Warum der Klimawandel es schwieriger macht, Feuer mit Feuer zu bekämpfen

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Der Sommer ist noch mehr als anderthalb Monate entfernt, aber enorme Waldbrände haben bereits Landschaften verzehrt und den Himmel in Arizona, New Mexico und Nebraska verdunkelt. Peitschende Winde warfen im Dezember und März Flammen über das Gelände um Boulder, Colorado.

In Boulder konzentrierten sich die Sorgen über Waldbrände früher auf den August und den Spätsommer, wenn Blitzeinschläge das Holz entzünden können. „Jetzt liegt der Schwerpunkt auf jedem Monat“, sagte John Potter, stellvertretender Direktor der städtischen Abteilung für Freiflächen und Bergparks.

Während tödliche Waldbrände für viele Amerikaner zu einem schrecklichen Bestandteil des Lebens werden, setzen immer mehr Menschen im Land auf ein uraltes Werkzeug, um die Verwüstung zu begrenzen: vorsichtige, kontrollierte Verbrennungen, die die Vegetation beseitigen und dazu beitragen, dass Waldbrände nicht zu Katastrophen werden. Aber vielerorts macht der Klimawandel vorsätzliche Verbrennungen viel komplizierter.

Der United States Forest Service hat im vergangenen Jahr auf einer Rekordfläche von 1,8 Millionen Morgen Bundesland vorgeschriebenes Feuer eingesetzt, und die Behörde beabsichtigt, in den kommenden zehn Jahren weitere 50 Millionen Morgen mit Feuer und mechanischer Buschverdünnung zu behandeln. Das Infrastrukturgesetz von Präsident Biden sieht 5 Milliarden US-Dollar vor, um die brennbare Flora zu reduzieren und Waldbrände auf andere Weise zu bekämpfen. Kalifornien, Oregon und andere Bundesstaaten untersuchen legitime Änderungen, um mehr Verbrennungen zu fördern.

Angesichts der vom Menschen verursachten globalen Erwärmung, die große Teile des Landes aufheizt und austrocknet, werden die Jahreszeiten der Waldbrände jedoch immer länger, was die Zeitfenster für kontrollierte Brände verengt sicher. Wechselnde Regen- und Windmuster tragen zu den Komplikationen für Brenner bei. In vielen Bundesstaaten stoßen die Bemühungen, mehr Land zu verbrennen, zudem auf bürokratische Hürden sowie Geld- und Personalengpässe.

In diesem Frühjahr haben außergewöhnlich trockene und windige Bedingungen die Bergparkabteilung von Boulder bisher daran gehindert, größere Verbrennungen durchzuführen, sagte Mr. Potter. Das gibt Anlass zu großer Besorgnis darüber, wie schlimm Waldbrände in diesem Sommer werden könnten.

„Daumen drücken“, sagte er.

Selbst im feuchten Florida zwingen sich ändernde Bedingungen Landmanager dazu, kreativ zu werden, wenn es brennt, sagte J. Morgan Varner, Direktor für Brandforschung an der Tall Timbers Research Station und Land Conservancy in Tallahassee. Starke Regenfälle haben die Pläne im März zunichte gemacht, was normalerweise die Hauptsaison für Brände im Bundesstaat ist. „Wir haben es mit einem wirklich dynamischen Klima zu tun, das die Planung erschwert“, sagte Dr. Varner.

Während eines großen Teils des vergangenen Jahrhunderts ging es in den USA darum, alle Brände zu löschen. Eine Reihe verheerender Brände im Jahr 1910 erhärtete die Überzeugung der Regierung, dass Feuer der Feind sei. Indigene Landbewirtschaftungspraktiken wurden als Pseudowissenschaft beiseite geschoben; vorsätzliches Verbrennen galt als Verhalten von Waldbrandstiftern und Schurken.

