Antonio Inoki, japanischer Wrestler und unwahrscheinlicher Diplomat, stirbt im Alter von 79 Jahren

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Antonio Inoki, ein japanischer Wrestler, der vor allem dafür bekannt ist, dass er in einem Mixed-Martial-Arts-Match gegen Muhammad Ali zu einem Unentschieden gekämpft hat und der auch seine Showkunst einsetzte, um Ruhm und Einfluss in Nordkorea, im Irak und in Pakistan zu erlangen, starb am Samstag in Tokio. Er war 79.

New Japan Pro-Wrestling, eine Wrestling-Firma, die Herr Inoki gegründet hatte, gab bekannt, dass die Ursache Amyloidose war, eine seltene Organerkrankung.

Herr Inoki hatte das hervorstehende Kinn eines Kriegsdiktators, trug aber auch einen roten Schal mit dem Elan eines französischen New-Wave-Filmemachers.

Er bekleidete mit Erfolg wechselnde öffentliche Rollen. Als Mitglied des Oberhauses des japanischen Parlaments entwickelte er auf Reisen rund um die Welt eine Ein-Mann-Außenpolitik. Er baute sich in Pakistan einen guten Ruf und eine Anhängerschaft auf, indem er sich beim Wrestling dort als Konvertit zum Islam präsentierte. Und er projizierte das Bild eines fröhlichen Sportskanons, wenn er Fans und anderen Prominenten ins Gesicht schlug, eine charakteristische Bewegung, die etwas von seinem Kampfgeist übertragen sollte.

Aber es war ein enttäuschendes Stuntmatch in Tokio gegen Muhammad Ali am 26. Juni 1976, das ihm in den Vereinigten Staaten Aufmerksamkeit einbrachte und anderswo seinen Ruf zementierte.

Mr. Inoki trat 1976 während ihres Kampfes in Tokio gegen Alis Bein. Die Fans waren so empört über das Match, dass sie Müll auf den Ring schleuderten. Anerkennung… Assoziierte Presse

Ali war der Boxweltmeister im Schwergewicht, und der Kampf wurde nicht nur als Wettkampf zwischen zwei Männern, sondern auch als Kampf zwischen zwei Sportarten angepriesen. Die Vorfreude stieg und das Shea Stadium zog mehr als 30.000 Menschen für eine Fernsehsendung an.

Nicht lange nachdem die Glocke ertönte, warf sich Mr. Inoki auf die Matte und fuhr fort, Ali zu kriechen und zu treten, eine Strategie, die seinen Gegner zu verblüffen schien. Ali tanzte um den Ring, absorbierte schmerzhafte Tritte und landete während des gesamten Kampfes nur zwei Schläge.

Das eine oder andere Spektakel wurde als Unentschieden gewertet und inspirierte die Menge, Müll auf den Ring zu schleudern.

„Vielleicht war ich letzten Sommer zu ernst“, sagte Herr Inoki der New York Times in einem bedauerlichen Interview im nächsten Jahr. „Ich habe mein Bestes gegeben, um zu gewinnen. Es war kein vorgetäuschter Kampf, sonst wäre es interessanter gewesen.“

Nachdem Ali 2016 gestorben war, veröffentlichte The Times einen rückblickenden Artikel über den Kampf: „Alis am wenigsten denkwürdiger Kampf“.

Ein fachkundiger Kommentator sah das anders. Conor McGregor, der gemischte Kampfkünstler, der 2017 gegen den ungeschlagenen Boxer Floyd Mayweather Jr. gekämpft hatte, sagte auf einer Pressekonferenz vor ihrem Kampf, dass er das Ali-Inoki-Match studiert habe. Von besonderem Interesse war ein Moment in der sechsten Runde, als Ali stürzte und Inoki auf ihn stieg, bevor der Schiedsrichter die beiden Männer trennte.

„Wenn dieser Moment noch fünf oder zehn Sekunden lang losgelassen worden wäre, hätte sich Inoki um seinen Hals, seinen Arm oder ein Glied geschlungen, und das ganze Gesicht der Kampfwelt hätte sich auf der Stelle verändert“, sagte McGregor sagte.

Kanji Inoki wurde am 20. Februar 1943 in Yokohama, einer japanischen Hafenstadt, geboren. Er nahm „Antonio“ als Wrestling-Namen an. Als er ein Teenager war, zog seine Familie nach Brasilien. Rikidozan, ein professioneller Wrestler in Japan, besuchte Brasilien, traf Kanji und wurde sein Mentor, der ihn zu einer Karriere als beliebter japanischer Wrestler führte.

Informationen über die Überlebenden von Herrn Inoki waren nicht sofort verfügbar.

Die Ali-Episode schadete Mr. Inokis Popularität in seiner Heimat nicht nachhaltig, wo er in der Werbung von Tabasco-Sauce bis Flippersalons präsent war.

Mr. Inoki und Ali gaben sich nach ihrem Match die Hand. „Ich habe mein Bestes gegeben, um zu gewinnen“, sagte Mr. Inoki später. „Es war kein vorgetäuschter Kampf, sonst wäre es interessanter gewesen.“ Anerkennung… Assoziierte Presse

Und er buhlte geschickt um Gunst im Ausland. In Pakistan wurde er in der lokalen Presse als Muhammad Hussain Inoki bekannt; er tauschte seinen roten Schal gegen einen grünen, der die Farbe der pakistanischen Flagge widerspiegelte; und er pflegte eine Rivalität mit einer berühmten Familie pakistanischer Wrestler.

Nachdem ein Kampf zweideutig endete, entschied sich Mr. Inoki, seine Niederlage einzugestehen und befriedigte laut einem Profil von 2014 in Grantland den Drang der pakistanischen Fans nach einem einheimischen Sieger.

Herrn Inokis einflussreichste Auslandsintervention fand im Irak statt. 1990, Monate vor dem Golfkrieg, hielt Saddam Hussein Dutzende japanische Bürger als Geiseln. Herr Inoki, der kürzlich in das japanische Parlament gewählt worden war, nahm Verwandte der Gefangenen mit auf eine Reise in den Irak, wo er ein „Sport- und Musik-Friedensfestival“ organisierte.

Diese Art der Diplomatie zahlte sich aus: Herrn Inoki wurde „die Unterstützung bei den Verhandlungen über die Freilassung von 41 japanischen Bürgern zugeschrieben“, sagte die New York Times in einem Profil von 2017.

Von 1995 bis 2017 war Herr Inoki auch in Nordkorea zu einer Persönlichkeit geworden und besuchte das Land 32 Mal. Die Beziehung entstand mit „Collision in Korea“, einem Event von 1995, bei dem Mr. Inoki den amerikanischen Wrestler Ric Flair besiegte.

Einige in Japan spielen die alten Wrestling-Geselligkeiten mit hochrangigen Beamten einer nuklear bewaffneten Autokratie als Werbegag. Er sagte, er habe ein edles Ziel: „Frieden durch Sportdiplomatie zu schaffen“, sagte er der Times.

„Die Vereinten Nationen, Trump und Japan sagen alle, dass wir mehr Druck ausüben müssen“, fuhr Herr Inoki fort. „Aber zuerst müssen wir ihnen zuhören und verstehen, was die Gründe hinter ihrer Aktivität sind.“

Die New York Times

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