Ernst & Young teilt 100-Millionen-Dollar-Geldstrafe, nachdem Wirtschaftsprüfer bei Ethikprüfungen betrogen haben

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Ernst & Young, eine der weltweit größten Wirtschaftsprüfungsgesellschaften, hat zugestimmt, eine Geldstrafe von 100 Millionen US-Dollar zu teilen, nachdem die US-Aufsichtsbehörden festgestellt hatten, dass Hunderte ihrer Wirtschaftsprüfer bei verschiedenen Ethikprüfungen betrogen hatten, die sie zur Erlangung oder Aufrechterhaltung von Berufslizenzen verlangten – und das tat die Firma nicht genug tun, um die Praxis zu beenden.

Die am Dienstag angekündigte Strafe ist die höchste, die jemals von der Securities and Exchange Commission gegen eine Firma im Wirtschaftsprüfungsgeschäft verhängt wurde, das in der Finanzwelt einen einzigartigen ethischen Rang einnimmt. Diese Firmen sind dafür verantwortlich, die Richtigkeit der Jahresabschlüsse von Unternehmen zu überprüfen und Investoren zu warnen, wenn sie zweifelhafte Rechnungslegungspraktiken feststellen.

Die Aufsichtsbehörden sagten, die große Wirtschaftsprüfungsgesellschaft – auch bekannt als EY – habe Ermittler in die Irre geführt, Beweise zurückgehalten und gegen die Regeln der öffentlichen Rechnungslegung verstoßen, die die Integrität des Berufsstandes wahren sollen.

„Es ist einfach empörend, dass genau die Profis, die für die Aufdeckung von Betrug durch Kunden verantwortlich sind, ausgerechnet bei Ethikprüfungen betrogen haben“, sagte Gurbir S. Grewal, der Direktor für Durchsetzung der Kommission, bei der Bekanntgabe des Vergleichs.

Die Strafe ist doppelt so hoch wie die Summe, die KPMG, eine andere große Wirtschaftsprüfungsgesellschaft, 2019 gezahlt hat, um eine Untersuchung zu einem ähnlichen Stigma des Betrugs durch Wirtschaftsprüfer bei internen Schulungsprüfungen zu lösen. In diesem Sommer schickten die Wertpapieraufsichtsbehörden auch eine formelle Anfrage an EY, um Informationen über Beschwerden zu erhalten, die die Firma möglicherweise über Mitarbeiter erhalten hatte, die bei Prüfungen schummeln.

Am Dienstag teilte die SEC mit, dass EY zwar einen internen Hinweis über Mitarbeiterbetrug bei bestimmten Ethikprüfungen erhalten habe, die Firma dies jedoch zunächst nicht an die Ermittler weitergegeben habe. Als die Aufsichtsbehörden und EY-Beamten ihre Ermittlungen durchführten, kam schließlich ein viel weiter verbreitetes Betrugsproblem ans Licht.

Nach Angaben der SEC haben 49 Wirtschaftsprüfer bei EY den „Antwortschlüssel“ zu einer Ethikprüfung erhalten, die Teil des anfänglichen Prozesses zum Certified Public Accountant ist. Unabhängig davon betrogen Hunderte anderer Mitarbeiter der Wirtschaftsprüfungsgesellschaft laut Kommission Ethikprüfungen, die sie im Rahmen von Weiterbildungsprogrammen ablegen müssen. Staaten führen solche Tests normalerweise für Buchhalter durch, um ihre Berufslizenzen zu behalten. EY habe das zwischen 2017 und 2021 aufgetretene Fehlverhalten nicht angemessen angegangen, so die SEC.

Einige Mitarbeiter sagten den Ermittlern, dass sie laut der Zivilverfügung der SEC wegen „Arbeitsverpflichtungen oder der Unfähigkeit, Schulungsprüfungen nach mehreren Versuchen zu bestehen“, geschummelt hätten.