Aber die grausamen Infernos der letzten Jahre haben die Aufmerksamkeit auf die Notwendigkeit eines besseren Weges gelenkt. Wissenschaftler glauben nun, dass die lange Konzentration auf die Brandbekämpfung die Wälder des Landes überfüllt und überwuchert zurückgelassen hat – ein Grund, warum die heutigen Waldbrände so zerstörerisch sind.

Zwischen 2005 und 2019 verbrannten Großbrände im Westen und in den Great Plains jedes Jahr fast viermal so viel Fläche und ereigneten sich fast doppelt so oft , verglichen mit den letzten zwei Jahrzehnten des 20. Jahrhunderts, fand eine aktuelle Studie. Seit 1979 haben fast alle Teile der Welt, in denen Waldbrände ein Problem darstellen, extremere Hitze und Trockenheit erlebt, wie andere neuere Forschungen gezeigt haben.

Das NCAR-Feuer brannte letzten Monat in Boulder, Colorado. Michael Ciaglo/Getty Images ) )In Kalifornien wird die Regenzeit im Winter kürzer, aber intensiver, sagen Wissenschaftler. Dies gibt Gras und Gebüsch mehr Zeit, um im Herbst auszutrocknen und brennbar zu werden, während es ihnen immer noch ausreichend Wasser zum Wachsen im folgenden Frühjahr zur Verfügung stellt – ein doppelter Schlag für das Waldbrandrisiko.

„Ich glaube nicht, dass die Leute erkennen, dass wir tatsächlich an einem Punkt angelangt sind, an dem wir einige dieser Brände nicht mehr löschen können“, sagte Lenya N. Quinn-Davidson, Brandberaterin der Universität of California Cooperative Extension und Direktor des Northern California Prescribed Fire Council. „Wir müssen wirklich anders darüber nachdenken, wie wir Dinge tun.“

In einigen Staaten sind Änderungen im Gange. Kalifornien hat im vergangenen Jahr ein Gesetz verabschiedet, das Landverwalter von den Kosten für die Brandbekämpfung befreit, falls ein ordnungsgemäß geplanter vorgeschriebener Brand schief geht. Oregon plant etwas Ähnliches. Der kalifornische Gesetzgeber erwägt die Einrichtung eines 20-Millionen-Dollar-Fonds, der Hausbesitzer für Verluste entschädigen würde, die durch vorgeschriebene Verbrennungen verursacht werden.

Oregon hat 2019 seine Luftqualitätsvorschriften geändert, um mehr vorgeschriebene Brände in der Nähe von Städten und Gemeinden zuzulassen. Mr. Potter sagte, die Bergparkabteilung von Boulder prüfe, ob sie mit Beamten aus Colorado zusammenarbeiten müsse, um die Luftqualitätsbeschränkungen erneut zu untersuchen. Der Kompromiss könnte natürlich sein, dass mehr Rauch die Lungen der Bewohner erstickt.

„Manchmal herrscht immer noch Unverständnis darüber, dass ein wenig Rauch jetzt uns später vor einer ganzen Menge Rauch bewahren kann“, sagte Jessica E. Halofsky, Direktorin des Northwest Climate Hub des Forest Service in Olympia. waschen.

Nur ein winziger Anteil der vorgeschriebenen Brände gerät außer Kontrolle und verursacht Verletzungen oder Schäden an Häusern. Aber wenn sie es tun, können sie langanhaltendes Misstrauen hinterlassen.

In Bastrop County, Texas, peitschten schwere Böen im Januar ein vorgeschriebenes Feuer zu einem Feuer, dessen Eindämmung fast eine Woche dauerte. Eine unabhängige Untersuchung ergab später, dass die Bedingungen an diesem Tag zwar technisch den Standards für eine sichere Verbrennung entsprachen, der Staat jedoch nicht genügend Personal vor Ort und einen Bulldozer für Notfälle hatte.

Der Vorfall weckte Erinnerungen an ein Lauffeuer, das 2011 durch dasselbe Gebiet wütete, 1.600 Häuser zerstörte und mehrere Menschen tötete.

