Kürzungen in Großbritannien könnten eine Covid-Datendürre verursachen

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Die britische Regierung hat am Freitag eine Reihe ihrer Covid-Überwachungsprogramme eingestellt oder zurückgefahren und damit die Erhebung von Daten eingeschränkt, auf die sich die Vereinigten Staaten und viele andere Länder verlassen hatten, um die Bedrohung zu verstehen B. durch neue Varianten und die Wirksamkeit von Impfstoffen. Auch Dänemark, das für Erkenntnisse aus seinen umfassenden Tests bekannt ist, hat seine Bemühungen zur Virenverfolgung in den letzten Monaten drastisch reduziert.

Da immer mehr Länder ihre Richtlinien zum Leben mit Covid lockern, anstatt es auszulöschen, befürchten Gesundheitsexperten, dass die Überwachungssysteme schwächer werden, was es schwieriger macht, neue Wellen vorherzusagen und aufkommende Varianten zu verstehen.

„Die Dinge werden jetzt schwieriger“, sagte Samuel Scarpino, Geschäftsführer des Pandemic Prevention Institute der Rockefeller Foundation. „Und wenn es schwierig wird, rufen wir die Datensysteme zurück.“

Seit die Alpha-Variante im Herbst 2020 auftauchte, diente Großbritannien als Vorreiter und verfolgte diese Variante sowie Delta und Omicron, bevor sie in den Vereinigten Staaten ankamen. Nach einem langsamen Start haben sich die amerikanischen Bemühungen zur genomischen Überwachung mit einer bescheidenen Erhöhung der Mittel stetig verbessert.

„Dies könnte die USA tatsächlich in eine eher führende Position bringen“, sagte Kristian Andersen, Virologe am Scripps Research Institute in La Jolla, Kalifornien

Zu Beginn der Pandemie war Großbritannien besonders gut darauf vorbereitet, ein erstklassiges Virenverfolgungsprogramm einzurichten. Das Land war bereits die Heimat vieler Experten für Virusentwicklung, es verfügte über große Labors, die bereit waren, virale Gene zu sequenzieren, und es konnte diese Sequenzierung mit elektronischen Aufzeichnungen seines nationalen Gesundheitsdienstes verknüpfen.

Im März 2020 gründeten britische Forscher ein Konsortium, um so viele Virusgenome wie möglich zu sequenzieren. Einige Proben stammten von Tests, die Menschen machten, als sie sich krank fühlten, andere stammten aus Krankenhäusern und wieder andere stammten aus nationalen Erhebungen.

Diese letzte Kategorie war besonders wichtig, sagten Experten. Indem die Forscher jeden Monat Hunderttausende von Menschen nach dem Zufallsprinzip testeten, konnten sie neue Varianten und Ausbrüche bei Menschen erkennen, die nicht einmal wussten, dass sie krank waren, anstatt darauf zu warten, dass Tests aus Kliniken oder Krankenhäusern kommen.

„Die Community-Tests waren der schnellste Indikator für Veränderungen der Epidemie und auch der schnellste Indikator für das Auftreten neuer Varianten.“ sagte Christophe Fraser, Epidemiologe an der Universität Oxford. „Es ist wirklich das wichtigste Werkzeug.“

Ein Waggon, der in Brighton zu einem Covid-Testgelände umgebaut wurde. Kredit… )Bis Ende 2020 führte Großbritannien eine Genomsequenzierung an Tausenden von Virusproben pro Woche aus Umfragen und Tests durch und versorgte Online-Datenbanken mit mehr als der Hälfte der weltweiten Coronavirus-Genome. Im Dezember dieses Jahres erlaubten diese Datenforschern, Alpha, die erste Coronavirus-Variante, bei einem Ausbruch im Südosten Englands zu identifizieren.

Einige andere Länder zeichneten sich durch ihre Bemühungen aus, die Entwicklung des Virus zu verfolgen. Dänemark hat ein ehrgeiziges System zur Sequenzierung der meisten seiner positiven Coronavirus-Tests eingerichtet. Israel kombinierte Virusverfolgung mit aggressiver Impfung und lieferte im vergangenen Sommer schnell Beweise dafür, dass die Impfstoffe weniger wirksam wurden – Daten, auf die sich andere Länder bei ihrer Entscheidung zur Zulassung von Auffrischungsimpfungen stützten.

Aber Großbritannien blieb das Vorbild nicht nur bei der Sequenzierung viraler Genome, sondern auch bei der Kombination dieser Informationen mit Krankenakten und Epidemiologie, um den Varianten einen Sinn zu geben.

