Wie ein Verbreiter von Wahlbetrugs-Verschwörungstheorien zum Star wurde

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Im Jahr 2011 erschien Catherine Engelbrecht auf einer Versammlung der Tea Party Patriots in Phoenix, um eine düstere Warnung zu überbringen.

Als sie zwei Jahre zuvor freiwillig bei ihren lokalen Wahlen in der Gegend von Houston war, behauptete sie, wurde sie Zeuge von Wahlbetrug, der so weit verbreitet war, dass ihr Herz stehen blieb. Die Leute gaben Stimmzettel ohne Registrierungs- oder Berechtigungsnachweis ab, sagte sie. Korrupte Wahlrichter haben auf den Stimmzetteln unwissender Bürger Stimmen für ihre bevorzugten Kandidaten markiert, fügte sie hinzu.

Die örtlichen Behörden fanden keine Beweise für die von ihr beschriebene Wahlmanipulation, aber Frau Engelbrecht ließ sich nicht beirren. „Sobald man so etwas sieht, kann man es nicht vergessen“, sagte die Mutter aus einem Vorort von Texas, die zur Wahlbetrügerin wurde, vor 2.000 Zuhörern. „Daran kannst du dich sicher nicht halten.“

Frau Engelbrecht war jedem Mal voraus. Viele Menschen verweisen auf die Wahlen im Jahr 2020 als Beginn einer irreführenden Annahme, dass es einen weit verbreiteten Wahlbetrug gebe. Aber mehr als ein Jahrzehnt, bevor Donald J. Trump diese Behauptungen populär machte, hatte Frau Engelbrecht damit begonnen, Zweifel am Wahlprozess zu säen, und wurde zu einer der frühesten und enthusiastischsten Verbreiterinnen von Wahlverschwörungstheorien.

Aus diesen Wurzeln heraus gründete sie eine gemeinnützige Interessenvertretung, True the Vote, um ihre Behauptungen voranzutreiben, für die sie nur wenige Beweise lieferte. Sie baute ein großes Netzwerk von Unterstützern auf, schmiedete Bündnisse mit prominenten Konservativen und positionierte sich als führende Aktivistin für die Säuberung des Wahlsystems.

Jetzt hat Frau Engelbrecht, 52, die auf einer Welle der Wahlskepsis reitet, die von Herrn Trump angeheizt wird, den Moment genutzt. Sie ist zu einer gefragten Rednerin bei republikanischen Organisationen geworden, tritt regelmäßig in rechten Medien auf und war der Star des jüngsten Kinofilms „2.000 Mules“, der Massenwahlbetrug bei der Wahl 2020 behauptete und entlarvt wurde.

Sie war auch aktiv im Kampf der Rechtsextremen um die Zwischenwahlen im November und sammelte Wahlbeamte, Strafverfolgungsbehörden und Gesetzgeber, um die Wahlbeschränkungen zu verschärfen und die Ergebnisse von 2020 zu untersuchen.

Frau Engelbrecht, Mitte, hat behauptet, dass sie Zeuge eines zügellosen Wählers wurde, während sie nur wenige Beweise lieferte. Anerkennung… Michael F. McElroy für die New York Times

„Wir müssen bereit sein“, sagte Frau Engelbrecht letzten Monat in einem Interview mit der konservativen Sendung GraceTimeTV, das auf der Videoplattform Rumble veröffentlicht wurde. „Es gab keine wesentlichen Verbesserungen, um etwas zu ändern, was 2020 passiert ist, um zu verhindern, dass es 2022 passiert.“

Ihre Reise ins Rampenlicht zeigt, wie tief die Idee des Wahlbetrugs verankert ist, unterstützt durch ein hochgradig parteiisches Klima und soziale Medien. Obwohl ein solcher Betrug selten ist, haben Mr. Trump und seine Verbündeten Frau Engelbrechts Hashtag-freundliche Behauptungen über „Stimmzettelhandel“ und „Stimmzettel-Maultiere“ auf Plattformen wie Truth Social, Gab und Rumble wiederholt verstärkt.

Der Stand der Zwischenwahlen 2022

Mit dem Ende der Vorwahlen beginnen beide Parteien, ihren Fokus auf die Parlamentswahlen am 8. November zu verlagern.

