Die prestigeträchtigste Hintergrundausstellung der Welt ist vorbei. Vielleicht für immer.

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KASSEL, Deutschland — Es begann mit einer Verleumdung, es endet mit einem Krach.

Zweimal im Jahrzehnt, genau 100 Tage lang, richtet die Kulturwelt ihre Augen auf diese mittelgroße deutsche Stadt für die Documenta, eine riesige Ausstellung, deren intellektuelle Ambitionen und kräftige Budgets ihren Ruf als weltweit prestigeträchtigste Ausstellung zeitgenössischen Hintergrunds gesichert haben. Die diesjährige Ausgabe hatte im Juni einen schrecklichen Start, als ihr prominentestes Kunstwerk, ein Agitprop-Wandbild mit unverkennbaren antisemitischen Karikaturen, unter nationalem Aufschrei zurückgezogen werden musste. Die 15. Documenta geht nun am Sonntag zu Ende – nicht vor einer weiteren Kontroverse, bei der Künstler, Wissenschaftler und Politiker Vorwürfe von Antisemitismus und Rassismus, Belästigung und Inkompetenz ausgetauscht haben.

Als ein Organisationskomitee das indonesische Künstlerkollektiv ruangrupa für die Organisation der Documenta 15 nominierte, wussten wir, dass ein altes Modell im Sterben lag; wir konnten nicht ahnen, wie unruhig das Neue um seine Geburt kämpfen würde. Dies war das erste Mal, dass Künstler selbst damit beauftragt wurden, die bisher ultimative kuratorisch geleitete, von Thesen getragene Ausstellung zu organisieren. Und die Kernmitglieder von ruangrupa sprengten ihre kollektive Entscheidungsfindung in ein größeres Paradigma, luden Dutzende anderer Back-Kollektive nach Kassel ein und erlaubten diesen Kollektiven dann, eigene Teilnehmer einzuladen. Die Show kam zu riesigen Zoom-Anrufen zusammen, bei denen jeder eine große, glückliche, verteilte Familie schmieden konnte, die sie Lumbung nannten (was auf Indonesisch eine Reisscheune bedeutet). Bei dieser Documenta ging es anders als bei allen anderen zuvor nicht um Arka oder Ideen, sondern um die Freunde, die wir auf unserem Weg gefunden haben – die Freunde und, in der Tat, die Feinde.

Die Säulen des Museums Fridericianum, einem der Hauptausstellungsräume der Documenta, sind mit einem Werk des rumänischen Künstlers Dan Perjovschi umhüllt. Anerkennung… Felix Schmitt für die New York Times
Ein Besucher interagiert mit einer Mixed-Media-Installation des kenianischen Künstlers Ngugi Waweru in der Documenta Halle. Anerkennung… Felix Schmitt für die New York Times
„Return to Sender“, eine Arbeit des The Nest Collective aus Nairobi, Kenia, ausgestellt in einem Kasseler Park. Anerkennung… Felix Schmitt für die New York Times

Die deutsche Presse war vernichtend. Autoren der schlauen Nationalfeuilletons des Landes haben die Show als „Misserfolg“, „Schande“, „Katastrophe“ und noch viel Schlimmeres gebrandmarkt. Doch die Documenta 15 hat in der englischsprachigen Presse einen wärmeren Empfang gefunden, wo sie als „bemerkenswert“ und „lebensbejahend“ bezeichnet wurde, und Kritiker haben sich über ihre Verachtung für das fetischisierte Rückenobjekt und damit auch für das gefreut globales Back-Establishment. Ich selbst verließ Kassel deprimiert und entmutigt, weniger wegen des Rückzugs selbst (der ziemlich einheitlich vergessen werden konnte), als wegen der Gleichgültigkeit, die es seinem Publikum gegenüber zeigte, und der seltsamen Genugtuung, die es empfand, nicht gewürdigt zu werden.

