Kritik: In „Antony and Cleopatra“ wird John Adams konventionell

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SAN FRANCISCO – Die Opern von John Adams waren nie gewöhnlich.

Seine ersten beiden, „Nixon in China“ und „The Death of Klinghoffer“, brachen den Weg, indem sie Ereignisse aus der jüngeren Geschichte mit rätselhafter neuer Poesie behandelten. Zu den Bühnenwerken, die in den nächsten 30 Jahren folgten, gehörten eine Reflexion über das Erdbeben von 1994 in Los Angeles, eine Adaption eines indischen Volksmärchens und seit 2000 vier Stücke mit Patchwork-Librettos, die aus einer Vielzahl von Quellen stammen: antiker und zeitgenössischer , poetisch und Prozess.

Adams erfüllte den Eklektizismus – und die manchmal antidramatische Künstlichkeit – dieser Texte mit Musik von schnell wechselnden Farben und Energie, von Zärtlichkeit und unerwarteten, eindringlichen Effekten. Auch wenn die Werke unterschiedliche Wirkungen hatten, war keines wie das eines anderen Komponisten.

Aber mit „Antony and Cleopatra“, das am Samstag zu Beginn der hundertjährigen Spielzeit der San Francisco Opera uraufgeführt wurde, ist Adams, 75, endlich konventionell geworden.

Er hat dasselbe getan wie viele Komponisten vor ihm für seine erste Oper, die ohne die Zusammenarbeit des Regisseurs und Autors Peter Sellars geschaffen wurde, der ihn auf Gedeih und Verderb zu dieser quiltartigen Methode des Librettoschreibens drängte. Adams hat ein großartiges, äußerst robustes Stück aus der Vergangenheit ausgewählt – in diesem Fall Shakespeares Tragödie von Liebe und Krieg – und es auf eine überschaubarere Größe getrimmt, indem er nur ein paar Interpolationen aus anderen Quellen hinzugefügt hat.

Das Ergebnis ist die klarste, dramatisch geradlinigste Oper seiner Laufbahn – und die langweiligste. „Antony and Cleopatra“ hat von seinen bisher neun Bühnenwerken die geringste Eigenart und Inspiration.

Mit fast drei Stunden Musik bricht es zu einem gedämpften Ende zusammen. Es könnte in einer Zeile aus dem für die Oper gekürzten Stück beschrieben werden: „Sie zeigt eher einen Körper als ein Leben, eine Statue als eine Verschnaufpause.“

Dieses Gefühl, nicht ganz zum Leben erweckt zu werden, das Stück durch die Musik nicht vollständig zu bewohnen, beginnt am Anfang. Mit den beiden Liebenden und ihren Begleitern, die sich in Cleopatras Schlafzimmer drängen, werden wir sowohl auf der Bühne als auch im Orchester kurzerhand in frenetische Aktivitäten gedrängt – als wollten wir beweisen, dass das Werk, wie Adams sehnsüchtig in einem Programm schreibt, sein „aktivster dramatischer Essay“ ist. ”

Aber mit dem atemlosen Tempo von den Eröffnungstakten und mit dem scheinbaren Fokus darauf, so viel Text wie möglich aus den Mündern der Sänger zu bekommen, können wir nie wirklich mit den beiden Hauptfiguren zusammensitzen und die Tiefe ihrer Verbundenheit spüren.

Paul Appleby, Mitte links, als Caesar, schüttelt Finley die Hand. Von links: Hadleigh Adams (Agrippa), Elizabeth DeShong (Octavia) und Philip Skinner (Lepidus) schauen zu. Anerkennung… Cory Weaver/San Francisco Opera

Und ohne die Stärke ihrer Beziehung überzeugend darzustellen, verlieren die steilen Höhen und Tiefen dieser Beziehung ihren Einsatz, trotz der verwitterten Autorität des Bariton Gerald Finley und der konzentrierten Kraft der Sopranistin Amina Edris. (Edris verdient besondere Anerkennung dafür, dass er eingesprungen ist, als Julia Bullock, für die die Rolle der Cleopatra geschrieben wurde, sich wegen ihrer Schwangerschaft zurückzog.)

„Antony and Cleopatra“ verzichtet weitgehend auf Arien, Duette und andere Ensembles – seine Quelle ist ein Theaterstück mit bemerkenswert wenigen Selbstgesprächen, die die Seele entblößen – und gleitet an der emotionalen Oberfläche entlang, während es versucht, mit der sich schnell bewegenden Geschichte Schritt zu halten, ohne die expansiven Tauchgänge Gedanken und Gefühle, die der Ruhm von Adams‘ bester Arbeit sind.

Wir fühlen uns also nie wirklich kennt Diese Charaktere, obwohl wir viele von ihnen sehen: Trotz der komprimierten Form ist dies eine weitläufige Handlung. Antonys Leidenschaft für Kleopatra, die Königin von Ägypten, hat das zerbrechliche Kräftegleichgewicht in der Mittelmeerwelt gestört, und Caesar – ​​sein jüngerer Partner bei der Herrschaft über Rom – nutzte dies als Vorwand, um Krieg gegen ihn zu führen. Shakespeares Genialität war es, die Paarung der Liebenden zu schaffen, eine Vereinigung zweier alles sehender Zyniker, erfrischend, aber realistisch sprunghaft, mit Eifersucht, Verrat und Versöhnung auf beiden Seiten.