  • Polling-Warnungen:Demokratische Senatskandidaten schneiden an denselben Orten gut ab, an denen Umfragen Präsident Biden im Jahr 2020 und Hillary Clinton im Jahr 2016 überschätzt haben.
  • Das Dilemma der Demokraten:Die Kandidaten der Partei haben versucht, ihre Unabhängigkeit vom Weißen Haus zu signalisieren, ohne sich von der Basis oder Agenda von Präsident Biden zu distanzieren.
  • Parteiinterner GOP-Kampf:Vor der Vorwahl in New Hampshire haben Mainstream-Republikaner darum gekämpft, einen Wahlleugner im Trump-Stil von 2020 daran zu hindern, für den Senat zu kandidieren.
  • Maßnahmen zur Abtreibungswahl: Zuerst kam Kansas. Jetzt werden die Wähler in Michigan entscheiden, ob die Abtreibung in ihrem Bundesstaat legitim bleiben wird. Die Demokraten hoffen, dass Referenden wie diese die Wahlbeteiligung steigern werden.

Irreführende Memes über Wahlurnen sind in die Höhe geschnellt. Der Begriff „Wahlmules“, der sich auf Personen bezieht, die für den Transport von Briefwahlzetteln zu Wahlurnen bezahlt werden, ist laut Zignal Labs, einem Unternehmen für Medieneinblicke, seit Januar 326.000 Mal auf Twitter aufgetaucht, gegenüber 329 Mal zwischen November 2020 und diesem Januar.

An einigen Orten hat der Verdacht auf Wahlmanipulation dazu geführt, dass Menschen Absteckungen eingerichtet haben, um das illegale Füllen von Wahlurnen zu verhindern. Beamte, die die Wahlen überwachen, erhöhen die Sicherheit in den Wahllokalen.

Stimmrechtsgruppen zeigten sich zunehmend besorgt über Frau Engelbrecht.

Sie hat „die Macht der Rhetorik an einen neuen Ort gebracht“, sagte Sean Morales-Doyle, der amtierende Direktor für Stimmrechte beim Brennan Center, einer überparteilichen Denkfabrik. „Es hat einen echten Einfluss auf die Art und Weise, wie Gesetzgeber und Staaten Wahlen regeln, und auf die Bedenken, die wir darüber haben, was bei den bevorstehenden Wahlen passieren könnte.“

Einige ehemalige Verbündete von Frau Engelbrecht haben die Verbindung zu ihr abgebrochen. Rick Wilson, ein republikanischer Aktivist und Trump-Kritiker, leitete 2014 die Öffentlichkeitsarbeit für Frau Engelbrecht, kündigte aber nach einigen Monaten. Er sagte, sie habe sich geweigert, Daten herauszugeben, um ihre Behauptungen über Wahlbetrug zu untermauern.

„Sie hatte nie den Saft in Bezug auf Beweise“, sagte Mr. Wilson. „Aber das spielt jetzt keine Rolle. Sie hat einen erhebenden Moment.“

Cleta Mitchell, die ehemalige Anwältin von Frau Engelbrecht und jetzt Anwältin von Mr. Trump, und John Fund, ein konservativer Journalist, sagten republikanischen Spendern im August 2020, dass sie Frau Engelbrecht nicht länger unterstützen könnten. Sie sagten, dass ihre frühen Fragen zur Abstimmung wichtig seien, aber dass sie durch ihre jüngsten Aktivitäten verwirrt seien, so ein Bild des Spendertreffens, das der New York Times vorliegt. Warum, erklärten sie nicht.

„Catherine hat angefangen und war großartig“, sagte Frau Mitchell, die selbst behauptet, die Wahlen 2020 seien Herrn Trump gestohlen worden. „Aber sie ist mit anderen Dingen davongekommen. Ich weiß nicht wirklich, was sie jetzt macht.“

Mr. Fund fügte hinzu: „Ich würde ihr keinen Cent geben.“

Andere sagten, die Fragen, die Frau Engelbrecht in „2.000 Mules“ zum Missbrauch von Wahlurnen gestellt habe, hätten sie bewegt. Im Juli erschien Richard Mack, der Gründer einer nationalen Sheriff-Organisation, mit ihr in Las Vegas, um eine Partnerschaft anzukündigen, um die Wahlen während der Zwischenwahlen zu prüfen.