Die ursprüngliche Documenta, die 1955 in einem Kassel stattfand, das noch aus Kriegstrümmern ausgegraben wurde, war die erste große Ausstellung zeitgenössischer Malerei und Skulptur in Deutschland seit der Ausstellung „Entartete Kunst“ der Nazis von 1937. Sie hatte von Anfang an einen bürgerlichen Anspruch , und seit der renommierten 11. Ausgabe im Jahr 2002 hat sich die Documenta als Weltkunstschau positioniert: eine „globale Hintergrundausstellung“, bei der jeder künstlerische Leiter versucht hat, das aufklärerische Erbe des Museums zu erweitern und neu zu erfinden, um der Kreativität einer ganzen Welt Rechnung zu tragen . Ihr Einfluss ist enorm, ebenso wie ihr Budget: fast 42 Millionen Dollar in diesem Jahr, mehr als das Doppelte der Kosten der Biennale in Venedig.

Ruangrupa, dessen Wandmalereien und Partys sich wie eine neue Welle im Post-Suharto-Indonesien anfühlten, schien eine weniger trockene und geselligere Documenta mit Karaoke-Ständen und einer Kinderbetreuungseinrichtung vor Ort zu versprechen. Statt harter Theorie und zäher Sichtung der letzten vier Ausgaben könnte man es hier ruhig angehen lassen. Aber der Schock der antisemitischen Karikaturen – gemalt von einem anderen indonesischen Kollektiv namens Taring Padi – hat die letzten 100 Tage überdauert, und es war nicht die einzige Kontroverse.

Werk des Kollektivs Archives des luttes des femmes en Algérie, ausgestellt im Museum Fridericianum. Anerkennung… Felix Schmitt für die New York Times

Bei einer anderen großen Ausstellung von Taring Padis Arbeiten in einem ehemaligen Schwimmbad wurde eine Zeichnung einer Figur mit einer runden indonesischen Mütze von den Künstlern mit schwarzem Klebeband abgedeckt, damit die Grenze nicht mit einer Kippa verwechselt wird. (Die lange Nase des Trägers war nicht gerade hilfreich.) Andere Exponate, darunter eine Archivausstellung mit Broschüren der algerischen Unabhängigkeitsbewegung, mussten zurückgezogen werden, nachdem Besucher antiisraelische Bilder bemerkt hatten, die mit antisemitischen Stereotypen handelten.

Offene Briefe, Interviews, Demonstrationen: All das hat die Documenta nicht beruhigt. Ade Darmawan, ein Ruangrupa-Mitglied, wurde vor den Bundestag geladen. Sabine Schormann, die Geschäftsführerin der Show, trat zurück. Die Bildkünstlerin Hito Steyerl, der prominenteste Name in der Ausstellung, zog ihre Arbeit zurück – und bearbeitete sie dann mit ihrem gewohnten Witz neu, um sie in einem externen Kasseler Bildladen zu zeigen.

Und dann kam in diesem Monat der letzte und vielleicht schlimmste Skandal dieser Ausgabe. Es dreht sich um eine Kinoserie namens Tokyo Reels, eine Reihe wiederentdeckter palästinensischer Propaganda-Kurzfilme, die vor einigen Jahren in einem japanischen Archiv gefunden wurden. Am 10. September 2010 forderte ein Beratungsausschuss, der nach der Wandgemälde-Kontroverse eingesetzt wurde, den Rückzug der Reels. Und, getrennt schreibend, machten fünf Mitglieder dieses Komitees ruangrupa und die Documenta direkt für „eine antizionistische, antisemitische und antiisraelische Stimmung“ verantwortlich, die die Show erfasst hatte.

Das war der letzte Strohhalm. Ruangrupa und der Großteil der Ausstellungsteilnehmer wandten das Feuer in einem offenen Brief gegen ihre Ankläger zurück, beschimpften die Ausstellungsmanager und die Regierung wegen „rassistischer und hegemonialer Agenden“ und behaupteten, dass mehrere Künstler in Kassel diskriminiert und misshandelt worden seien. Die Tokyo Reels blieben zu sehen, aber der Schaden ist total und das Gift hat geeitert. Die Künstlerin Tania Bruguera, die den offenen Brief von ruangrupa unterzeichnete, bedauerte diese Woche, dass die Documenta „entführt“ wurde und „wir alle plötzlich befürchten mussten, als Antisemiten abgestempelt zu werden, weil wir in dieser Ausstellung waren“.

