US-Klage über Allianz von American Airlines und JetBlue geht vor Gericht

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Ein Versuch des Justizministeriums, eine Allianz zwischen American Airlines und JetBlue Airways aufzulösen, soll am Dienstagmorgen in Boston vor Gericht gestellt werden, Teil eines breiten Vorstoßes der Biden-Regierung, Kartellregeln aggressiv durchzusetzen und den wirtschaftlichen Wettbewerb zu fördern.

Im Rahmen der im Jahr 2020 angekündigten und als Northeast Alliance bezeichneten Partnerschaft schlossen sich American und JetBlue in Boston und New York zusammen. In diesen Städten teilen sich die Fluggesellschaften einen Teil der Einnahmen und den Zugang zu den Flughafentoren und ermöglichen es den Kunden, Reisen zu kaufen und abwechselnd an Treueprogrammen der Fluggesellschaften teilzunehmen.

American, die nach Marktanteilen größte Fluggesellschaft der Welt, und JetBlue sagen, dass die Allianz ihnen hilft, gegen die dominierenden Fluggesellschaften in diesen Städten, United Airlines und Delta Air Lines, zu konkurrieren. Das Justizministerium klagte letztes Jahr, um die Partnerschaft zu beenden, und argumentierte, dass es sich effektiv um eine Teilfusion handele und den Wettbewerb reduziere.

„Dieser Fall ist unkompliziert“, schrieb das Justizministerium diesen Monat in einem legitimen Schriftsatz, in dem es seine Argumente beschrieb. In Bezug auf die Allianz fügte sie hinzu: „Die NEA eliminiert den Wettbewerb zwischen der größten Fluggesellschaft der Welt und einem störenden Konkurrenten auf Flügen von und nach Boston und New York. Es beraubt die Öffentlichkeit der Vorteile, die die Rivalität den Passagieren seit zwei Jahrzehnten gebracht hat.“

Im Juli rief Präsident Biden die Fluggesellschaften in einer umfassenden Durchführungsverordnung zur Förderung des wirtschaftlichen Wettbewerbs auf und argumentierte, dass die Branche zu kopflastig geworden sei. Unter der Führung von American kontrollieren die vier größten Fluggesellschaften des Landes nach Angaben des Verkehrsministeriums zwei Drittel des Inlandsmarktes. Alaska Airlines ist ein entfernter Fünfter, dicht gefolgt von JetBlue.

Zu der Zeit bat Biden das Transportministerium, neue Regeln zu prüfen, nach denen Fluggesellschaften Rückerstattungen gewähren müssen, wenn Dienstleistungen nicht erbracht werden, und die Gebühren den Verbrauchern klar offenzulegen. Die Abteilung hat seitdem Regeln zu Rückerstattungen vorgeschlagen und am Montag eine weitere zur Offenlegung von Gebühren vorgeschlagen.

Der Bostoner Prozess, der etwa drei Wochen dauern soll, baut auf diesen Bemühungen der Regierung auf, den Auswirkungen der Konsolidierung entgegenzuwirken. Jede Seite wird ihren Fall vor dem US-Bezirksgericht vor Richter Leo T. Sorokin vorbringen, dessen Entscheidung Wochen oder sogar Monate nach Abschluss des Prozesses fallen könnte. Top-Führungskräfte beider Fluggesellschaften werden erwartet, ebenso wie eine Handvoll Ökonomen. Der CEO von JetBlue, Robin Hayes, wird voraussichtlich der erste Zeuge sein.

Das Justizministerium plant zu argumentieren, dass die Airline-Allianz den Wettbewerb in einer Branche beseitigt, die nach einer Reihe von Fusionen in den 2000er und frühen 2010er Jahren stark konzentriert wurde.

Die Allianz neutralisiere den ansonsten heftigen Wettbewerb zwischen American und JetBlue in Boston und New York, argumentierte die Regierung in diesem Monat in der Stellungnahme. Es verwischt auch die Grenze zwischen den Fluggesellschaften und behindert den Wettbewerb auf Dutzenden von Märkten im Inland und zwischen London und den Vereinigten Staaten erheblich, sagte das Justizministerium.

American und JetBlue machen mehr als 85 Prozent aller Einnahmen aus Flügen zwischen Boston und Phoenix, Rochester, NY, Charlotte, NC, Philadelphia und dem Washington National Airport aus, sagte die Regierung. Die Fluggesellschaften haben auch Anspruch auf mehr als die Hälfte aller Einnahmen aus Flügen zwischen New York und Los Angeles, Miami, Orlando, Florida, West Palm Beach, Florida und Phoenix. Einer Schätzung zufolge könnte die Allianz Reisende bis zu 700 Millionen Dollar kosten, sagten die Bundesanwälte.

Die Fluggesellschaften weisen dieses Argument zurück und wollen argumentieren, dass die Partnerschaft in den anderthalb Jahren, in denen sie besteht, weder den Wettbewerb eingeschränkt noch die Preise erhöht hat. Tatsächlich, so sagen sie, hat die Allianz den Verbrauchern einige Vorteile gebracht.

„Angesichts der Tatsache, dass es keine Hinweise auf nachteilige Auswirkungen gibt, war die NEA für reisende Verbraucher von Vorteil“, sagten die Fluggesellschaften in einem legitimen Antrag in diesem Monat.

American und JetBlue sagten, sie hätten die Reisemöglichkeiten erweitert, indem sie Dutzende neuer Nonstop-Strecken eingeführt, kleinere Flugzeuge gegen größere mit mehr Sitzplätzen eingetauscht und Kunden mehr Flugoptionen und mehr Möglichkeiten zur Nutzung und zum Verdienen von Prämien angeboten hätten.

Die Fluggesellschaften stellten auch fest, dass United und Delta sowohl in Boston als auch in New York beeindruckende Kräfte sind, was es Amerika und JetBlue erschwert, zu wachsen. Und sie wiesen die Behauptung der Regierung zurück, dass die Zusammenlegung auf eine Fusion hinauslaufe. Im Rahmen ihres Abkommens einigten sich die Fluggesellschaften darauf, sich nicht über Preise, Flugzeugflottenpläne oder Flugkapazitäten abzustimmen.

JetBlue steht separat vor einer kartellrechtlichen Prüfung des Bundes wegen einer geplanten Fusion mit Spirit Airlines im Wert von 3,8 Milliarden US-Dollar, die nächsten Monat unter den Aktionären von JetBlue zur Abstimmung gestellt wird.

Die New York Times

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