Ein Star-Maestro, der gegen Hirntumoren kämpft, findet Frieden in der Musik

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LENOX, Mass. – Der Dirigent Michael Tilson Thomas hat während seiner fünfzigjährigen Karriere als Musiker viele Aufführungen von Beethovens Neunter Symphonie mit ihrem mitreißenden „Ode an die Freude“-Finale geleitet.

Aber als er am Sonntag in Tanglewood, dem Sommermusikfestival hier in den Berkshires, auf das Podium trat, fühlte sich Thomas anders. Es war mehr als ein Jahr her, seit bei ihm Glioblastom diagnostiziert wurde, eine aggressive Form von Hirntumor, die ihm die Energie geraubt und ihn früher als erwartet dazu gezwungen hat, sich seiner Sterblichkeit zu stellen. Er ist mit einer neuen Wertschätzung für das Wunder in Beethovens Musik und die Elektrizität von Live-Auftritten hervorgegangen.

„Es fühlt sich wirklich großartig an“, sagte Thomas, 77, nach der Vorstellung. „Es fühlt sich erholsam an.“

Thomas, der ehemalige Musikdirektor des San Francisco Symphony, der seine Karriere als Musiker damit verbracht hat, sich mit Fragen der Zeit und der Existenz zu beschäftigen, weiß, dass seine Tage begrenzt sind. Er hat mit Familie und Freunden Bucket-List-Reisen nach Tahiti und Nova Scotia unternommen; organisierte Zeitschriften über das Leben und die Vergangenheit, die er seit mehr als 60 Jahren führt; und fing an, über die Musik nachzudenken, die bei seiner Trauerfeier gespielt werden sollte.

Aber er weigert sich, von seiner Krankheit eingeschränkt zu werden. „Auch in einer Situation, in der die Zeit knapp ist, ob in der Probe oder im Leben, kann man sich selbst akzeptieren und vergeben“, sagte er. „Man kann sagen: ‚Ich hatte so viel Zeit und das konnte ich erreichen.‘ Und das ist in Ordnung. Ich bin damit zu frieden.“

Er hat weiterhin beliebte Klavierstücke komponiert und aufgenommen. Als engagierter Pädagoge arbeitet er an einer neuen Reihe von Videos, die musikalische Ideen erforschen.

Und er plant bis mindestens nächsten Sommer eine ehrgeizige Liste von Konzerten in San Francisco, Miami, Cleveland, New York und darüber hinaus, wobei er sich mit Mahler-Symphonien befasst, einer Spezialität; Kantaten von Olivier Messiaen; und ein neues Cellokonzert des Kinokomponisten Danny Elfman.

Nach dem Konzert am Sonntag in Tanglewood erhielt Thomas stehende Ovationen, die mehr als sechs Minuten dauerten. Anerkennung… Hilary Scott

Thomas‘ Rückkehr nach Tanglewood, wo er am Wochenende zwei Programme mit dem Boston Symphony Orchestra leitete, war besonders ergreifend. Hier begann seine Karriere: Nachdem er hier einen Preis gewonnen hatte, wurde er 1969 zum Assistenzdirigenten des Boston Symphony ernannt, wo er mehr als ein Jahrzehnt blieb.

Einige im Orchester befürchteten, dass Krebs Thomas daran hindern würde, nach Tanglewood zu reisen, seinem ersten Auftritt bei der Feier seit 2018. Aber er kam mit Energie und Humor und erwähnte seine gesundheitlichen Probleme nur kurz bei der ersten Probe. Während mehrerer Tage intensiver Sessions mit dem Orchester zeigte er seinen charakteristischen Witz und seine Genauigkeit, sprang von seinem Hocker, wenn er mehr Energie von den Spielern wollte, und zeigte einen Daumen nach oben, wenn sie knifflige Passagen meisterten.

„Er ist unbändig“, sagte Lawrence Wolfe, stellvertretender Solobassist des Orchesters. „Er wird sich nicht von seiner Krankheit überwältigen lassen. Er geht nicht darauf ein. Er erhebt sich einfach darüber.“

Bevor bei ihm Krebs diagnostiziert wurde, war Thomas auf dem Höhepunkt seiner Karriere, ein Elder Statesman der klassischen Musik, bekannt unter dem Spitznamen MTT, der für seine Beherrschung des Standardrepertoires und seinen Einsatz für amerikanische Komponisten verehrt wurde.

Im Jahr 2020 trat er nach 25 Jahren vom San Francisco Symphony zurück, wo ihm zugeschrieben wurde, das Ensemble zu einem der besten des Landes gemacht zu haben. Er erhielt auch Auszeichnungen als Gründer der New World Symphony, einem Ausbildungsorchester für junge Künstler in Miami im Jahr 1987.

Dann, letzten Sommer, erfuhr er, dass er ein Glioblastom hatte, eine der tödlichsten Formen von Hirntumoren, die auch Präsident Bidens letzten Beau Biden und Senator John McCain betraf. Seine Ärzte schätzten, dass er nur noch acht Monate zu leben hätte. Er wurde operiert, um einen Tumor zu entfernen, und zog sich für mehrere Monate von Auftritten zurück.

Verängstigt und erschöpft kämpfte er damit, sich mit seiner Diagnose abzufinden. Er war auch bestrebt, beschäftigt zu bleiben.

„Es gab einen ersten Moment des Schocks und eine Art ‚Okay, also werde ich hier meine Lenden gürten und all diese Dinge beenden und vollbringen’“, sagte er.