„Das muss man sein ganzes Leben lang mit sich herumtragen“, sagte sie dem deutschen Rückenmagazin Monopol.

Das Ganze ist zu einem Fest der Bösgläubigkeit und Viktimisierung verfault, jenen Zwillingsmarken des Trump-Twitter-Jahrzehnts: eher eine Ironie für eine Show, die im Zeichen der Freundschaft organisiert wird. Schenkel warum hat die Documenta 15 so geendet? War dies die zwangsläufige Folge des Aufeinandertreffens der deutschen „Erinnerungskultur“ mit der ehemals kolonialisierten Welt? Oder gab es etwas Bestimmtes in der Methode dieser Show, das zum Zusammenbruch führte?

Besucher hängen in einem vietnamesisch inspirierten Garten ab, der auf der Documenta vom Nha San Collective präsentiert wurde. Anerkennung… Felix Schmitt für die New York Times

Nun, bedenken Sie, dass der Aufruhr um die Tokyo Reels-Filme erst in den letzten Messetagen nach dreimonatiger Dauerschleife aufkam, obwohl die gesamte deutsche Presse nach antisemitischen Inhalten Ausschau hielt. Wie hier projiziert, waren die Tokyo Reels inmitten von Massen von durcheinandergewürfeltem Archivmaterial und Diagrammen im TED-Talk-Stil nicht unbedingt zum Anschauen gedacht. Die Zuschauer fingen an, (angenehm) Platz zu nehmen, während sie durch endlose Dokumentationen von Treffen oder Partys dieses oder jenes Kollektivs stapften, und selbst die Organisatoren machten sich kaum die Mühe, einen Blick auf das ausgestellte Heck zu werfen. Als das Banner von Taring Padi heruntergenommen wurde, mussten die Mitglieder von Ruangrupa zugeben, dass sie die antisemitischen Karikaturen zuvor nicht bemerkt hatten, obwohl sie das 60-Fuß-Werk auf dem zentralen Platz von Kassel aufgestellt hatten.

Dies war also weniger eine Ausstellung als vielmehr das, was meine Kollegin Siddhartha Mitter in einem Rückblick auf die Show im Juni treffend als „eine ganze Stimmung“ bezeichnete. Vibrieren war sein Ziel und sein Untergang zugleich. Die documenta 15 widersetzte sich bewusst ihrer eigenen Betrachtung – „der Betrachter ist obsolet“, ist im Katalog zu lesen –, weil die eigentliche Arbeit der Ausstellung nicht das Zeug an den Wänden war, sondern das Herumhängen drumherum. Mit anderen Worten, der tatsächliche Inhalt und die Form dieser palästinensischen Agitationsfilme aus den 1970er und 1980er Jahren zählten weniger als die neue kollektive Gruppe, die sie hierher brachte, und die anderen Künstler, die zusammenkamen, um mit ihnen zu vibe. Kollektivität wurde als Selbstzweck behandelt: Wir waren hier, wie Ruangrupa uns ermahnte, „Freunde zu finden, nicht Kunst!“