„Das wichtigste Recht des amerikanischen Volkes ist es, seine eigenen Beamten zu wählen“, sagte Mr. Mack, ein ehemaliger Sheriff von Graham County, Ariz. „Jeder, der versucht, dieses Recht zu stehlen, muss strafrechtlich verfolgt und verhaftet werden.“

Richard Mack, der Gründer einer nationalen Sheriff-Organisation, hat eine Partnerschaft mit Frau Engelbrecht angekündigt. Anerkennung… Adam Amengual für die New York Times

Frau Engelbrecht, die sagte, sie trage eine Bibel und eine Taschenverfassung als Erinnerung an ihre Sache bei sich, hat sich über Kritiker lustig gemacht und gesagt, die einzige Fehlinformation käme von der politischen Linken. Sie sagte, sie habe Beweise für Wahlbetrug im Jahr 2020 und einige davon mit den Strafverfolgungsbehörden geteilt.

„Ich kann Ihnen nicht sagen, wie oft ich diese Übung gemacht habe und wie meine Worte verdreht und gewendet werden“, sagte sie in einem Telefoninterview.

Frau Engelbrecht hat gesagt, dass sie bis zur Wahl von Präsident Barack Obama im Jahr 2008 nur eine PTA-Freiwillige und Kleinunternehmerin ohne Interesse an Politik war. Besorgt über die Richtung des Landes, meldete sie sich freiwillig zu den Wahlen. Ihre Kritik am Wahlsystem erregte die Aufmerksamkeit der Tea Party, die die Regierungsbürokratie verachtet.

Im Jahr 2009 gründete Frau Engelbrecht die gemeinnützigen King Street Patriots, benannt nach dem Ort des Bostoner Massakers von 1770, das koloniale Spannungen schürte, die drei Jahre später mit dem Tea-Party-Aufstand erneut ausbrachen. Sie gründete auch True the Vote. Die Idee hinter den gemeinnützigen Organisationen war, laut einer Steuererklärung „Freiheit, Kapitalismus, amerikanischer Exzeptionalismus“ zu fördern und Wahlbeobachter auszubilden.

Konservative umarmten Frau Engelbrecht. Mr. Fund, der für das Wall Street Journal schrieb, half ihr, Stipendien zu erhalten. Steve Bannon, der damalige Geschäftsführer des rechten Medienunternehmens Breitbart News, und Andrew Breitbart, der Gründer der Publikation, sprachen auf ihren Konferenzen.

Die Freiwilligen von True the Vote prüften Registrierungslisten, beobachteten Wahllokale und verfassten höchst spekulative Berichte. Im Jahr 2010 berichtete ein Freiwilliger in San Diego, er habe einen Bus gesehen, der Menschen in einem Wahllokal auslud, „die anscheinend nicht aus diesem Land stammten“.

Bürgerrechtsgruppen bezeichneten die Aktivitäten als Wählerunterdrückung. Im Jahr 2010 sagte Frau Engelbrecht ihren Unterstützern, dass Houston Votes, eine gemeinnützige Organisation, die Wähler in verschiedenen Gemeinden von Harris County, Texas, registrierte, mit den „New Black Panthers“ verbunden sei. Sie zeigte ein Bild eines nicht verwandten New Black Panther-Mitglieds in Philadelphia, das zur Vernichtung der Weißen aufrief. Houston Votes wurde daraufhin von Staatsbeamten untersucht, und die Strafverfolgungsbehörden durchsuchten sein Büro.

„Es war eine Lüge und durch und durch rassistisch“, sagte Fred Lewis, Leiter von Houston Votes, der True the Vote wegen Verleumdung verklagte. Er sagte, er habe den Anzug fallen gelassen, nachdem er „ein Verständnis“ erzielt hatte, dass True the Vote aufhören würde, Anschuldigungen zu erheben. Frau Engelbrecht sagte, sie erinnere sich nicht an eine solche Vereinbarung.

„Es war eine Lüge und bis ins Mark rassistisch“, sagte Fred Lewis, Leiter von Houston Votes, über Frau Engelbrechts Kommentare der Gruppe. Anerkennung… Ilana Panich-Linsman für die New York Times

Jedes Profil stieg. 2012 ernannte Politico sie zu einer der 50 politischen Persönlichkeiten, die es zu beobachten gilt. 2014 wurde sie zu einer rechten Heldin, nachdem bekannt wurde, dass der Internal Revenue Service konservative gemeinnützige Organisationen, darunter True the Vote, ins Visier genommen hatte.

