 50 Jahren der taxonomischen Einordnung. Die Wissenschaftler waren sich nicht sicher, ob das Tier, das eine beträchtliche Schwanzflosse und einen Darm hatte, der oft mit den Überresten früher Fischarten gefüllt war, enger mit einem Wurm, einem kieferlosen Fisch oder etwas ganz anderem verwandt war.

Die Entdeckung einer zahnbedeckten Zunge in mehreren Typhloesus-Fossilien könnte diese scheinbar außerirdischen Tiere jedoch auf die Erde bringen. „Es hilft uns, den Zweig des Lebensbaums zu finden, zu dem Typhloesus gehört“, sagte Jean-Bernard Caron, Paläontologe am Royal Ontario Museum in Toronto. „Es ist kein problematisches Waisenkind mehr.“

Dr. Caron und Simon Conway Morris, ein Paläontologe an der University of Cambridge, machten die Entdeckung, als sie mehrere Typhloesus-Exemplare untersuchten, die kürzlich in die Sammlung des Royal Ontario Museum aufgenommen worden waren. Diese nur wenige Zentimeter langen Fossilien wurden aus dem Bear-Gulch-Kalkstein in Montana ausgegraben, einer 330 Millionen Jahre alten Fossillagerstätte.

Als diese versteinerten Kreaturen lebten, war dieses Gebiet von einer milden Bucht bedeckt und war die Heimat von Haien mit schwertähnlichen Stacheln, Quastenflossern und dem ältesten bekannten Vorfahren von Vampirkalmaren. Lokale Monsune spülten Nährstoffe in die Bucht und lösten Algenblüten aus, die dem Wasser Sauerstoff entzogen und Aasfresser in Schach hielten. Diese Bedingungen ermöglichten es, unzählige wirbellose Tiere mit weichem Körper bis ins kleinste Detail zu erhalten.

Ein Typhloesus-Fossil. Wissenschaftler glauben, dass es sich höchstwahrscheinlich um ein Meeresweichtier und einen alten Verwandten von Gastropoden wie Meeresschnecken handelte. Anerkennung… Jean-Bernard Caron

Da viele dieser alten Meeresbewohner zart in den Kalkstein eingeprägt sind, sind die meisten ihrer Identitäten leicht abzuleiten. Typhloesus hat Wissenschaftler jedoch seit seiner Beschreibung im Jahr 1973 verwirrt. Das vage fischähnliche Lebewesen wurde früher für einen Conodont gehalten, eine kieferlose, aalähnliche Studie. Aber eine genauere Untersuchung ergab, dass sich die Conodont-Überreste im Verdauungstrakt eines Tieres befanden. Das führte Wissenschaftler zu dem Schluss, dass Typhloesus Conodonten genascht hatte.

Als Dr. Caron einige der neu gewonnenen Proben unter ein Hochleistungs-Scanmikroskop steckte, entdeckte er eine bandartige Struktur, die auf beiden Seiten mit zurückgebogenen Zähnen besetzt war, wie das Geschäftsende einer Kettensäge. Da der Zahnapparat im Darm des Tieres untergebracht ist, hatten frühere Analysen diese Reihen winziger Zähne mit Muskelgewebe verwechselt.

In einer am Mittwoch in der Zeitschrift Biology Letters veröffentlichten Studie beschreiben die Forscher die neue Struktur als Radula, eine zungenartige Struktur, die mit Zähnen bedeckt ist, die Schnecken und andere Mollusken verwenden, um Nahrung in ihren Mund zu kratzen. Die Forscher vermuten, dass die zahnbesetzte Struktur in Typhloesus höchstwahrscheinlich an einem einziehbaren Stamm befestigt war. Wenn sich Typhloesus einem wellenförmigen Conodont näherte, tauchte seine mit Zähnen bedeckte Zunge auf, um seine Mahlzeit zu verschlingen.

Die Existenz von Typhloesus‘ zahniger Radula führte die Wissenschaftler zu dem Schluss, dass der außerirdische Goldfisch tatsächlich eine Molluske war.

„Es ist ein sehr aufregender Fund, eine Radula zu haben, denn das ist definitiv“, sagte Christopher Whalen, ein Paläontologe am American Museum of Natural History, der Kopffüßer aus dem Bear Gulch untersucht und nicht an der neuen Studie beteiligt war. „So wie alle Rekruten ein Rückgrat haben, haben alle Mollusken eine Radula.“

Es ist jedoch schwierig festzustellen, welche Art von Weichtier Typhloesus war. Dr. Caron schlägt vor, dass die Kreatur zeitgenössischen Seeelefanten ähnlich war. Diese gallertartigen Nacktschnecken schwimmen durch die Wassersäule und stecken ihre Radula durch einen rüsselartigen Rüssel, um sich Beute zu schnappen, ein Jagdstil, der dem ähnelt, den die neue Studie für Typhloesus vorschlägt. Obwohl Typhloesus keine Augen hatte, deuten sein flexibler Körper und seine große Schwanzflosse darauf hin, dass es sich um einen aktiven Schwimmer handelte, der sich durch die Wassersäule fortbewegte, anstatt entlang des Meeresbodens zu kriechen.

Aber Typhloesus-Fossilien sind über 100 Millionen Jahre älter als der Rest des Schwimmschnecken-Fossilienbestands. Laut Dr. Whalen könnte das daran liegen, dass diesen Meeresschnecken leicht versteinerbare Merkmale wie Muscheln fehlten, was sie im Wasser wendiger machte. Infolgedessen sind sie in den meisten fossilen Lagerstätten knapp.

Ein besseres Verständnis der Identität von Typhloesus kann Paläontologen dabei helfen, mehr über die Evolution von Mollusken zu erfahren, der heute zweitgrößten Gruppe von Wirbellosen auf dem Planeten. Laut Dr. Caron haben die seltsamsten Kreaturen oft die wichtigsten Geschichten zu erzählen.

„Die Wendungen, die das Leben uns geben kann, werden durch diese seltsamen Fossilien dargestellt“, sagte er. „Sie sind rätselhaft, aber sie enthüllen viele wichtige evolutionäre Informationen.“

Die New York Times

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