„Das Vereinigte Königreich hat sich wirklich darauf eingestellt, der ganzen Welt Informationen zur Verfügung zu stellen“, sagte Jeffrey Barrett, der ehemalige Direktor der Covid-19 Genomics Initiative am Wellcome Sanger Institute in Großbritannien.

Auch in den letzten Wochen lieferten britische Überwachungssysteme der Welt entscheidende Informationen über die BA.2-Subvariante von Omicron. Britische Forscher stellten fest, dass die Variante kein höheres Krankenhausrisiko birgt als andere Formen von Omicron, aber leichter übertragbar ist.

Am Freitag wurden zwei der routinemäßigen Virenuntersuchungen des Landes eingestellt und eine dritte zurückgefahren, was Dr. Fraser und viele andere Forscher verblüffte, insbesondere wenn diese Untersuchungen nun zeigen, dass die Covid-Infektionsraten in Großbritannien geschätzt werden erreichte ein Rekordhoch: einer von 13 Personen. Die Regierung stellte auch die Zahlung für kostenlose Tests ein und stornierte oder pausierte Kontaktverfolgungs-Apps und Abwasserprobenahmeprogramme.

„Ich verstehe nicht, was die Strategie ist, diese sehr großen Instrumente zusammenzubauen und sie dann zu demontieren“, sagte Dr. Fraser.

Die Kürzungen erfolgten, als Premierminister Boris Johnson Großbritannien aufforderte, „zu lernen, mit diesem Virus zu leben“. Als die Regierung im Februar ihre Pläne veröffentlichte, verwies sie auf den Erfolg des Impfprogramms des Landes und die hohen Kosten verschiedener Virenprogramme. Obwohl die Überwachung zurückgefahren werden würde, hieß es: „Die Regierung wird weiterhin Fälle überwachen, insbesondere in Krankenhäusern, einschließlich der Verwendung von Genomsequenzierung, die einige Einblicke in die Entwicklung des Virus ermöglichen wird.“

Es ist wahr, dass das Leben mit Covid heute anders ist als noch im Frühjahr 2020. Impfstoffe reduzieren das Risiko von Krankenhausaufenthalten und Todesfällen drastisch – zumindest in Ländern, die genügend Menschen geimpft haben. Antivirale Pillen und andere Behandlungen können Covids Verwüstung weiter abschwächen, obwohl sie in weiten Teilen der Welt immer noch Mangelware sind.

Die Bereitstellung kostenloser Tests und die Durchführung groß angelegter Umfragen ist teuer, räumte Dr. Barrett ein, und nach zwei Jahren war es sinnvoll, dass die Länder nach Möglichkeiten suchen würden, die Ausgaben zu drosseln. „Ich verstehe, dass es eine schwierige Position für einen ist“, sagte er.

Genomische Sequenzierung von Covid-Proben am Wellcome Sanger Institute in Cambridgeshire, England. Frank Augstein/Associated Press )Aber er äußerte seine Besorgnis, dass eine zu starke Einschränkung der genomischen Überwachung Großbritannien auf eine neue Variante unvorbereitet zurücklassen würde. „Sie wollen da nicht blind sein“, sagte er

Steven Paterson, ein Genetiker an der Universität Liverpool, wies darauf hin, dass Großbritannien mit einer Reduzierung der Tests weniger Viren zu sequenzieren haben wird. Er schätzte, dass die Sequenzierungsleistung um 80 Prozent sinken könnte.

„Wie auch immer Sie es betrachten, es wird sehr stark zu einer Verschlechterung der Einsicht führen, die wir haben können, entweder in die Anzahl der Infektionen, oder unsere Fähigkeit, neue Varianten zu erkennen, wenn sie durchkommen“, sagte Dr. Paterson.

Experten warnten davor, dass es schwierig sein wird, Überwachungsprogramme für das Coronavirus, das offiziell als SARS-CoV-2 bekannt ist, wieder aufzunehmen, wenn eine neue Variante auftaucht.

„Wenn wir eines über SARS-CoV-2 wissen, dann dass es uns immer wieder überrascht“, sagte Paul Elliott, Epidemiologe am Imperial College London und leitender Ermittler bei einer der gestrichenen Gemeindeumfragen . „Die Dinge können sich sehr, sehr schnell ändern.“

Andere Länder wenden bei ihrer Überwachung ebenfalls eine Live-with-Covid-Philosophie an. Die Testrate in Dänemark ist seit ihrem Höchststand im Januar um fast 90 Prozent gesunken. Die dänische Regierung kündigte am 10. März an, dass Tests nur aus bestimmten medizinischen Gründen wie Schwangerschaft erforderlich seien.