EY räumte in der Verfügung ein, dass ihr Verhalten falsch war. „Nichts ist wichtiger als unsere Integrität und unsere Ethik“, sagte die Firma in einer Erklärung. Darin heißt es, dass „das Teilen von Antworten zu einer Bewertung oder Prüfung einen Verstoß gegen unseren Verhaltenskodex darstellt und nicht toleriert wird“, und dass die Firma ihre Bemühungen verstärken werde, um die Einhaltung ethischer Regeln durchzusetzen.

EY ist mit über 300.000 Mitarbeitern neben Deloitte, KPMG und PwC eine der sogenannten Big Four Wirtschaftsprüfungsgesellschaften, die die Abschlüsse fast aller größten Unternehmen der Welt prüfen.

Die Aufsichtsbehörden begannen vor etwa zwei Jahrzehnten, die Angelegenheiten der Wirtschaftsprüfungsgesellschaften genauer unter die Lupe zu nehmen. Der Zusammenbruch von Enron im Jahr 2001 rückte die Rolle des Wirtschaftsprüfers Arthur Andersen ins Rampenlicht, der beim Bilanzbetrug des Energieriesen mitgeholfen hatte. Die Bundesanwaltschaft erstattete später Strafanzeige gegen Arthur Andersen. Die Firma existiert nicht mehr.

Nach Enron und anderen großen Unternehmensbetrügereien verabschiedete der Kongress ein Gesetz zur Einrichtung des Public Company Accounting Oversight Board, das innerhalb der SEC sitzt, aber seine eigenen Durchsetzungsmaßnahmen gegen Wirtschaftsprüfungsgesellschaften erhebt. In der Verwaltungsverfügung gegen EY sagte die SEC, dass ein Teil des Verhaltens der Firma gegen die Regeln des Vorstands verstoßen habe.

Im weiteren Sinne ist ein Bereich, der der SEC Sorgen bereitet, die Frage der Unabhängigkeit des Abschlussprüfers. Die Regulierungsbehörden möchten sicherstellen, dass die Überprüfung der Finanzunterlagen eines Unternehmens durch eine Wirtschaftsprüfungsgesellschaft nicht durch andere Beratungs-, Beratungs- oder Lobbyarbeit beeinträchtigt wird, die sie möglicherweise für das Unternehmen leistet.

Das führte dazu, dass viele Unternehmen ihre Buchhaltungs- und Beratungsgeschäfte aufteilten, zumal letzteres zu einer größeren Einnahmequelle für die Big Four geworden ist. Diesen Monat berichtete die Financial Times, dass EY erwäge, sein Wirtschaftsprüfungsgeschäft von seinem Finanzberatungsgeschäft zu trennen.

Aufsichtsbehörden sagten, dies sei nicht der erste Fall von weit verbreitetem Betrug bei Ethikprüfungen durch EY-Mitarbeiter. Die SEC sagte, dass von 2012 bis 2015 ein ähnlicher Betrugsskandal stattfand, den die Firma intern behandelte.

Die SEC stellte fest, dass EY in der Vergangenheit Mitarbeiter davor gewarnt hatte, bei Prüfungen nicht zu schummeln, aber bis vor kurzem keine ausreichenden Kontrollen eingerichtet hatte. Als Teil des Vergleichs vom Dienstag wird EY zwei unabhängige Berater einstellen. Einer wird die Richtlinien der Firma zu Ethikverfahren überprüfen, und der andere wird sein Versäumnis überprüfen, den Betrug ordnungsgemäß offenzulegen.

Es ist nicht ungewöhnlich, dass die SEC von einem Unternehmen verlangt, einen externen Berater zu ernennen, um die Einhaltung der Bedingungen eines Vergleichs zu überwachen. Aber es ist selten, dass Aufsichtsbehörden die Ernennung von zwei Beratern verlangen – ein Hinweis darauf, dass die SEC diese schwerwiegenden Verstöße berücksichtigt hat.

Die SEC sagte, ihre Untersuchung werde fortgesetzt, was darauf hindeutet, dass sie erwägen könnte, Durchsetzungsmaßnahmen gegen einige Personen einzuleiten.

Herr Grewal sagte, der Vergleich „sollte als klare Botschaft dienen, dass die SEC Integritätsfehler durch unabhängige Wirtschaftsprüfer nicht tolerieren wird“.

Die New York Times

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