In „Shrinking“ erledigt Jason Segel die Arbeit

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Jason Segel weiß, dass du ihn magst.

Es sind die traurigen Augen. Das gequälte Lächeln. Der wackelnde 6-Fuß-4-Zoll-Rahmen, den er verringert, indem er in seiner Brust nachgibt. Es ist seine einzige Staffel in „Freaks and Geeks“, dem Liebling der Kritiker, in der er einen jungen Highschool-Schüler spielt; seine neun Staffeln des Publikumslieblings „How I Met Your Mother“ als liebevoller, reizbarer Ehemann und Vater; seine Liste mit Rom-Coms. Wenn Sie den Film „Forgetting Sarah Marshall“ aus dem Jahr 2008 gesehen haben, den er auch geschrieben hat, haben Sie während einer demütigenden Trennungsszene 73 Frames vor seinem entblößten Penis verbracht. Und höchstwahrscheinlich hast du ihn immer noch gemocht.

„Ich habe etwas Währung aufgebaut, etwas guten Willen“, sagte Segel. „Zum Beispiel ‚Oh, er ist ein guter Kerl; er würde nichts absichtlich Gemeines tun.’“ Das war bei einem Image-Call im Januar, und Segel erzählte von einem frühen Gespräch, das er mit Bill Lawrence und Brett Goldstein über ihre Apple TV+ Sitcom „Shrinking“ geführt hatte. die ersten beiden Folgen werden am Freitag uraufgeführt; acht weitere folgen wöchentlich.

Segel, 43, der neben Harrison Ford und Jessica Williams als Autor, ausführender Produzent und Star in die Serie einstieg, spielt Jimmy, einen kognitiven Verhaltenstherapeuten, der von persönlicher Trauer erdrückt wird. Ein Jahr nach dem plötzlichen Tod seiner Frau behandelt sich Jimmy selbst mit Pillen, Alkohol und einigen sehr höflichen Sexarbeiterinnen. Er ist ein nachlässiger Vater und ein schlechter Nachbar. Sein Ansatz zur Heilung von Patienten würde ein Ethikgremium zum Weinen bringen. Ein anderer Komiker könnte versucht haben, seine Sympathie zu wahren. Segel wollte es in dieser Rolle verspielen.

„Wir müssen das für das Böse verwenden“, erinnerte er sich, als er Lawrence und Goldstein sagte. „Wir sollten diese Währung ausgeben.“

Segel, der in einem gemütlichen Strandviertel von Los Angeles aufgewachsen ist, wurde aus Neigung und Täuschung ein professioneller Schauspieler. Er war ein ängstliches Kind, das von klein auf von „einem Gefühl des bevorstehenden Untergangs“ belastet wurde, sagte er. Schauspielunterricht war ein seltener Raum, in dem er sich wohl fühlte. In der High School hielt ihn sein Basketballplan (er war, wie seine Größe vermuten lässt, ein Star) davon ab, für die meisten Schulaufführungen vorzuspielen. Sein Theaterlehrer überredete ihn, in einer dreitägigen Folge von Edward Albees „The Zoo Story“ mitzuspielen. Ohne es Segel zu sagen, lud dieser Lehrer einen führenden Casting-Direktor von Paramount ein, dem gefiel, was sie sah.

„Ich bin verblüfft von Leuten, die mit dem Bus nach LA fahren und sagen: ‚Ich werde es schaffen’“, sagte Segel und rückte mit seinem stoppeligen Gesicht näher an die Kamera heran. Er trug ein grau kariertes Hemd, sein braunes Haar kräuselte sich hoch über seine Stirn, eine Welle, die sich nie brach. „Das ist Tapferkeit. Ich hatte wirklich Glück.“

Segel und Linda Cardellini in „Freaks and Geeks“, das nur eine Saison dauerte, aber ein kritischer Favorit bleibt. Kredit… Chris Haston/NBC

Nicht lange danach bekam er eine Rolle in „Freaks and Geeks“. Frühreif hatte er mit 20 Jahren eine Quarterlife-Crisis, als diese Serie nach 18 Folgen endete. Er war zu alt und zu groß, um mehr Highschooler zu spielen, und zu jung für irgendetwas anderes. Judd Apatow, der ausführende Produzent von „Freaks and Geeks“, ermutigte ihn zum Schreiben. Ein paar Jahre später, kurz nachdem er für „How I Met Your Mother“ gecastet worden war, hatte er mit „Sarah Marshall“ begonnen.

Nicholas Stoller, der bei diesem Film Regie führte, bewunderte die Süße des Drehbuchs und auch Segels Süße. Die Figur, die Segel spielte, grenzte, wie viele andere, die er gespielt hatte und spielen würde, an gruselig und erbärmlich, ohne umzukippen. „Er ist bereit, seine Charaktere schlechte Sachen machen zu lassen, weil es menschlich ist, es nachvollziehbar ist“, sagte Stoller. “Aber er begründet es nur in Freundlichkeit.”