Es ist ein unhandliches Stück, um es in musikalische Form zu bringen. Ein „Antony and Cleopatra“ von Samuel Barber eröffnete 1966 das neue Metropolitan Opera House im Lincoln Center. Belastet durch eine extravagante Inszenierung von Franco Zeffirelli, war es ein berüchtigtes Fiasko, aber eine Überarbeitung – aufgezeichnet, wenn auch selten aufgeführt – enthüllte ein üppig parfümiertes, lebensfähig dramatische Partitur.

In dieser überarbeiteten Form ist Barbers „Antony“ fast eine Stunde kürzer als Adams‘. Vielleicht ist das Hauptproblem bei dieser neuen Oper einfach die Menge an Text, die noch darin enthalten ist – insbesondere angesichts der Probleme, die mit der Vertonung von Shakespeares Vers verbunden sind, der so virtuos ist, dass er beim Singen kaum lesbar ist. Wenn Sie es in den Übertiteln sehen, ist eine Zeile wie „Sanfte Octavia, lassen Sie Ihre beste Liebe zu dem ziehen, was am besten versucht, sie zu bewahren“ eine Herausforderung, die auf einen Blick zu erfassen ist.

Adams galt lange zu Recht als Meister der faszinierenden Orchestrierung, aber seine Arbeit hier ist überraschend langweilig. Hauchzimbel, ein gehämmertes Hackbrett mit einem blechernen, aber seidigen Klang, hätten mehr Interesse, wenn dieses Instrument nicht so etwas wie seine beliebte Beschwörung des antiken Mittelmeers geworden wäre: Es ist auch ein zentrales Merkmal des Passionsoratoriums „Das Evangelium Nach der anderen Maria“ (2012) und das Violinkonzert „Scheherazade.2“ (2015). Zwischenspiele überbrücken viele der Szenenwechsel, aber selbst wenn diese im Allgemeinen geschäftig sind, fühlen sie sich eher wie Vampir an, seltsam charakterlos.

Es gibt einige wirkungsvolle Berührungen, besonders in schattigeren Passagen, in denen die Dirigentin Eun Sun Kim schwelgt, ohne den Puls zu verlieren. Octavia – Caesars Schwester, die in einem letzten verzweifelten Versuch, die Feindseligkeiten abzukühlen, mit Antony verheiratet wurde – antwortet Antony nach ihrer Hochzeit in Gesangslinien, umgeben von einem instrumentalen Heiligenschein aus schwebenden Gebeten, mysteriös und verführerisch. Die Eröffnung des zweiten Akts zeigt treffend die fassungslosen Nachwirkungen von Antonys militärischer Katastrophe, wobei die sanfte Musik für Cleopatras Auftritt eine traumhafte, entfernte Andeutung eines Foxtrotts hat.

Applebys Caesar versammelt die Menge in einem einschüchternden Monolog zum Aufbau eines Imperiums. Anerkennung… Cory Weaver/San Francisco Opera

Aber das strahlende Durchhaltevermögen des Tenors Paul Appleby kann nicht verhindern, dass seine große Rede spät in der Arbeit – ein Imperium aufbauender Monolog, dessen Text John Drydens Übersetzung von „The Aeneis“ entnommen ist – eindringlich ist. Und während Alfred Walker und Hadleigh Adams beide fest als Gehilfen der römischen Herrscher gelten, ist der Bassbariton Philip Skinner als Lepidus der einzige in der Besetzung, der sowohl reich als auch mit perfekt intelligenter Diktion singen kann.

Die harmlose Inszenierung von Elkhanah Pulitzer (die sich neben Lucia Scheckner auch mit Adams für das Libretto beraten hat) versetzt die Oper nicht in die Antike, sondern in die 1930er Jahre oder so, wobei Arka-Deco-Elemente und aufreizende Kleider (von Constance Hoffman) augenzwinkernd sind glamouröse Hollywood-Adaptionen der Cleopatra-Geschichte.

Das Ersatzset von Mimi Lien, stark beleuchtet von David Finn, verbirgt und offenbart Spielräume, wenn es sich wie eine Öffnung öffnet und schließt, wobei einige große Strukturen im Hintergrund aufragen, die an die Pyramiden erinnern. Bill Morrison hat lyrisch-körnige Schwarz-Weiß-Kinoprojektionen von Szenen beigesteuert, darunter ein Segel auf dem Nil und eine Menschenmenge, die bereit ist, von einem Diktator in Raserei gepeitscht zu werden.

Diese lockere Assoziation Caesars mit späteren autoritären Führern ist so ziemlich die einzige zeitgenössische Resonanz der Oper. Nach Jahrzehnten betont politischer Arbeit mit Sellars, in der sich diese Resonanzen manchmal erstickend anfühlen konnten, scheint Adams mehr als glücklich darüber zu sein, eine Oper zu machen, die sich um nichts anderes als ihre Handlung dreht.

Das Ergebnis dieses Experiments ist dünn. Aber hoffentlich ist dies ein Übergangswerk für Adams, weg von diesen Patchwork-Stücken mit Sellars und hin zu anderen Librettostilen, angepasst oder originell, die überzeugender sind als diese.

„Wenn man in meinem Alter ist, wird man nicht mit anderen Komponisten verglichen“, sagte er kürzlich in einem Interview. „Du wirst mit deinen früheren Arbeiten verglichen.“

Leider ist „Antonius und Cleopatra“ im Vergleich zu diesen früheren Werken – darunter wahre Glanzstücke der Operngeschichte – eine trostlose Enttäuschung.

Antonius und Kleopatra

Bis zum 5. Oktober im War Memorial Opera House, San Francisco; sfopera.com.

Die New York Times

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