Thomas: „Ich werde hier meine Lenden gürten und all diese Dinge beenden und vollenden.“ Anerkennung… Lauren Lancaster für die New York Times

Als er sich von der Operation erholte, begann sich seine Einstellung zu ändern. Er konzentrierte sich weniger auf Leistung und interessierte sich mehr für Entspannung und tiefes Nachdenken. Er war auch bestrebt, mehr Zeit mit seinen Lieben zu verbringen, einschließlich Joshua Robison, seinem Ehemann und Manager.

„Ich begann diese ruhigen Momente der Ruhe zu akzeptieren und sogar zu schätzen, in denen ich mich auf Menschen und Erfahrungen in der Musik zurückbesinnen konnte, die uns alle auf tiefe Weise verbanden“, sagte Thomas.

Langsam ist er auf die Bühne zurückgekehrt und hatte im November einen triumphalen Auftritt mit den New York Philharmonic, seinem ersten Konzert seit der Bekanntgabe seiner Krebserkrankung, gefolgt von Engagements in Los Angeles, Miami und San Francisco, wo er lebt.

Im März sagte er, er ziehe „eine Bestandsaufnahme meines Lebens“ und kündigte an, dass er als künstlerischer Leiter der New World Symphony zurücktreten werde, um sich auf seine Gesundheit zu konzentrieren.

Obwohl er sich oft müde fühlt und manchmal Schwierigkeiten beim Partiturstudium hat, bleiben sein künstlerischer Instinkt und sein Tatendrang erhalten. Seine Krankheit habe ihn gezwungen zu lernen, effizienter zu dirigieren, sagte er.

„Ich fühle mich erschöpfter, körperlich angespannter, angespannter mit den Nerven, als ich mich im Laufe der Jahre gefühlt habe“, sagte er. „Andererseits habe ich gelernt, dass ich wunderbare Dinge bewirken kann, ohne mich körperlich so sehr anstrengen zu müssen.“

Im Januar trat er mit dem Pianisten Emanuel Ax in Los Angeles auf, in einem Programm, das Brahms‘ Klavierkonzert Nr. 1 enthielt. Ax erinnerte sich, dass Thomas sich intensiv auf die Musik konzentrierte, scheinbar entschlossen, sich nicht von seiner Krankheit stören zu lassen.

„Man hatte einfach das Gefühl, dass alles so weitergehen wird, wie es immer war“, sagte Ax. „Ich weiß, dass das intellektuell nicht stimmt, aber er lässt dich so fühlen. Er geht einfach unglaublich positiv und kreativ damit um.“

Am Sonntag in Tanglewood erhielten Thomas und die Musiker stehende Ovationen von 7.000 Zuschauern, die mehr als sechs Minuten dauerten. Er sonnte sich im Applaus und strahlte, als er den Spielern auf der Bühne die Hand schüttelte.

Nach dem Konzert standen die Leute Schlange, um Thomas zu danken und Fotos zu machen. Viele weinten, unsicher, ob sie ihn in Tanglewood wiedersehen würden.

„Sie haben so viel musikalische Freude in mein Leben gebracht“, sagte Maressa Gershowitz, eine Fotografin aus Connecticut, die ihre Kinder und Enkelkinder zu der Aufführung brachte.

Bei einem späteren Empfang am selben Tag sprach Thomas über das Potenzial von Orchestern, ein „verbindendes Ziel“ zu erreichen, wenn sie Stücke wie die Neunte Symphonie spielen.

„Es gibt eine gemeinsame Hingabe, die Musik zu etwas ganz Besonderem zu machen, und genau das habe ich in diesen letzten Tagen mit den wunderbaren Mitgliedern des BSO gespürt“, sagte er vor einer Schar von Freunden, Musikern und Mitarbeitern des Boston Symphony. „Ich war in diesem letzten Teil meines Lebens sehr dankbar, dass ich die Gelegenheit hatte, mich wieder mit ihnen und mit Ihnen zu verbinden.“

Trotz gelegentlicher Rückschläge sucht Thomas eifrig nach Möglichkeiten, Musik zu machen, besonders mit engen Freunden. Am Montagmorgen lud er den Cellisten Yo-Yo Ma in seine Mietwohnung in der Nähe von Tanglewood ein, um sich einen lang gehegten Wunsch zu erfüllen, neben Ma den Klavierpart in Debussys Cellosonate zu spielen.

Ma sagte, dass er von der Vorstellungskraft in Thomas‘ Spiel beeindruckt sei und dass er das Gefühl habe, dass Fragen von Leben und Tod seit seiner Diagnose in der Musik des Dirigenten greifbar seien.

„Alles, was wir in der Kultur sehen, befasst sich mit dem Raum zwischen Leben und Tod“, sagte Ma. „Wenn man mit einer so schweren Diagnose konfrontiert wird, denkt man natürlich an seinen ganzen Lebensweg.“

Thomas sagte, er fühle sich „ruhig und resigniert“ angesichts der Möglichkeit des Todes. Als er sich mit seiner Krankheit abgefunden hatte, sagte er, er habe Trost in einer buddhistischen Lehre gefunden: „Die Dinge sind nicht so, wie sie scheinen. Sie sind auch nicht anders.“

„Das scheint so sehr das wesentliche Mysterium von Musik und Hintergrund und allem anderen zu sein“, sagte er.

In letzter Zeit hört er ein Lied von Schubert, „Wandrers Nachtlied“, das ihn daran erinnert, dass er unwichtige Kämpfe loslassen muss. Der Text des Schubert-Liedes lautet:

„Warum all dieses Verlangen und dieser Schmerz immer noch?“ Thomas sagte. „Für welche nächste Errungenschaft? Für welche Stelle? In welcher Schriftgröße wird mein Name gedruckt, dieser Unsinn. Diese Erfahrungen haben mich weiter auf den Weg gebracht, mich um all das nicht mehr zu kümmern. Und jetzt kann ich in Frieden sein.“

Die New York Times

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