Astrid Iversen, eine Virologin aus Oxford, die die dänische Regierung beraten hat, äußerte sich besorgt darüber, dass das Land versuche, sich selbst davon zu überzeugen, dass die Pandemie vorbei sei. „Der Virus hat die E-Mail nicht erhalten“, sagte sie.

Mit dem Rückgang der Tests, sagte sie, spiegelt die tägliche Fallzahl in Dänemark nicht mehr den wahren Stand der Pandemie wider. Aber das Land, das hochfährt, ist ein weit verbreitetes Testen von Abwasser, das gut genug funktionieren könnte, um neue Varianten zu überwachen. Wenn sich ein alarmierender Anstieg herausstellte, könnte das Land seine Tests wieder aufnehmen.

„Ich bin zuversichtlich, dass Dänemark in der Lage sein wird, zu wachsen“, sagte sie.

Israel hat auch einen drastischen Rückgang der Tests erlebt, aber Ran Balicer, der Direktor des Clalit Research Institute, sagte, dass die Gesundheitssysteme des Landes weiterhin Varianten verfolgen und die Wirksamkeit von Impfstoffen überwachen werden. „Für uns bedeutet das Leben mit Covid nicht, Covid zu ignorieren“, sagte er.

Ein Freiwilliger in Woking, England, sammelte ein fertiges Covid-Heimtestkit. Kredit… )Während Großbritannien und Dänemark die Überwachung zurückgefahren haben, bietet ein Land ein Modell für eine robuste, aber erschwingliche Virusüberwachung: Südafrika.

Südafrika wurde im November bekannt, als Forscher dort erstmals Omicron entdeckten. Das Kunststück war umso beeindruckender, als das Land nur wenige hundert Virusgenome pro Woche sequenziert.

Tulio de Oliveira, der Direktor des Zentrums für Epidemiebekämpfung und Innovation in Südafrika, lobte das Design der Umfrage für ihren Erfolg. Er und seine Kollegen wählen nach dem Zufallsprinzip Testergebnisse aus jeder Provinz im ganzen Land aus, um sie zu sequenzieren. Diese Methode stellt sicher, dass eine Verzerrung in ihrer Umfrage nicht dazu führt, dass sie etwas Wichtiges verpassen.

Es bedeutet auch, dass sie viel schlanker arbeiten als die reicheren Länder. Seit ihrem Start Anfang 2020 hat die Umfrage nur 2,1 Millionen US-Dollar gekostet. „Es ist viel nachhaltiger“, sagte Dr. de Oliveira.

Im Gegensatz dazu müssen viele Länder in Afrika und Asien noch mit einer substanziellen Sequenzierung beginnen. „Wir sind für viele Teile der Welt blind“, sagte Elodie Ghedin, Expertin für virale Genomik am US-amerikanischen National Institute of Allergy and Infectious Diseases.

Die Vereinigten Staaten haben ihren eigenen Weg beschritten. Anfang 2021, als die Alpha-Variante über das Land fegte, sequenzierten amerikanische Forscher nur einen winzigen Bruchteil positiver Covid-Tests. „Wir lagen weit hinter Großbritannien zurück“, sagte Dr. Ghedin.

Seitdem haben die Centers for Disease Control and Prevention staatlichen und lokalen Gesundheitsbehörden dabei geholfen, ihre eigene Sequenzierung von Virusgenomen durchzuführen. Während Länder wie Großbritannien und Dänemark die Überwachung zurückziehen, verstärken die Vereinigten Staaten ihre Bemühungen immer noch. Im vergangenen Monat kündigte die CDC eine 185-Millionen-Dollar-Initiative zur Unterstützung von Sequenzierungszentren an Universitäten an.

Dennoch bringen Budgetkämpfe in Washington Unsicherheit in die langfristige Überwachung des Landes. Und die Vereinigten Staaten stehen vor Hindernissen, die andere wohlhabende Länder nicht haben.

Ohne ein nationales Gesundheitssystem kann das Land nicht jede Virusprobe mit den Krankenakten einer Person verknüpfen. Und die Vereinigten Staaten haben keine regelmäßig aktualisierte nationale Erhebung der Art eingerichtet, die dem Vereinigten Königreich und Südafrika so gute Dienste geleistet hat.

„Alle Wissenschaftler würden es lieben, wenn wir so etwas hätten“, sagte Dr. Ghedin. „Aber wir müssen mit den Grenzen unseres Systems arbeiten.“

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