Dieser Film legte die Vorlage für die nächsten sechs Jahre fest: Kino die Sitcom für acht Monate und drehte dann während der Pause einen Film, oft einen, den er geschrieben oder mitgeschrieben hatte. Doch als „How I Met Your Mother“ 2014 endete, hatte Segel, damals 34 und immer noch frühreif, seine Midlife-Crisis. Dieser hier fühlte sich existenzieller an. Er war sein halbes Leben lang Schauspieler gewesen und fand, dass er gut darin war. Und er hatte Filme geschrieben, auf die er stolz war, wie „Sarah Marshall“ und der Muppets-Film von 2011. Aber war das sein Zweck? Witz für Witz für Witz schreiben und liefern?

Segel erkundete die Alternativen. Frisch nüchtern verließ er Los Angeles und zog mehrere Stunden nach Norden zu einem Anwesen mit Orangenhainen. Er wählte Projekte sparsamer aus. Zunächst unterschrieb er eine Hauptrolle in „The End of the Tour“, einem Film über den Schriftsteller David Foster Wallace. Er hatte seit „The Zoo Story“ kein Drama mehr gemacht. Aber er erkannte Parallelen zwischen ihm und der Filmversion von Wallace, der gerade sein Meisterwerk „Infinite Jest“ veröffentlicht hat.

„In diesem Moment sagen alle: ‚Du hast das Leben gewonnen’“, sagte Segel. „Und du hast solche Angst. Wie, Oh, nein. Was kommt als nächstes?“

„Ein Publikum wird Jason Segel sehr weit folgen, bevor es sich gegen ihn wendet, und das ist ein Geschenk“, sagte Brett Goldstein, einer der Macher von „Shrinking“. Kredit… Daniel Dorsa für die New York Times

Er wusste es nicht. Er schrieb nicht, und er fand nichts lustig. Aber vielleicht wollte er einfach keine Komödien schreiben, erkannte er, was ihn dazu veranlasste, „Dispatches from Elsewhere“ zu kreieren, eine limitierte Serie aus dem Jahr 2020 über vier treibende Seelen, die von einem alternativen Reality-Spiel umgarnt werden.

„Obwohl es nicht das Kommerziellste war, was ich je geschrieben habe, war es vielleicht das Bedeutendste“, sagte Segel. „Ich habe bewiesen, dass ich wieder etwas machen kann.“ Er begann zu theoretisieren, dass er vielleicht eine Arbeit machen musste, die es ihm ermöglichte, mehr von sich selbst zu nutzen – das Comedy-Zeug und das nicht so komische Zeug. Er suchte nach Projekten, die ihn ermutigten, das zu sein, was ein Therapeut als „integriert“ bezeichnen würde.

„Lassen Sie uns diesen einen seltsamen Typen machen“, sagte er. „Darum ging es vielleicht bei all dem.“

Diese Offenbarung führte ihn zuerst zu „Winning Time“, dem auffälligen Drama über die Los Angeles Lakers (Segel spielt einen nicht auffälligen, melancholischen Trainer), und dann zu „Shrinking“. Lawrence und Goldstein, die sich bei „Ted Lasso“ kennengelernt hatten, hatten jeweils getrennte Shows über Trauer und Therapie ausgearbeitet, bevor sie beschlossen, eine Show zusammen zu machen. Segel war ihre erste Wahl, um es zu führen.

„Weil er dieses Ding hat: Er ist lustig, er ist ein großartiger Schauspieler, von Natur aus sympathisch“, sagte Goldstein und fügte ein paar Kraftausdrücke hinzu. „Ein Publikum wird Jason Segel sehr weit folgen, bevor es sich gegen ihn wendet, und das ist ein Geschenk.“

Lawrence stimmte bei einem separaten Bildaufruf zu. „Er hat diese unterschwellige Verwundbarkeit und das macht ihn so empathisch“, sagte Lawrence. „Selbst wenn er als seine Figur etwas mieses tut, sagt man sich: ‚Oh, ich frage mich, warum er das getan hat. Geht es ihm gut?’“ Lawrence, der mehrere Projekte in Arbeit hat, gefiel auch die Idee eines Schauspielers, der im Autorenzimmer einiges an Gewicht heben könnte.

Segel und Harrison Ford am Set von „Shrinking“. Die Macher der Show schätzten Segels Fähigkeit, sowohl zu schreiben als auch zu schauspielern. Kredit… AppleTV+
In der Serie wollte Segel seine angeborene Sympathie untergraben. (Mit Luke Tennie.) Kredit… AppleTV+

Sie stellten ihm die Show vor. Segel schwieg während des Anrufs, so leise, dass Goldstein befürchtete, ihm gefiel die Idee nicht. Nach ein oder zwei Tagen akzeptierte Segel. Er erklärte diese Verzögerung als Vorteil dieser Midlife-Crisis: Jetzt lasse er sich Zeit bei der Auswahl seiner Jobs. Aber er wusste, dass er die Rolle übernehmen würde, sobald er die Tonhöhe hörte. „Schrumpfen“, erkannte er, würde sowohl komisches Timing im Nanosekundenbereich als auch tiefe Sensibilität erfordern. Er musste ein Publikum glauben machen, dass dies ein Mann war, der von Trauer überwältigt war, und dann diese Trauer lustig machen, ohne jemals Jimmys Schmerz zu schmälern.