Ungefähr zu dieser Zeit begann Frau Engelbrecht mit Gregg Phillips zusammenzuarbeiten, einem ehemaligen texanischen Beamten, der sich ebenfalls auf Wahlbetrug konzentrierte. Sie blieben bis zur Wahl 2020 weitgehend außerhalb des Mainstreams, der vor allem in rechtsextremen Kreisen bekannt ist.

Nach der Niederlage von Mr. Trump machten sie mobil. Frau Engelbrecht setzte sich laut einer Klage eines Spenders dafür ein, 7 Millionen US-Dollar aufzubringen, um die Ergebnisse der Wahlen in Dutzenden von Bezirken in Wisconsin, Georgia, Pennsylvania und Arizona zu untersuchen.

Der Spender war Fred Eshelman, ein in North Carolina ansässiger Gründer eines Pharmaunternehmens, der True the Vote Ende 2020 2,5 Millionen US-Dollar gab. Innerhalb von 12 Tagen forderte er eine Rückerstattung und klagte vor einem Bundesgericht. Sein Anwalt sagte, dass True the Vote keine Beweise für seine Wahlbetrugsvorwürfe vorgelegt habe und dass ein Großteil von Herrn Eshelmans Geld an Unternehmen geflossen sei, die mit Frau Engelbrecht in Verbindung stehen.

Herr Eshelman, der die Klage zurückzog und dann eine weitere Klage einreichte, die im April 2021 abgewiesen wurde, antwortete nicht auf Anfragen nach Kommentaren. Frau Engelbrecht hat seine Behauptungen bestritten.

Mitte 2021 wurde „2.000 Mules“ ausgebrütet, nachdem sich Frau Engelbrecht und Herr Phillips mit Dinesh D’Souza, dem konservativen Provokateur und Filmemacher, getroffen hatten. Sie sagten ihm, dass sie Fälle von Wahlurnenfüllung auf der Grundlage von zwei Terabyte von Handy-Geolokalisierungsdaten erkennen könnten, die sie gekauft und mit Bildüberwachungsaufnahmen von Wahlurnen abgeglichen hatten.

Die Salem Media Group, das konservative Medienkonglomerat, und Mr. D’Souza einigten sich darauf, ein Kino zu gründen und zu finanzieren. Der Titel „2.000 Mules“ sollte das Bild von Kartellen heraufbeschwören, die sich Menschen teilen, um illegale Drogen in die Vereinigten Staaten zu transportieren.

Im Mai moderierte Mr. Trump die Premiere des Films in Mar-a-Lago, um die Aufmerksamkeit auf Frau Engelbrecht zu lenken. Senator Mike Lee, ein Republikaner aus Utah, sagte, nachdem er das Kino gesehen hatte, dass es „bedeutende Fragen“ zu den Wahlergebnissen von 2020 aufwerfe; 17 staatliche Gesetzgeber in Michigan forderten ebenfalls eine Untersuchung der dortigen Wahlergebnisse auf der Grundlage der Anschuldigungen des Films.

In Arizona bat das Büro des Generalstaatsanwalts True the Vote zwischen April und Juni um Daten über einige der Behauptungen in „2.000 Mules“. Die Auseinandersetzungen betrafen die Landkreise Maricopa und Yuma, wo Frau Engelbrecht sagte, Menschen hätten illegal Stimmzettel eingereicht und „Stash Houses“ benutzt, um betrügerische Stimmzettel aufzubewahren.

Laut E-Mails, die durch eine Anfrage nach dem Freedom of Information Act erhalten wurden, sagte ein Beamter von True the Vote, Herr Phillips habe eine Festplatte mit den Daten übergeben. Das Büro des Generalstaatsanwalts sagte Anfang dieses Monats, dass es es nicht erhalten habe.

Letzten Monat veranstalteten Frau Engelbrecht und Herr Phillips eine Versammlung nur auf Einladung mit etwa 150 Unterstützern in Queen Creek, Arizona, die online gestreamt wurde. Wochen zuvor versprachen sie, die Adressen der „Verstecke“ der Wahllokale und das Filmmaterial der Wähler preiszugeben.

Frau Engelbrecht teilte die Daten bei der Veranstaltung nicht. Stattdessen flehte sie das Publikum an, auf die Zwischenwahlen zu schauen, die, wie sie warnte, die nächste große Bedrohung für die Integrität der Wähler seien.

„Die Vergangenheit ist der Prolog“, sagte sie.

Alexandra Berzon trug zur Berichterstattung bei.

Die New York Times

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