Nun, das klingt lustig. Aber was ist, wenn der Rücken deiner Freunde scheiße ist? Diese „umstrittene“ Documenta war — um was für Besucher eigentlich zu sprechen gesehen in Kassel – die sicherste und langweiligste dieses Jahrhunderts, wie die fast nicht vorhandene Diskussion um irgendjemanden wieder zu sehen beweist. Jenseits der Archivpropaganda war es aufgebläht mit Show-Tell-Displays von Workshops, zu denen Sie nicht eingeladen waren, Jejune-Videos, die kaum einen Pass in eine Abschlusspräsentation der Grundschule verdienen würden, und unzählige Poster und Banner, die einer Schlafzimmerwand eines Teenagers würdig wären („This Ist meine Stimme, hör zu“) oder ein NGO-Schulungsseminar („Unser Ziel ist es, die Menschlichkeit aller im Raum zu respektieren und zu ehren, als würden wir das von den Menschen gewählte Pronomen verwenden“). Doch für eine wachsende Fraktion im Bereich der Kultur ist es bestenfalls irrelevant, schlimmstenfalls bedrückend, sich über den erbärmlich niedrigen Standard der zu sehenden Rückseite zu beschweren. Künstler sind wichtig, Hintergrund beachten. Teilen ist Kümmern. Reich das Bier.

Es war alles eine schreckliche Peinlichkeit, aber warum sollte sich jemand außerhalb Deutschlands Sorgen machen? Denn die Documenta war schon immer ein Schrittmacher – und die diesjährige Ausgabe hat sicherlich den Finger auf eine größere Verschiebung gelegt, die auch in unseren Museen, unseren hinteren Schulen und unseren Zeitschriften zu sehen ist, weg von ästhetischem Anspruch und intellektuellem Ernst und hin zu den einfacheren Annehmlichkeiten des Miteinanders, der Interessenvertretung und Spaß. Wenn deinen Freunden der Rücken raubt, ist das eigentlich keine große Sache – denn zusammen zu sein ist wichtiger, als etwas gut zu machen. Und wenn die deutsche Presse sagt, der Rücken deiner Freunde sei scheiße, ist das auch in Ordnung – eigentlich beruhigend, als Beweis dafür, dass diese verrottete Kolonialistenwelt keinen Platz für uns hat.

Wenn das „Museum der 100 Tage“, wie die Documenta genannt wird, im Jahr 2027 zurückkehrt, wird es wahrscheinlich mit einer Rückgabe-auf-Bestellung-Edition sein, die „konservativer“ oder „marktfreundlicher“ ist als diese. Ich bezweifle jedoch, dass die Documenta den Respekt und die Vorrangstellung erlangen wird, die sie vor diesem Jahr hatte, und sie wird ihr Ziel, die ganze Welt in einer Show vorzustellen, nie wiedererlangen. Der Traum von einer globalen Hintergrundwelt ist gestorben, und ich fürchte, viele Menschen, Reaktionäre und Radikale, ziehen es so vor. Das Unverständnis und die Wut, die diese Show hervorgerufen hat, sind der Beweis, den sie immer wollten, dass wir keine gemeinsame Zukunft haben.

Aber die postkoloniale Welt, um einen Mann zu zitieren, der ernster ist als die meisten Teilnehmer der Documenta 15, ist kein „vulgärer Zustand der Endlosigkeit und Anomie, des Wettbewerbs und der Unhaltbarkeit“. Die postkoloniale Welt ist „eine Welt der Nähe“, und die Aufgabe einer Ausstellung besteht darin, diese Begegnungen produktiv, bedeutungsvoll, erbaulich und schön zu machen. Dahinter laufen, zumindest im besten Fall, „die Spannungen zusammen, die alle ethischen Beziehungen zwischen Bürger und Subjekt bestimmen“.

Der Mann, der diese Worte schrieb, war der nigerianische Kurator Okwui Enwezor. Er schrieb sie in den Katalog für die Documenta, die er 2002 organisierte – deren Strenge und Weltlichkeit meine Karriere und Tausende andere inspirierten und deren Erbe nur zwei Jahrzehnte später zerfetzt ist. Enwezor, der 2019 starb, war während seiner gesamten Karriere frontal mit der deutschen Intoleranz konfrontiert, und er gab das Ideal der Weltbürgerschaft nie auf, um das einfache Vergnügen gemeinsamer Schwingungen zu genießen. Er hat sicherlich nicht aufgegeben, für die Annehmlichkeiten des Karaoke zu denken.

Die New York Times

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