Schmerz interessiert ihn. Oft ist es die erste Frage, die er sich zu einer Figur stellt: Wie leidet diese Person? Und er dachte, dass das Publikum von „Shrinking“ Jahre nach einer Pandemie auch Schmerzen haben könnte. Er hat sich immer als die Art von Schauspieler gesehen, der als Ersatz für das Publikum fungiert – er erwähnte Tom Hanks, Jimmy Stewart, Kermit the Frog. Wenn ein Zuschauer sehen könnte, wie Jimmy seinen Schmerz verarbeitet, könnte dieser Zuschauer vielleicht auch etwas Arbeit leisten.

„Was für ein paar verrückte, traurige Jahre“, sagte er. „Einen Weg zu finden, gemeinsam darüber zu lachen, ist wirklich schwer und möglicherweise etwas ganz Besonderes.“

Hier kommt das Böse ins Spiel – Segel wollte keine sicheren Entscheidungen treffen. Der Charakter musste sich unberechenbar, ja sogar gefährlich anfühlen, wenn auch nur für sich selbst. Nur indem er Jimmy in seiner absolut schlimmsten Form zeigte, konnte er zeigen, dass der Charakter anfing, sich wieder aufzubauen. Segel lehnte sich am Set so weit hinein, dass er manchmal umfiel. Lawrence erinnert sich, dass er in einer frühen Folge eine Szene gedreht hat, in der Jimmy seine Nachbarin Liz (Christa Miller, Lawrences Frau) anschreit.

„Er sagte: ‚Ich habe das Gefühl, ich kann sie hier öfter anschreien’“, erinnerte sich Lawrence.

Dieser Antagonismus galt nur der Kamera. „Ich war überrascht, wie angenehm es ist, mit ihm zu spielen“, sagte Williams, sein Co-Star. „Es gab nichts, was ich tun konnte, was er nicht verstand und was er nicht verstehen konnte.“

Segel hat zunehmend nach Projekten gesucht, die seine komischen und dramatischen Fähigkeiten vereinen. „Lassen Sie uns diesen einen seltsamen Typen machen“, sagte er. Kredit… Daniel Dorsa für die New York Times

Fast jeder, mit dem ich gesprochen habe, beschrieb Segel als einen Mann, der „die Arbeit geleistet“ hatte: der sich mit oder ohne professionelle Hilfe so wohl in seiner Haut gefühlt hatte, dass er sich selbst und anderen gegenüber Großzügigkeit und Mitgefühl zeigen konnte. Er sprach nicht viel über seine persönliche Erfahrung mit der Therapie (was auf die Art von gesunden Grenzen hindeutet, die ein guter Kliniker fördern würde), außer zu sagen, dass es geholfen hatte, etwas von dieser existenziellen Angst zu lindern, und dass er dafür dankbar war.

James Ponsoldt inszenierte Segel in „The End of the Tour“ und in mehreren Folgen von „Shrinking“. Er sah Segel durch das Objektiv der Kamera an und sagte: „Ich sehe jemanden, der dankbar ist, am Leben zu sein, jemand, der gelebt hat und weiß, dass es besser ist, am Leben zu sein, als nicht am Leben zu sein.“

Ein Schauspieler ist nicht unbedingt die Figur, die er spielt, aber Segel versteht fast alle seine Rollen, einschließlich Jimmy, als Versionen seiner selbst. Er betrachtet sein Leben (und das ist wohl etwas weniger gesund) als eine Reihe kleinerer und größerer Peinlichkeiten, die er in den Hintergrund drängen kann. Neulich, sagte er, sei er im Urlaub am Strand joggen gegangen und vor mehreren Zuschauern aufs Gesicht gefallen. Ein anderer Mann hätte sich vielleicht geschämt; Segel dachte, er könnte es wahrscheinlich gebrauchen.

Wahrscheinlich wird er das. Die Bühne und das Set sind die Orte, an denen er sich immer am besten in der Lage gefühlt hat, Angst oder zurückhaltende Demütigung in etwas umzuwandeln, das jemand anderem ein wenig besser fühlen könnte. Dadurch fühlt er sich auch besser.

Williams erinnerte sich an ihren ersten Drehtag. Wenn es eine Lederszene war und sie sich nervös und unbehaglich fühlte. Aber Segel beruhigte sie. Bald riffelten sie.

Als „Schnitt“ gerufen wurde, drehte sie sich zu ihm um und sagte: „Die Schauspielerei macht wirklich Spaß.“

Er sah sie an, erinnerte sie sich, und dachte eine Weile darüber nach. Und dann sagte er: „Ja, das ist es wirklich. Es ist wie das Lustigste auf Erden.“

Die New York Times

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