„Die Leute, die noch von 2011 hier sind, sind immer nervös“, sagte Roxanne Hernandez, eine Einwohnerin von Bastrop County. Nach dem Brand im Jahr 2011 absolvierte Frau Hernandez ein Schulungsprogramm in vorgeschriebenem Feuer und begann, auf ihrer 53 Hektar großen Ranch Verbrennungen durchzuführen. Aber für andere Bewohner, sagte sie, „ist es zurück zu Smokey the Bear: ‚Mach es aus!‘ Und das ist nicht die Antwort.“

Eine vorgeschriebene Verbrennung in Rabun County, Georgia, im Jahr 2019. Kredit… Dustin Chambers für die New York Times

Crews und Manager, die im vorgeschriebenen Feuer geschult sind, sind in vielen Fällen Mangelware Orte, sagen Förster. Viele der gleichen Personen werden auch aufgerufen, beim Löschen von Waldbränden zu helfen.

„Wenn die Waldbrandsaison länger wird, sind diese Leute länger weg“, sagte Dan Porter, der Direktor des Forstprogramms in Kalifornien bei The Nature Conservancy, einer gemeinnützigen Umweltorganisation. „Wenn sie zurückkommen, können wir sagen: ‚Hey, möchtest du ein vorgeschriebenes Feuer machen?‘ Nun, sie haben vier Monate lang Leinen geschnitten und vier Monate lang Rauch geatmet. Sie müssen zu ihrer Familie gehen und eine Pause machen.“

Quinn-Davidson von der University of California Cooperative Extension hat im Rahmen eines neuen Programms Kurse veranstaltet, um mehr Menschen darin zu schulen, vorgeschriebene Feuer in ihren Gemeinden zu leiten. Aber da so viele der katastrophalen Waldbrände in Kalifornien auf Bundesland stattfinden, können nur größere politische Änderungen und groß angelegte vorgeschriebene Brandprojekte weiteren Schaden für die breitere Landschaft stoppen, sagte sie.

Letzten Sommer schränkte der Leiter des Forstdienstes, Randy Moore, die Verwendung von vorgeschriebenem Feuer auf Behördengrundstücken ein, um Atempausen zur Verfügung zu stellen, um Waldbrände zu bekämpfen. Er ordnete auch eine Pause an, Feuer im Hinterland brennen zu lassen, wenn sie ökologische Vorteile bringen und keine Häuser oder Infrastruktur bedrohen.

Zum Teufel war das nur vorübergehend, aber es reichte aus, um einige Ökologen befürchten zu lassen, dass die kürzliche Verfechtung des Feuers durch die Beamten immer noch ins Gegenteil verkehrt werden könnte. Wenn das Ziel darin besteht, das Land wieder in einen älteren ökologischen Zustand zu versetzen, in dem häufige natürliche Brände die Wälder lebendig und widerstandsfähig hielten, dann ist das Ausmaß der Aufgabe atemberaubend.

Kalifornien strebt an, bis 2025 jährlich auf 300.000 Morgen Land das vorgeschriebene Feuer einzusetzen. In den vergangenen Jahrhunderten brannte jedes Jahr weitaus mehr des Staates ab, bevor intensive zeitgenössische Siedlungen die Landschaft veränderten, haben Wissenschaftler geschätzt. Rauch und Dunst verschmutzten den Himmel während eines Großteils des Sommers und Herbstes.

Es ist möglicherweise nicht praktikabel oder wünschenswert, zu dieser Welt in ihrer Gesamtheit zurückzukehren. Da sich jedoch immer mehr menschliche Aktivitäten in die einstige Wildnis ausbreiten, müssen Gesellschaften lernen, Feuer in der einen oder anderen Form zu akzeptieren, sagte Heath D. Starns, ein Feuerforscher an der Texas A&M University und Präsident der Prescribed Burn Alliance of Texas.

„Es ist ein Prozess, der wirklich ökologisch ablaufen muss“, sagte Dr. Starn. „Und unsere beste Option ist, damit zu leben, aber zu bestimmen, wann, wo und unter welchen Bedingungen Brände passieren.“

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